Congo Square sotto assedio: l'ultima minaccia al Ground Zero della cultura nera a New Orleans

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Congo Square sotto assedio: l'ultima minaccia al Ground Zero della cultura nera a New Orleans

Portia Pollack, 60 anni, viveva in un cottage nel Seventh Ward di New Orleans, a valle del fiume Louis Armstrong Parco. Di professione fisioterapista, era percussionista negli incontri domenicali di batteria a Congo Square, un angolo del parco di fronte a Rampart Street.

Con i dreadlocks oscillanti e un sorriso solare, Portia è stata un pilastro di 33 anni con Bamboula 2000 e il suo successore, il Congo Square Preservation Society , guidato dal veterano percussionista Luther Gray. Suonava djembe, congas, bonghi e armonica, domenica dopo domenica.


Attirando gente del posto e turisti, i tamburini si esibiscono nel luogo in cui generazioni fa gli africani schiavizzati hanno resuscitato i rituali della cultura madre. Nelle danze ad anello, gli africani rendevano omaggio ai loro antenati, girando al ritmo di tamburi e archi su un vasto campo dietro il bastione, o il muro di fondo della città, l'odierno quartiere francese.

'La danza e il canto erano diretti agli antenati e agli dei, il ritmo e la rivoluzione del cerchio acceleravano durante il movimento', scrive Sterling Stuckey inCultura schiava.'Il ring in cui gli africani hanno ballato e cantato è la chiave per comprendere i mezzi con cui hanno raggiunto l'unità in America'.

Questi pochi acri rimanenti di Congo Square portano una storia di sopravvivenza e slancio, un'essenza spirituale trasportata in un lungo flusso di scrittura e arte, performance e protesta. La memoria culturale è mitica, una ricerca di libertà raccontata e raccontata da un corteo di persone attratte dalle proprietà della libertà.

Per gli africani, il campo iniziò nel 1740 come un mercato domenicale improvvisato. Mentre i piantatori in un'economia debole lottavano per sfamare gli schiavi, gli africani commerciavano i propri raccolti, crostacei e carne, mentre danze di memoria rituale germogliavano in anelli. Nel tempo, il numero di ballerini sarebbe cresciuto man mano che lo spazio si sarebbe ridotto. All'inizio del 1800, la città si riversò oltre il bastione quando il primo sobborgo, Tremé, si sviluppò intorno allo spiazzo; le persone libere di colore diventano importanti proprietari di case nell'area creata quando lo schiavista Claude Tremé ha venduto la terra. Man mano che gli anelli danzanti si allargavano, aumentavano anche le folle di spettatori, tra cui indiani, neri liberi e viaggiatori europei e americani, che lasciarono resoconti scritti, come questo del 1819: 'Gli schiavi africani si incontrano sul prato, vicino alla palude, e scuotere la città con le loro danze congolesi”.


Il 7 giugno Portia Pollack è morta per coltellate fuori casa sua intorno alle 7:30. L'ultima notizia di un aumento del tasso di omicidi ha colpito la nipote, gli amici e i compagni di musica di Portia. Luther Gray quella sera andò nel suo portico e mandò un elogio percussivo con altri batteristi, e di nuovo quel fine settimana a un memoriale tenuto a Congo Square.

'Portia era una sorella di tutte le dozzine di batteristi della nostra comunità e un'amica generosa e fedele', racconta Gray al Daily Beast. “È stata la prima e più longeva batterista donna con noi. Era una compositrice, leader di una band e praticante di arti marziali'.

Un campo di battaglia spirituale

Nel frattempo, con un pessimo tempismo, il sindaco LaToya Cantrell ha promosso una massiccia ristrutturazione dell'Auditorium municipale, il grande edificio murato sul terreno di Congo Square, per fungere da nuovo municipio. L'auditorium è inattivo dall'alluvione dell'uragano Katrina del 2005. La FEMA, tuttavia, ha sul tavolo 38 milioni di dollari per il restauro.

