Buzz Aldrin: Neil Armstrong è stato 'il miglior pilota che abbia mai conosciuto'

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Buzz Aldrin: Neil Armstrong è stato 'il miglior pilota che abbia mai conosciuto'

Dal punto di vista dei politici americani, la cosa più significativa diNeil Armstrongfu che il 20 luglio 1969, quando divenne il primo uomo a mettere piede sulla luna, era un civile. A differenza dei suoi compagni astronauti dell'Apollo 11 Buzz Aldrin e Mike Collins, Armstrong non era un ufficiale militare assegnato alla NASA. Sarebbe stata una contraddizione troppo grande se la targa lunare firmata da Richard Nixon, che recitava in parte, 'Siamo venuti in pace per tutta l'umanità' fosse stata posizionata da un tenente colonnello dell'aeronautica statunitense o da un comandante della Marina.

Non che Armstrong non avesse mai prestato servizio militare. Come aviatore navale durante la Guerra di Corea, aveva pilotato cacciabombardieri F9F Panther da una portaerei al largo della costa della Corea del Nord. Nel corso di cinque tour di combattimento si è guadagnato la reputazione di uno dei migliori piloti della Marina.


Ma ha lasciato la Marina dopo essersi laureato alla Purdue, diventando un ricercatore civile a tempo pieno e pilota collaudatore, prima presso il centro del Comitato consultivo nazionale per l'aeronautica (NACA) di Lewis fuori Cleveland, Ohio (ora chiamato NASA Glenn), e poi fuori dal la leggendaria base aeronautica di Edwards nell'alto deserto della California. Lì, Armstrong divenne famoso per aver pilotato il pericoloso e capriccioso razzo X-15. Il suo volo X-15 del marzo 1962 lo portò fino a 207.000 piedi di altitudine. Non abbastanza alto per guadagnarsi le ali da astronauta, ma è un'impresa notevole.

All'interno del piccolo mondo dell'aviazione militare, le sue imprese come pilota collaudatore sono ancora raccontate con timore reverenziale. Una delle storie che viene raccontata è che dopo aver fatto atterrare un aereo nel deserto dopo che i suoi motori erano entrambi guasti, Armstrong si stava fermando quando vide un ostacolo contro il quale stava per schiantarsi. Secondo la leggenda, ha usato la sua velocità e i flap e i timoni del suo aereo per forzare l'aereo su una ruota e, come uno stuntman di un film, ha sterzato attorno all'ostacolo in equilibrio precario su un singolo pezzo di gomma.

Altre storie raccontano delle sue chiamate ravvicinate e del controverso atterraggio che ha fatto su quello che doveva essere il letto di un lago in secca in Nevada. In effetti, era un po' troppo fangoso per reggere il peso del jet da addestramento T-33 a due posti che stava pilotando, e le sue ruote affondarono nel fango, apparentemente per il divertimento del suo passeggero, Chuck Yeager.

La sua abilità come pilota di ricerca e collaudatore ha sicuramente impressionato Buzz Aldrin. Armstrong è stato 'il miglior pilota che abbia mai conosciuto', ha detto Aldrin in un'intervista a The Daily Beast poco dopo la morte del suo ex collega. Questo è davvero un grande elogio proveniente da un uomo che ha pilotato caccia a reazione F-86 in combattimento in Corea e che ha il suo impressionante set di credenziali accademiche di volo e tecniche. La capacità di Armstrong di memorizzare i più piccoli dettagli ingegneristici e di essere in grado di spiegare, in modo ancora più dettagliato, l'intricato funzionamento di qualsiasi aereo che ha testato, lo ha reso l'eccezionale pilota collaudatore della sua generazione. Fino ad oggi, all'interno dell'aviazione militare, è famoso per la sua mente da 'trappola d'acciaio' e il suo comportamento imperturbabile.


Si è unito al corpo degli astronauti della NASA nel settembre 1962, poco più di un anno dopo che il presidente Kennedy aveva impegnato l'America 'entro questo decennio' a 'sbarcare un uomo sulla luna e riportarlo sano e salvo sulla Terra'. Armstrong è entrato nell'addestramento degli astronauti sicuro delle sue capacità; come disse al suo biografo James Hansen, aveva 'lavorato attivamente con i ragazzi del laboratorio di simulazione costruendo simulazioni per cercare di indagare sui problemi'.

Dal momento che il progetto Apollo prevedeva di fare cose che non erano mai state fatte prima - far atterrare un veicolo a propulsione a razzo sulla luna, per essere precisi - era essenziale imparare a simulare manovre senza precedenti. L'addestramento intenso e ripetuto in simulatori ad alta fedeltà ha sempre caratterizzato la preparazione al volo spaziale con equipaggio, soprattutto alla NASA. Armstrong non solo è stato in grado di trarre il massimo vantaggio da questa formazione, ma ha contribuito a stabilire la tradizione secondo cui gli astronauti della NASA saranno sempre superbamente preparati per le loro missioni.

