Cacciatori di taglie e chef famosi combattono contro i roditori giganti sulla costa della Louisiana

Scienza


Cacciatori di taglie e chef famosi combattono contro i roditori giganti sulla costa della Louisiana

Nel 2010, un'esplosione sulla piattaforma petrolifera Deepwater Horizon ha fatto un pellicano imbevuto d'olio il simbolo prevalente del precario rapporto tra industria e ambiente sulla costa del Golfo della Louisiana.

Ma molto prima che la piattaforma pompasse 200 milioni di galloni di petrolio greggio nel Golfo del Messico - e ancora oggi - la gente della Louisiana meridionale ha avuto un altro simbolo del genere: grandi roditori semi-acquatici invasivi chiamati nutria, che hanno masticato il paludi da decenni.


Un recente documentario,Roditori di dimensioni insolite, che è stato presentato in anteprima su PBS all'inizio di quest'anno ed è ora disponibile su iTunes , esplora l'integrazione della nutria nella costa del Golfo della Louisiana attraverso una serie di personaggi. Il documentario presenta cacciatori di nutria, trapper, appassionati e commercianti di pelli. Uno specialista nel controllo della nutria di nome Michael e il suo cane da caccia George W. Bush seguono la nutria su un campo da golf. Le celebrità locali di New Orleans Kermit Ruffins, un musicista, e Susan Spicer, una chef, dimostrano come cucinare la propria versione del roditore. E le donne di un'azienda chiamata Righteous Fur si preparano per una sfilata di moda per dimostrare la sensualità del topo di palude.

Il protagonista principale del film, tuttavia, è un pescatore e trapper di nome Thomas Gonzalez, che partecipa al programma statale di controllo della nutria sulla costa, che ha piazzato una taglia di $ 5 sul roditore. Gonzalez vive in una zona di palude che si restringe nella comunità di Delacroix Island, 30 miglia a sud-est di New Orleans.

Facendo battaglia con la nutria, c'è la sensazione che Gonzalez stia combattendo per mantenere il suo stile di vita. Ma la precarietà della sua situazione dimostra anche le forze politiche, industriali e ambientali più grandi e ingombranti di cui i cittadini della regione sono stati alla mercé per anni, forze che il nuovo documentario tocca, ma non esplora in profondità.

Gli eccessi del commercio di pellicce fanno parte di un ciclo più ampio, in cui la commercializzazione costiera ha avuto un costo ambientale. Anche la fuoriuscita di petrolio di BP Deepwater Horizon, nonostante tutti i suoi danni, non cattura l'entità del degrado quotidiano più sottile che le compagnie petrolifere e del gas hanno avuto nelle zone umide della Louisiana. Per decenni, i regolamenti lassisti del Dipartimento delle risorse naturali della Louisiana hanno permesso all'industria energetica di dragare canali, perforare pozzi ed estrarre petrolio. Tra questa industrializzazione e gli effetti del cambiamento climatico, la situazione della Louisiana meridionale è terribile. Secondo l'US Geological Survey, tra il 1985 e il 2010, la costa dello stato ha perso, in media, intorno a un campo di calcio delle zone umide ogni ora .


Mitigare il danno richiederà più di una determinata banda di cacciatori di taglie di roditori: richiederà uno sforzo concertato da parte dello stato, e alla fine della nazione in generale, per impegnarsi a ripristinare e proteggere le zone umide, piuttosto che trattarle come danni collaterali.

Originaria del Sud America, la nutria selvatica ha stabilito popolazioni in Louisiana nei primi anni '40 dopo che gli allevamenti di animali da pelliccia hanno rilasciato intenzionalmente i roditori o le creature sono fuggite. Negli anni '50, lo stato incoraggiò la diffusione della nutria, per compensare il declino della popolazione autoctona di topo muschiato, le cui pelli un tempo erano la merce primaria del commercio locale di pellicce. Il Dipartimento della fauna selvatica e della pesca della Louisiana (LDWF) ha sostenuto che la nutria, 'un roditore docile e simpatico', sarebbe una 'manna dal cielo' per l'economia dello stato. Indipendentemente dal fatto che a qualcuno sia piaciuto o meno il grande roditore, che in media pesa circa 14 libbre e ha lunghi denti da coniglio arancioni, LDWF aveva ragione sul vantaggio economico: tra il 1962 e il 1982, cacciatori e trapper hanno raccolto in media 1,3 milioni di nutria ciascuno anno nelle zone umide della Louisiana.

Ma un crollo del mercato delle pellicce negli anni '80 ha rimosso gli incentivi per i cacciatori e ha lasciato incontrollata la popolazione di nutria. Inizialmente, lo stato ha cercato di salvare la palude dalle crescenti orde di nutria commercializzando il roditore come oggetto culinario, afferma Catherine Normand, biologa presso LDWF. Il dipartimento ha arruolato chef famosi per creare ricette di nutria e ha distribuito campioni in occasione di eventi insieme ad adesivi che dicevano: 'Ho mangiato nutria e mi è piaciuto'. Ma l'ottica si è rivelata un ostacolo troppo grande. 'Non è decollato davvero', dice Normand, 'perché le persone non riescono a superare il fatto che hanno quella lunga coda squamosa che è molto, uh, molto simile a quella di un topo'.

Dopo il fallito ingresso della nutria nella scena gastronomica, LDWF ha provato un altro approccio replicando le condizioni che avevano tenuto sotto controllo la nutria negli anni '60 e '70. 'Hanno avuto l'idea di creare essenzialmente un mercato delle pellicce artificiali', afferma Normand. LDWF ha piazzato una taglia di $ 5 sulla nutria e ha sviluppato un sistema in cui cacciatori e trapper tagliano le code, che sono distintive da qualsiasi altro mammifero nativo, e le portano a un perito. Le code sono anche più facili, aggiunge Normand, da conservare in un congelatore.


