La bestia chimerica che invade il Texas e diffonde la malattia

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La bestia chimerica che invade il Texas e diffonde la malattia

'Quale animale assomiglia alla combinazione di un cavallo e una mucca con la barba di un tacchino e le corte corna del diavolo?' Questa descrizione di Elizabeth Cary Mungall, Guida al campo degli animali esotici rimane la mia preferita dell'antilope nilgai, una grande specie esotica trovata nel punto più meridionale del Texas.

Originari dell'India, i nilgai furono introdotti per la conservazione e per il turismo dei trofei negli anni '30. La bizzarra bestia chimerica si è rivelata prolifica: un paio di dozzine sono cresciute verso l'alto di 30.000 in tutto lo stato . Conservazione e turismo spesso vanno di pari passo, ma la presenza di nilgai in Texas è una situazione più complicata, dove un'attrazione pregiata per i cacciatori e un'amata fonte di carne è diventata anche un parassita unicamente texano.


La mia prima esperienza con loro è arrivata da un viaggio in bicicletta intorno a Brownsville, in Texas, durante quello che tutti noi oggi chiamiamo Before Times. Con circa 428 miglia di piste ciclabili e di kayak (i ​​Caracara Trails) sviluppate intorno alla Lower Rio Grande Valley, i visitatori possono godere di uno spettro di paesaggi del Texas e riserve naturali.

La Lower Rio Grande Valley è un mix di paesaggi secchi, lussureggianti e tropicali del Texas, oltre a una fauna selvatica diversificata da uccelli colorati a bellissimi gattopardi — la regione sembra esotica da sola. Il nostro gruppo, un mix di rappresentanti della stampa e politici, pedalato da yucca appuntite e attraverso una tavolozza di avifauna verde smeraldo e acque azzurre sotto un sole implacabile alla splendida Riserva Naturale Nazionale Laguna Atascosa .

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Laguna Atascosa ospita più di 97.000 acri di terra per la protezione degli uccelli costieri e delle specie in via di estinzione.

'Se sei fortunato', mi ha detto uno dei miei ospiti, 'potrai vedere nilgai qui'.


Un'altra persona del nostro gruppo ha ringhiato alla menzione di nilgai. “Continuano a cercare di abbatterli. Sono diventati parassiti'.

Ho accelerato oltre il nostro gruppo eterogeneo per sentire la brezza e per scattare alcune foto veloci del sentiero mentre pedalavo. Quando ho allungato la mano per mettere via il telefono, tre nilgai sono saltati rapidamente attraverso il sentiero davanti a me. Un secondo prima e sarei stato d'intralcio. Uno si è guardato indietro appena prima che scomparisse nella macchia scura, lasciandomi con una curiosità e una singola foto sfocata solitamente riservata alle cacce ai Bigfoot.

Come sono arrivati ​​in Texas?

La storia dei nilgai in Texas inizia in India, dove il loro nome significa 'mucca blu': il blu è il colore del toro; le mucche sono marroni. Sono originari del subcontinente indiano, dove l'associazione con il bestiame significa che gli indù li considerano sacri. Tecnicamente sono antilopi, sebbene appartengano alla stessa famiglia (bovidi) e sottofamiglia (bovini) della tua mucca standard.


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L'animale è un pascolatore, preferendo le savane e le chiome sparse degli alberi. Con tra 70.000 e 100.000 in India e più di 30.000 lungo il confine tra Texas e Messico, sono considerati una specie di 'meno preoccupazione' sulla IUCN Lista Rossa .

I loro stato sacro in India fornisce protezione dai cacciatori, quindi il loro predatore naturale è la tigre o il leopardo. le loro mandrie di solito consistono di 10 o meno, anche se sono possibili più di 20, e sono costituiti da scapoli scappati da maschi più anziani o per lo più femmine. I maschi più anziani tendono a viaggiare da soli, marcando il loro territorio creando siti di defecazione, chiamati cumuli o latrine. Si accoppiano anche frequentemente. (Le femmine spesso danno alla luce due gemelli.)