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L'auditorium per generazioni ha ospitato balli bianchi del Mardi Gras, suscitando ira nello storico quartiere nero di Tremé, che a metà degli anni '60 perse 16 isolati quadrati a causa delle demolizioni del municipio per uno sfortunato 'Lincoln Center of the South'. Il sindaco di allora, Victor Hugo Schiro, era l'ultimo segregazionista bianco. Radendo tutte quelle case ha creato lo spazio verde, un parco chiamato tardivamente per Louis Armstrong. L'Auditorium municipale e l'ingombro ridotto di Congo Square si trovano a un'estremità del parco. L'assalto alla città ha lasciato profonde ferite nelle aree sopravvissute del quartiere. Lo stesso ha fatto l'abbattimento di un lungo tratto di bellissime querce lungo il terreno neutro di North Claiborne Avenue per ospitare un cavalcavia della I-10 con accesso al quartiere degli affari, un'impresa di rinnovamento urbano che ha ucciso una vivace striscia di attività di proprietà dei neri.


Costruito nel 1957, l'attuale edificio del municipio è un pugno nell'occhio del quartiere degli affari di architettura Kleenex-box, un edificio di media altezza anche se con finestre, ora ambito dagli sviluppatori per la demolizione e la ricostruzione. Il sindaco, il consiglio comunale, i giudici e il personale del tribunale civile che lavorano lì accetterebbero scavi più dolci, ma dove?

Il 17 giugno, quattro giorni dopo il memoriale di Portia Pollack, Congo Square si è riempita di diverse centinaia di manifestanti, alzando cartelli che dicevanoNessun municipio a TremSuo,…Terra Sacra.La consigliera Kristin Gisleson Palmer, che rappresenta Tremé, ha abboccato a Cantrell: 'Non possiamo assolutamente avere un posto che ci rappresenti se la comunità non vuole che siamo qui'. Altri due membri del consiglio hanno fatto eco a Palmer. La folla ha marciato per un miglio per radunarsi fuori dal municipio.

I manifestanti del municipio includevano l'artista principale della tradizione indiana Masking, Big Chief Melancono Demoniaco dei Giovani Cacciatori Seminole; i suoi abiti con toppe di perline e piume fluttuanti e pennacchi sono appesi in musei e gallerie ad alto prezzo.

'Quegli alberi in Congo Square e Armstrong Park hanno gli occhi', ha detto al Daily Beast. “Hanno visto la danza e hanno visto la schiavitù, dura e crudele. C'è un significato di Congo Square che il sindaco non capisce. Ci serve un modo per farglielo sapere. Capisco che ha bisogno di usare quei soldi della FEMA'.


Rachel Hutchinson, manifestando con il figlio di 5 anni, ha chiamato il sindaco 'la regina di NOLA perché sta cercando di spostare il suo castello all'Auditorium Comunale, e non vogliamo che lo faccia perché Congo Square è un terreno sacro .'

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Cantrell ha fatto marcia indietro rapidamente , affermando che i manifestanti 'meritano di far sentire la loro voce', chiedendo una commissione per esplorare le opzioni per il trasferimento del municipio mentre si avvia la ristrutturazione dell'auditorium. Finora Cantrell deve affrontare una rielezione autunnale senza grandi opposizioni.

Palmer ha raccolto il pieno sostegno del consiglio comunale su una misura che blocca i permessi comunali per gli sviluppatori di lavorare su costruzioni legate al governo all'interno di Louis Armstrong Park per un anno o fino a quando il consiglio non cambia rotta. Cantrell deve affrontare un duro contraccolpo se la città manomette il 'terreno sacro'.

Terra sacra in letteratura

Joy Harjo, il poeta laureato statunitense, membro della nazione Muscogee Creek a Tulsa, collega Congo Square al suo lignaggio inPazzo coraggioso,alla memoria del 2012:

Mentre scrivo questo sento il frastuono di voci di così tante persone e così tante storie che vogliono venire fuori. Ogni nome è tributario di tanti altri, di tanti luoghi. Vedo lo spirito di New Orleans e sento il canto dello spirito di Congo Square. Congo Square era originariamente un luogo cerimoniale indiano sudorientale. Divenne un luogo di incontro per i popoli tribali, africani e i loro amici, amanti e famiglie europei. Si sono riuniti lì per ballare, per godersi la musica e il cibo avvolto in panni e zucche che hanno portato a condividere. Queste persone, i nostri antenati, vogliono essere riconosciute; vogliono essere ricordati.