Il programma di controllo coinvolge circa 250 partecipanti attivi, molti dei quali si sostengono tra la stagione della pesca e quella della pesca dei granchi, che sono state notevolmente ridotte grazie sia alla fuoriuscita di BP che alla perdita delle zone umide, e mira a raccogliere 400.000 nutria ogni anno. Mentre i numeri oscillano, Normand afferma che il programma ha avuto un discreto successo nell'ottenere l'obiettivo di ridurre i danni causati dalla nutria alle paludi. Nel 1999, prima dell'inizio del programma, LDWF ha stimato che più di 100.000 acri di zone umide erano state danneggiate dalla nutria. Nel 2017, la stima era inferiore a 5.900 acri.

Le nutrie strappano le cuciture della vegetazione nelle paludi della Louisiana, permettendo alle maree di orlare la costa. Il degrado è aggravato: senza i sistemi di radici, quando si verificano inondazioni e quando il livello del mare aumenta a causa del cambiamento climatico, le paludi vengono spazzate via. Poiché le paludi fungono da cuscinetto per gli uragani, l'erosione consente alle tempeste di infliggere più danni, sia alle comunità locali che alle stesse zone umide.

A causa della natura di questo danno,Roditori di dimensioni insoliteinquadra la partecipazione di cacciatori di nutria come Gonzalez come non solo pecuniaria, ma esistenziale. Come recita la pubblicità del film, i cacciatori di taglie sono “decisi a salvare la Louisiana prima che si dissolva sotto i loro piedi. È l'uomo contro il roditore. Che vinca il miglior mammifero”. Ciò che il film menziona brevemente, ma non esplora, sono le cause più ampie della perdita di zone umide in Louisiana, che vanno ben oltre gli appetiti di un singolo roditore. Il film non spiega nemmeno come i tentativi di commercializzare e industrializzare la costa minacciassero di distruggerla.

Sebbene il degrado costiero sia avvenuto, più o meno, contemporaneamente all'espansione delle nutrie, ci sono molteplici fattori in gioco. 'Abbiamo perso 1.900 miglia quadrate dal 1932, quando abbiamo iniziato a vedere i problemi della perdita di terra', afferma Jimmy Frederick, direttore delle comunicazioni per la Coalition to Restore Coastal Louisiana, che indica diverse cause. I sistemi di argini sul fiume Mississippi impediscono ai sedimenti necessari di raggiungere le zone umide, che normalmente ripristinerebbe la terra. Le compagnie petrolifere e del gas hanno dragato i canali, consentendo all'acqua salata di spostarsi a nord nelle zone umide e accelerando l'erosione. 'Quando sono stati dragati, [i canali] potevano essere larghi 50 piedi, e ora sono larghi tre o quattrocento piedi', dice Frederick. 'Alcuni di loro si sono appena trasformati in mare aperto e non puoi nemmeno vedere dove fosse il canale.'


L'estrazione di petrolio e altri minerali impoverisce ulteriormente la fragile terra. 'In breve', ha scritto Oliver Houck, professore di diritto alla Tulane University, nelTulane Environmental Law Journalnel 2015, 'lo sviluppo del petrolio e del gas aveva messo le zone umide costiere della Louisiana in un doppio legame, lacerate in alto e minate dal basso'.

Proprio come i cacciatori vengono messi al lavoro dallo stato per limitare i danni causati dal commercio di pellicce di nutria, anche gli ex lavoratori dei giacimenti petroliferi potrebbero avere l'opportunità di ricostruire le paludi distrutte, in parte, dalla loro ex industria. Nel 2017, la Louisiana ha presentato la sua ultima iterazione di un piano generale costiero, un ambizioso sforzo da 50 miliardi di dollari per combattere la perdita delle zone umide che è principalmente finanziato, per ora, con i soldi delle multe relative alla fuoriuscita di petrolio della BP. La Louisiana sostiene che il piano potrebbe creare fino a 10.300 nuovi posti di lavoro sulla costa del Golfo. 'Inoltre', si legge nel piano, 'c'è una buona corrispondenza tra le competenze richieste da questo lavoro e le competenze di molti lavoratori del sud della Louisiana che hanno esperienza nel settore energetico'.

Anche con il piano generale, le speranze di riportare la costa della Louisiana al suo pieno splendore naturale sono diminuite. 'Quello che speriamo, e ciò che indica la scienza, è che non ripristineremo la costa della Louisiana come era una volta', dice Frederick. 'Ma possiamo rallentare [l'erosione] abbastanza da poter costruire terreni e perdere di meno'. Per ottenere anche questo risultato moderato, il piano richiederà dollari delle tasse federali, che attualmente non sta ricevendo. 'A un certo punto le cose dovranno cambiare', dice Frederick.

'Se vogliamo completare questo piano, dovremo convincere il resto del paese che vale la pena salvare la Louisiana'.

MentreRoditori di dimensioni insolitepuò semplificare le cose, c'è una certa soddisfazione che deriva dal proiettare la complessa interazione di tendenze geologiche, cambiamento climatico globale, avidità aziendale, abdicazione del governo e mancanza di lungimiranza su un singolo roditore gigante. E la tentazione va oltre la spiegazione della perdita delle zone umide. A un certo punto del documentario, Ruffins, il musicista e chef dilettante di nutria, guida nel Lower 9th Ward dando ai realizzatori un tour del suo vecchio quartiere. Colpisce un dosso sulla strada. 'Buche a New Orleans', dice. 'Probabilmente la nutria.'

Nick Chrastil è un giornalista freelance con sede a New Orleans. Il suo lavoro è apparso su Slate, ThinkProgress, Roads & Kingdoms e altri punti vendita.