In India, quelle mandrie possono decimare un raccolto quando le altre fonti di cibo sono scarse, trasformandole in parassiti. Nel tentativo di dissociarli dalle mucche, e quindi dal loro status sacro, il governo ha cercato di cambia il loro nome invanroz ('antilope forestale'). Più recentemente, agli agricoltori è stato permesso di uccidere coloro che mangiano i loro raccolti, ma poiché la carne è sacra, devono essere consegnati alla cremazione.

In Texas, ovviamente, la storia è molto diversa e inizia con King Ranch. (La richiesta di commento da King Ranch non è stata restituita.)


King Ranch è stato fondato dal capitano Richard King nel 1853. Oggi il ranch è il più grande del paese a 825.000 acri , il che significa che è più grande di Rhode Island ( circa 776.957 acri ). Mentre il Texas è uno stato incredibilmente grande, circa 95 percento di esso è di proprietà privata.

King vide il suo futuro come allevatore all'inizio della storia dello stato e lo fece. Nella maggior parte dei casi, aveva successo in quasi tutto ciò che toccava.

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Quando l'ambientalista e cacciatore Caesar Kleberg è arrivato al King Ranch, i loro sforzi si sono rivolti più attivamente alla gestione della fauna selvatica, dando anche il tono alle future leggi dello stato in materia.

Kleberg era preoccupato per la caccia eccessiva e King Ranch e la loro divisione Norias divennero i posti migliori per conservare la selvaggina. Nel 1924, Kleberg acquistò nilgai, il primo gioco esotico del Texas, dal giardino zoologico di San Diego e si dimostrarono sopravvissuti. La popolazione del King Ranch di nilgai è di circa 15.000.

Oggi, i ranch in tutta la regione hanno nilgai sulla loro terra per la caccia ai trofei.

'Sono un gioco molto popolare nel sud del Texas', mi dice Michael Bodenchuk. Bodenchuk è il direttore di stato del Texas Wildlife Services Program per l'USDA. I Nilgai sono abili nell'evitare i cacciatori, quindi per molti sono una preda preziosa.

'Tutta la fauna esotica del Texas è considerata una riserva di cibo esotico', afferma Bodenchuk. Mi dice che è una categoria della legge e che sono la stessa cosa del bestiame, ma con una differenza significativa.

Quando si tratta di mucche, dice Bodenchuk, il tuo marchio su di loro significa che puoi dire 'questa è la mia mucca'. Ma 'con scorte di cibo esotico', aggiunge, 'sono liberi. Appartengono al proprietario terriero. Se sono dalla mia parte del recinto, sono i miei nilgai, e se saltano il recinto e sono dalla tua parte del recinto, sono i tuoi nilgai. Sono bestiame, ma appartengono a chi possiede la terra in cui si trovano».

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È qui che entra in gioco il turismo dei trofei.

Il turismo in Texas ha fornito più di $ 169,8 miliardi di impatto economico nel 2019 e un posto di lavoro su 10 in Texas viene creato attraverso i viaggi. L'impatto economico dell'industria della fauna selvatica esotica in Texas è meno studiato. Nel 2007, Texas A&M mettere l'impatto totale a circa $ 1,3 miliardi all'anno ed entro il 2016, l'Exotic Wildlife Association lo ha stimato a $ 3,3 miliardi .

I Nilgai sono essenzialmente non regolamentati, con l'eccezione che richiedono una licenza di caccia. I proprietari terrieri possono far pagare quello che vogliono per una caccia. Bodenchuk aggiunge che può costare a un cacciatore da $ 2.000 a $ 3.500 per cacciarli.

Ma il turismo dei trofei in Texas non riguarda solo l'andare all'aria aperta. Molti ranch si proponevano anche di offrire un'esperienza di resort per i loro cacciatori.

I 18.000 acri (circa 28 miglia quadrate) allevamento di buoi a Uvalde, in Texas, offre pacchetti di caccia all-inclusive, con soggiorni in lussuose capanne d'antiquariato e pasti gourmet. I cacciatori di solito prenotano a pacchetto tre giorni, due notti , che costa $ 1.000 a notte durante la settimana e $ 1250 nei fine settimana ($ 200 a notte per i non cacciatori).