Prima che i francesi fondassero la città nel 1718, i Choctaw e altre tribù alla lanca del fiume Mississippi inferiore chiamarono il sito 'Bulbancha', luogo di molte lingue. Gli indiani tenevano danze rituali alla ricerca di raccolti fertili nell'area che sarebbe diventata Congo Square. Oggi il parco attira anche esibizioni delle bande indiane Black Masking - il nome preferito dagli indiani Mardi Gras - una tradizione di musica e abiti piumati iniziata già nel 1883. I neri usavano la libertà della stagione del carnevale, sfilando in parte in memoria dei nativi americani che accettati schiavi africani che erano fuggiti dal sistema delle piantagioni nelle loro comunità.

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Nel 1786, due decenni dopo che il porto coloniale era passato dal controllo francese a quello spagnolo, il vescovo Cirilo Sieni de Barcelona si lamentava in una lettera pastorale di “Negri che all'ora dei vespri si radunavano in una distesa verde chiamata 'Place Congo' per ballare la bamboula ed eseguire i riti importati dall'Africa dagli Yolof, Foulah, Bambarra, Mandingo e altre razze”. Sieni identifica culture tribali specifiche e nomina la danza,bamboula.

Bambulanella lingua kikunga di Kongo significa 'ricordare' o 'ricordare', come rivela Ned Sublette inIl mondo che ha fatto New Orleans,una illustre storia dell'era spagnola (1766-1802). Un percussionista tiene in mano un piccolo tamburo cilindrico,babula,tra le gambe, colpendo linee veloci al ritmo più duro e martellante del tamburo più grande, mentre i ballerini si muovono uno contro uno all'interno del ring.

I ballerini di Place Congo avevano bruciato i ricordi di due anni prima della lettera del vescovo, quando il leggendario Juan St. Maló, che aveva scacciato la schiavitù per creare una comunità di fuggitivi che vivevano con le loro famiglie nelle paludi a sud della città, fu ferito in una sparatoria . Catturato dalle autorità, St. Maló fu imbarcato lungo il fiume su una chiatta. Fu impiccato davanti a una folla enorme a Plaza de Armas (l'odierna Jackson Square), allora e ora centro cerimoniale tra il fiume e la chiesa di St. Louis. Una dozzina di isolati più in là, il campo del Congo alimentava una forza vitale di resistenza: le persone di sangue africano ballavano con significati codificati nella danza.

Gli africani hanno mantenuto viva la memoria di San Maló. Un secolo dopo la sua morte è emersa una poesia in elogio a San Maló, cantata da una donna anziana per lo scrittore George Washington Cable. Negli ultimi decenni San Maló è stato festeggiato in i testi del bluesman zydeco Bruce 'Sunpie' Barnes .

'Congo Square è uno dei luoghi più sacri della diaspora africana, uno dei pochi luoghi del Nord America in cui le autorità hanno permesso alle persone schiavizzate di radunarsi in massa per socializzare, ballare e fare musica in stili ricordati dall'Africa', ha affermato il professore di Berkeley di L'inglese Bryan Wagner ha detto a The Daily Beast. 'Queste tradizioni influenzerebbero una vasta gamma di stili di performance moderni nella musica e nella danza, in particolare nel jazz'.

Cresciuto a New Orleans, Wagner continua a tornare nei suoi libri.La leggenda di Bras-Coupé,un lavoro del 2019 di ricerca ispirata, ha un sottotitolo laconico:Lo schiavo fuggitivo che ha combattuto la legge, ha governato la palude, ha ballato a Congo Square, ha inventato il jazz ed è morto per amore.Bras-CoupÈsignifica 'braccio mozzato', quello perso dal ribelle marrone in una battaglia con la polizia nel 1830. Bras-CoupÈè un discendente spirituale di San Maló; fuggì dall'ospedale della carità e fuggì nella palude periferica, vagando come aveva fatto St. Malo mezzo secolo prima. 'Per anni Bras-Coupé e la sua banda hanno fatto irruzione nei negozi e nelle taverne della periferia', scrive Wagner.