Il suo primo volo spaziale fu la missione Gemini VIII del marzo 1966 con il suo partner David Scott. La missione includeva la seconda passeggiata spaziale americana e la prima manovra di rendez-vous e attracco, una tecnica di volo spaziale essenziale non solo per le missioni Apollo ma per quasi tutte le successive operazioni spaziali. Ad esempio, la Stazione Spaziale Internazionale non avrebbe mai potuto essere costruita senza l'utilizzo delle tecniche che Neil Armstrong ha aiutato a fare da pioniere nella missione Gemini VIII.

Mentre il programma della NASA si riprendeva dal disastro dell'Apollo 1 del gennaio 1967 che uccise Gus Grissom, Roger Chaffee e Ed White, Armstrong era al lavoro per aiutare a sviluppare il Lunar Landing Training Vehicle. Questo era un congegno dall'aspetto strano e pericoloso a propulsione a getto e razzo, a volte chiamato il letto volante. Secondo Buzz Aldrin, è stato utilizzato per addestrare i comandanti delle missioni Apollo nelle abilità di pilotaggio di cui avrebbero bisogno per atterrare sulla superficie lunare. Armstrong ne stava volando uno il 6 maggio 1968 quando si è schiantato. Armstrong espulso e paracadutato in salvo. Secondo una fonte, se ne andò senza una goccia di sudore addosso; dietro i suoi occhi i piloti ei tecnici potevano quasi vederlo calcolare e capire esattamente cosa avesse causato l'esplosione. Grazie all'abilità di Armstrong come ingegnere, il problema (un propulsore difettoso) è stato rapidamente identificato e riparato e l'addestramento per l'atterraggio sulla luna è stato rapidamente ripreso.


La scelta dell'equipaggio dell'Apollo 11 è stata in parte predeterminata dal fatto che Aldrin e Armstrong si erano addestrati insieme come riserva per una missione precedente. Una volta che Armstrong fu scelto come comandante, decise rapidamente che voleva Aldrin nel modulo lunare con lui e che Mike Collins sarebbe stato l'uomo migliore per il compito di comandare la capsula Apollo stessa.

Insieme, il 16 luglio 1969, portarono in orbita il gigante Saturno V, collegarono perfettamente la loro capsula al lander lunare e schizzarono fuori dall'orbita terrestre diretti verso la luna. Arrivati ​​in orbita intorno alla luna, Armstrong e Aldrin nel Lunar Excursion Module (LEM) si staccarono da Collins nella capsula Apollo e iniziarono la snervante discesa verso la superficie lunare.

Armstrong pilotava il LEM mentre Aldrin gestiva il primitivo computer di volo. Come ha spiegato Buzz Aldrin, 'A 150 piedi il comandante [Armstrong] ha assunto il controllo manuale per avere un'idea di come fosse la navicella spaziale prima di partire per l'atterraggio'. Armstrong eseguì alcune manovre dell'ultimo secondo per evitare alcune rocce pericolose e atterrò con successo sulla luna il 20 luglio 1969. Tutti i duri anni di addestramento, istruzione ed esperienza erano stati ripagati; Armstrong l'aveva fatto sembrare facile.

Notoriamente, mentre camminava sulla luna, Armstrong intendeva dire: 'È un piccolo passo per un uomo, un passo da gigante per l'umanità'. Invece pronunciò le parole ormai immortali, ma grammaticalmente infelici: 'È un piccolo passo per l'uomo, un grande passo per l'umanità'.


Tornarono sulla Terra ed entrarono immediatamente in un regno crepuscolare, a metà tra mito e storia.

Non è stato fino al 1979, quando Tom Wolfe ha pubblicatoLe cose giuste,che le persone al di fuori della stretta confraternita dei piloti militari capissero esattamente cosa avesse significato il programma Apollo per gli uomini che volavano nelle missioni. 'Una carriera nel volo era come scalare una di quelle antiche piramidi babilonesi fatte di una vertiginosa progressione di gradini e sporgenze, una ziggurat, una piramide straordinariamente alta e ripida; e l'idea era di provare ad ogni passo della salita che eri uno degli eletti e unti che aveva la stoffa giusta e che poteva andare sempre più in alto e persino, alla fine, se un giorno Dio volesse, che potresti essere in grado di unisciti a quei pochi speciali al vertice, a quell'élite che aveva la capacità di far venire le lacrime agli occhi degli uomini. La stessa confraternita delle cose giuste. '

Nessuno l'ha mai detto ad alta voce, ma è diventato ovvio che in cima allo ziggurat c'era un modesto, sorridente, ingegnere dell'Ohio: Neil Armstrong.

In un'epoca in cui il volo consiste in gran parte nella programmazione di computer e quando la fine del volo da combattimento con equipaggio è lontana uno o due decenni o forse meno, il posto di Neil Armstrong in cima allo ziggurat è sicuro, per sempre.