'Cerchiamo di raccogliere solo i tori [nilgai] maturi', Jason Molitor, CEO di allevamento di buoi mi dice.

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La tariffa include i pasti, il veicolo, il soggiorno e la guida e se la caccia non fa per te, puoi provare lo yoga. I proprietari hanno anche un'altra azienda nel loro ranch che ti permette di guida e spara a un carro armato della seconda guerra mondiale o sparare un Browning M2. (Mi è stato detto che il crossover del diagramma di Venn tra cacciatori e carri armati non è così grande come penseresti.)

La tariffa del trofeo per nilgai ($ 5500) include la medicazione sul campo, il trasporto dell'animale al trasformatore di carne e l'imbalsamatore, le munizioni e l'accesso alla pista. (A differenza di alcuni ranch, Ox Ranch addebita la tariffa del trofeo solo se ferisci o uccidi un nilgai.)

Come la maggior parte dei ranch del Texas, Ox Ranch vede molto di ciò che fa in termini di conservazione. Il turismo e la conservazione dei trofei è una tana del coniglio complicata e infuocata di un dibattito.

Alcuni vedono l'introduzione di specie esotiche, come i nilgai, come colmare un vuoto nell'ecosistema lasciato dalla caccia eccessiva, mentre altri sostengono che le specie dovrebbero essere lasciate ai loro habitat nativi.

'Ci sono diverse specie che probabilmente si estinguerebbero se non esistessero nei ranch del Texas', dice Molitor. 'La scimitarra è un buon esempio.' ( L'orice dalle corna di scimitarra , il cui habitat nativo è il Ciad, è elencato come estinto in natura dalla Lista Rossa.)

'Sono, di gran lunga, più in Texas che nel loro habitat nativo'. Molitor aggiunge, dicendo che la reintroduzione delle scimitarre in Ciad è spesso fatta dai ranch del Texas. 'Se non fosse per posti come questo, probabilmente si estinguerebbero', dice.

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Organizzazioni come la Humane Society vedono le cose in modo diverso, discutendo contro ciò che vedono come 'caccia in scatola' o 'caccia in cattività' (usata in modo intercambiabile): la caccia basata su un recinto, contro un 'inseguimento equo' in natura.

'Gli animali nelle cacce in scatola vengono allevati insensibili per essere macellati, imbottiti e appesi al muro di qualcuno', dice Kitty Block, presidente e CEO della Humane Society degli Stati Uniti, a The Daily Beast. 'È un'industria spietata e crudele che deve finire in Texas e in tutto il mondo'.

Non tutti sono d'accordo su come definire la caccia in scatola o in cattività.

'L'industria dei giochi esotici ha ricevuto una cattiva pubblicità da alcune persone che, secondo me, non stanno esattamente facendo un inseguimento leale', mi dice Molitor. “Se hai 200 acri ed è alto recintato, e non c'è copertura, e vai a cacciare un animale in quella zona, o talvolta anche in aree più piccole di quella, considererei quella caccia in scatola e qualcosa a cui mi opporrei a.'

Molitor crede che sia una situazione diversa se stai parlando di migliaia di acri quadrati di terra con copertura naturale che richiedono ai cacciatori di uscire e usare le loro abilità.

Kitty Block non è d'accordo.

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'Le dimensioni del recinto non contano', afferma Block. “Nei recinti più grandi, gli animali sono spesso abituati a mangiare nelle stazioni di alimentazione a intervalli regolari e il cacciatore di trofei sarà lì ad aspettarlo in una tenda da caccia allestita vicino alla mangiatoia. Non è raro che una caccia in cattività con migliaia di acri recintati offra ancora una garanzia di 'successo al 100%' per sparare a un animale o offra una politica 'no kill, no pay' sugli animali'.

I punti più fini possono essere come guardare una partita di tennis.