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La stampa sensazionale dipinse il marrone con un braccio solo come un selvaggio. “Nella tradizione orale”, scrive Wagner, “a Bras-Coupé sono stati dati superpoteri. Poteva sputare fuoco. Potrebbe teletrasportarsi. La sua pelle, si diceva, non poteva essere perforata dai proiettili”. La stampa abolizionista ha pubblicato necrologi rispettosi dopo che Bras-Coupé è stato ucciso a colpi di arma da fuoco, tradito da un amico per una ricompensa in denaro. Le autorità in una grottesca dimostrazione di potere bianco deposero il cadavere insanguinato nella piazza di fronte alla cattedrale di St. Louis.

“'Bras-Coupé è stato il primo maestro nero, una figura eroica nel nostro quartiere. Loro uccidendolo, mettendo il suo corpo in pubblico, ci hanno fatto sapere che era un eroe del giorno.'” — Demond Melancon

George Washington Cable, che pubblicò la nenia a St. Maló, attinse agli eventi di Bras-Coupé nel suo romanzo del 1880,The Grandissimes.Ambientato nel 1790, la trama ruota attorno a un'aristocrazia di piantagioni confusa da un principe guerriero africano, il cui braccio ha perso in battaglia, venduto come schiavo. Scattato dalla sua sottomissione, sconvolge il padrone della grande casa. Cable, che ha scritto saggi pionieristici su Congo Square perSecolorivista, lancia Bras-Coupé, il sovrano diventato fuoriclasse, come una forza che infesta la grande casa, portando rovina come se fosse un ordine morale rotto nella tragedia greca.

“La piantagione è diventata un campo invalido. Le parole del voudou trovarono compimento da ogni parte. L'aratro non si spense; le mandrie vagavano di campo in campo attraverso le siepi spezzate e arrivavano con le ossa sbarrate e i fianchi avvizziti; una folla frenetica di erbacce e spine lottava e si strozzava l'un l'altra in una lotta per il posto in piedi - erbaccia, erbaccia, erba starnutita, erbaccia, erba di ferro - finché i cieli infuocati di mezza estate non fermarono la loro crescita e incoronarono le loro cime non tosate con fiori sporchi e sporchi”.

Nel romanzo di Cable, Bras-Coupé cade non in un sanguinoso tradimento ma come un ballerino estatico, vestito da indiano in Congo Square, quando le autorità spagnole lo catturano. Le sue orecchie sono tagliate per aver colpito il suo proprietario. Mentre sta morendo, un prete gli chiede se sa dove sta andando. 'In Africa', risponde, facendo eco alla convinzione di molte persone schiavizzate, che la morte li avrebbe riportati a casa. Quando la guerra civile finì, la folla nera festeggiava a Congo Square, finalmente libera.

All'inizio del 1900, quando Sidney Bechet era un ragazzo, il posto si chiamava Beauregard Square, ribattezzato per un generale confederato con pali dipinti che limitavano lo spazio verde. Gli anelli in movimento si erano aperti in un flusso di ballerini di strada, la seconda linea di coreografie spontanee che seguivano le bande di ottoni. I musicisti neri hanno cambiato il repertorio della tradizione della banda musicale con spirituals per nenie e ritmi swing per allentare la spina dorsale delle marce militari; le danze dietro i funerali diventavano spettacoli di libertà per le strade della città,rituali di luttola polizia ha avuto difficoltà a contrastare.

Pubblicità Sidney Bechet ricorda

Come mitici ribelli, St. Maló e Bras-Coupé trovarono un avatar scaturito da Sidney Bechet, il grande clarinettista jazz e sassofonista soprano. Bechet da ragazzo ha assorbito le storie di Congo Square da suo padre, Omar. La loro casa nel Settimo Rione era a pochi passi da Congo Square. Il flusso della memoria si è riversato all'inizio degli anni '50 quando Bechet, un celebre espatriato a Parigi, ha iniziato a dettare le sue memorie a un registratore. Il poeta Giovanni Ciardi, traducendoLa Divina Commediadurante un anno sabbatico ad Harvard, è stato ipnotizzato dai set jazz di Bechet e ha stretto amicizia con il musicista. Ciardi ha curato la trascrizione delle reminiscenze come una narrazione nella voce inimitabile di Bechet. Bechet morì nel 1959, i francesi lo onorarono con un funerale di stato. La sua memoria,trattalo con delicatezza,è stato pubblicato un anno dopo; il capitolo più avvincente si chiama 'Omar', la storia di suo nonno.

“Mio nonno era uno schiavo. Ma era un uomo che poteva fare qualsiasi cosa. Sapeva cantare; ballava, era un leader... La domenica in cui gli schiavi si incontravano - quello era il loro giorno libero per battere i ritmi sui tamburi in Piazza - Congo Square, la chiamavano - e si radunavano lì intorno a lui.

'Creando i suoi tamburi, Omar vagava per i bayou, cacciando e pescando'. Bechet entra nella mente di suo nonno: “E quando si svegliò e si ricordò dov'era, quel canto, quel ricordo, si confondevano in una specie di melodia che aveva dentro di sé un pianto. La parte di lui che era la tribù e i tamburi, quella parte andava avanti e diventava uno spirituale... E poi sentiva i tamburi dalla piazza. Prima un tamburo, poi un altro che gli risponde. Poi tanti tamburi. Poi una voce, una voce. E poi un ritornello, tante voci che si uniscono e si incontrano”.

Omar incontra una donna schiava di una piantagione dall'altra parte della palude. L'amore cresce tra loro. Il suo proprietario bianco diventa geloso e raduna uomini, accusando Omar di aver violentato sua figlia. Una folla lo cerca nella palude; la moglie del padrone realizza la verità, la brama del marito per una schiava. Come St. Maló, Omar diventa la preda; torna furtivamente alla piantagione per vedere la sua amata. Giacciono insieme, poi si ritira nella capanna di un amico nella palude, una taglia sulla sua testa. Come Bras-Coupé, Omar viene tradito: l'amico lo uccide.

Bechet: “E potevi sentire il lutto che tutti gli schiavi stavano cantando, cercando di dire a mio nonno di preparare un posto per loro, cercando di dargli un po' della loro religione nel caso ne avesse avuto bisogno. Stavano cantando, cantando di nuovo, battendosi con le mani, battendo a terra, trovando un modo per lasciare andare mio nonno'.

Pubblicità 'Ogni volta che potevo scroccare fondi, ho assunto una troupe, ho fatto una donazione alla famiglia in lutto e ho filmato un funerale'.

Trattalo con delicatezzaè stato ben accolto per la sua prosa melodica da un artista jazz supremo. Alcuni critici hanno messo in dubbio quanto fosse reale. Ricercando una biografia del 1987,Sidney Bechet: Mago del Jazz,John Chilton apprese che Bechet proveniva da una lunga stirpe di creoli di colore libero. Suo padre, Omar, era un calzolaio che ha cresciuto sette figli con sua moglie. Un fratello è diventato un dentista. Abbandonato la scuola elementare che si è immerso nel clarinetto, Bechet nel suo crepuscolo ha inventato un nonno schiavo per un breve racconto di potente prosa parlata. Omar incarna Piazza del Congo. 'Erail suotamburo,il suovoce,il suoballare.” È dubbio che Bechet abbia letto il romanzo di Cable. La fonte più probabile della leggenda era suo padre, Omar, a cui fa riferimento di passaggio come condivisione di storie. La narrativa di Bechet porta la storia che conosceva nel suo midollo.

Omar è Bras-Coupé rievocato, il ribelle marrone la cui immagine è catturata in un illustre costume indiano Masking da Big Chief Demond Melancon dei Young Seminole Hunters. Melancon ha letto il romanzo di Cable su sollecitazione del fotografo Christopher Porché West. 'Sapevo di dover affrontare chi era Bras-Coupé e cosa faceva', dice Melancon, 43 anni, un artista autosufficiente, nel suo studio Ninth Ward.

“Ho tirato cemento per quindici anni e poi ho fatto l'aragosta per tre anni. Sarei stato licenziato al Mardi Gras per aver fatto il mio vestito' per il giorno della sfilata.