Da un lato, alcuni animali, come i nilgai, non mangiano nelle stazioni di alimentazione, quindi cacciarli richiede escursioni nel territorio. D'altra parte, tornano regolarmente ai loro precisi punti di defecazione per contrassegnare il loro territorio, che Molitor riconosce non funziona a loro favore.

Da un lato, la natura non ha recinzioni per contenere le specie o persiane da cui i cacciatori possono sparare, ma d'altra parte ha una certa prevedibilità su dove si nutrono gli animali e quali restrizioni sulla terra ci sono per una specie. E anche usando frasi come 'da un lato' e 'd'altro lato', come sto facendo ora, offusca le più grandi domande intermedie come, può esserci un approccio valido per tutti o dovremmo smettere di mangiare carne del tutto?

Poi c'è il nuovo dilemma nilgai— la zecca della febbre del bestiame .

Un tempo, la zecca era onnipresente in Texas. Nel 1890 , gli allevatori di King Ranch hanno contribuito a sviluppare una tecnica per gestirli.

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'Hanno una vasca per l'immersione', spiega Michael Bodenchuk, 'e le mucche ci correvano attraverso e si bagnavano completamente nell'insetticida e poi le lasciavano libere nel pascolo per raccogliere più zecche, e poi le riportavano indietro entro 14 giorni, quindi non hanno mai avuto un ciclo di vita completo”.

Nel tempo questo ha creato una sorta di barriera contro le zecche e questo ha contribuito a spostarlo fino al fiume Rio Grande. 'Ci sono persone che ogni giorno cavalcano il fiume per cercare bestiame e respingerlo', mi dice Bodenchuk. Ma la zecca si trova ancora in Messico, osserva, e sia i bovini che i nilgai si incrociano avanti e indietro, portando con sé le zecche. 'Le vasche di immersione non funzionano per i nilgai e non possono essere attirati da esche come il cervo dalla coda bianca per farsi curare.'

Poiché i nilgai sono abili nel liberarsi dalla recinzione del ranch, sono difficili da cacciare e possono avere un territorio fino a 70.000 acri , percorrendo grandi distanze in un solo giorno, sono considerati i primi diffusori della zecca.

A Laguna Atascosa, la zecca è gestita da ustioni prescritte e sponsorizzando la caccia ai nilgai. Alcuni nilgai liberi vengono eliminati dagli elicotteri in Texas per mantenere basso il loro numero.

Kitty Block non vede la caccia come la soluzione giusta. Il problema, afferma Block, è un'industria che introduce specie non autoctone in un ecosistema diverso.

'Cercare di controllare le specie non autoctone che vagano per il Texas con metodi controversi e impopolari come l'abbattimento', afferma Block, 'è come cercare di chiudere un rubinetto che perde con un secchio: potrebbe temporaneamente risparmiarti un pasticcio, ma il problema non funzionerà'. essere risolto.”

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Block crede che la soluzione migliore sia tornare a conservare la fauna selvatica nel loro habitat naturale.

Il turismo è spesso accompagnato da controversie su questioni importanti, come la sostenibilità o l'iniquità. In Texas, la fauna selvatica su terreni pubblici e privati ​​porta molti turisti ogni anno e questo, insieme alle polemiche, non è destinato a cambiare presto. I nilgai sono una nicchia turistica unica in Texas, dal momento che non possono essere cacciati in India, ma sono anche un parassita unicamente texano, in quanto la loro massiccia proliferazione sta diffondendo una pericolosa zecca.

I nilgai sono animali affascinanti, ma strani che riescono a portare cacciatori di trofei da tutto il paese, in qualche modo, per me ha senso che attirino i texani. Sì, il Texas non è il loro habitat naturale, e probabilmente non avrebbero mai dovuto arrivarci in primo luogo, ma sembra una cosa molto texana per un cittadino dell'Ohio che pedala in una riserva naturale in un golfo tropicale del Texas essere quasi calpestato da un animale esotico dall'India.

Brandon Withrow è uno scrittore di viaggi. Il suo sottotitolo compare anche inSegarivista e Business Insider. La sua newsletter Substack basata sui viaggi è Il paesaggio errante .