“La ricerca mi ha riportato a sapere che Bras-Coupé è stato il primo maestro nero, una figura eroica del nostro quartiere. Lo hanno ucciso, mettendo il suo corpo in pubblico, ci hanno fatto sapere che era un eroe del giorno. Tornato in Congo Square era vestito da indiano. È una connessione tra Bras-Coupé e Black maskers in tutta Tremé fino al Ninth Ward e indietro Uptown. Bras-Coupé è il primo mascheratore per me. Quando ci mascheriamo è in ribellione alle ingiustizie che ancora accadono nel mondo oggi”.

Ricreare la pubblicità di Congo Square

In molti anni di lettura, interviste e scrittura come giornalista e storico del jazz, ho sognato di filmare Congo Square, dando al passato una vita visiva. In un progetto di storia orale della fine degli anni '90, ho filmato funerali jazz e interviste a musicisti. Le rievocazioni funebri erano raramente trattate dalla stampa. Ho visto ognuno come una storia performativa di una vita, un quartiere, un dramma della memoria che si estende da una lunga serie di rituali. Come sono iniziati i funerali jazz? Leggendo Cable, Bechet, Sterling Stuckey, Gwendolyn Midlo Hall e la brillante interpretazione dello studioso d'arte Robert Farris Thompson dei riti di mascheramento africani, volevomostrarela memoria danzata del culto ancestrale come semenzaio di una tradizione: processioni funebri come parate di libertà con la seconda linea di ballerini di strada.

La Ford Foundation ha sostenuto il mio progetto di storia orale con l'Hogan Jazz Archive della Tulane University, fornendo una base di filmati. Nel 1999 ho inviato a Ford una proposta per un budget di produzione con un trailer di 10 minuti e un trattamento per includere una sequenza di Congo Square. 'Le rievocazioni hanno un cattivo odore alla PBS', ha detto l'ufficiale delle sovvenzioni rifiutando. Nel giro di pochi anni la PBS aveva adottato una visione più ampia dei film documentari. Poiché HBO, Netflix e le piattaforme di streaming hanno aperto maggiori sbocchi per i documentari, registi come Alex Gibney hanno stabilito nuovi confini della narrazione con tecniche cinematografiche simili ai lungometraggi o alla saggistica creativa nella letteratura.

Nel 2002 sono stato coinvolto nella cronaca della crisi nella Chiesa cattolica, che ha portato a due libri e a documentario 2008 . Ogni volta che tornavo in aereo da Roma, nel giro di pochi giorni ero seduto a una veglia per un musicista o un portatore di cultura, seguendo presto il fiume di seconde linee con gli ombrelli ondeggianti per strada. C'era una vicinanza a Dio, un dolore-gioia di persone che celebravano la liberazione dell'anima, una portata africana dello spirito che raramente si vedeva altrove. Ogni volta che potevo scroccare fondi, ho assunto una troupe, ho fatto una donazione alla famiglia in lutto e ho filmato un funerale. L'editor Tim Watson e io abbiamo pensato che un giorno, con un po' di fortuna, queste sarebbero state scene di un film.

Abbiamo avuto un protagonista nel Dr. Michael White, il gentiluomo compositore jazz e professore della Xavier University il cui clarinetto cantava lamenti in stile africano ai funerali, la vedova piangente.

Ma il mondo è crollato nel 2005 quando gli argini federali si sono rotti e l'epica inondazione dell'uragano Katrina ha riempito la casa di Michael con otto piedi d'acqua; le sue migliaia di libri, registrazioni e composizioni erano una poltiglia sotto i piedi mentre Philip Braun e io abbiamo filmato il suo doloroso ritorno. Diverse settimane dopo mia figlia, Simonette Berry, 21 anni, si è unita a me per recuperare le sculture africane di Michael per conservarle a casa mia, che era asciutta. La città ha impiegato anni per riprendersi; così facevano i proprietari di case come White in una città distrutta.

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Ci siamo finalmente riuniti sul documentario nel 2016, raccogliendo fondi da sovvenzioni e donazioni. Una solida base di professionisti del cinema era tornata a New Orleans. Simonette aveva costruito una carriera come artista scenica, scultore e designer. L'ho assunta come co-produttore per gestire le riprese sul campo e la pianificazione per Congo Square. stavo per pubblicare Città di un milione di sogni ,una storia di New Orleans con i funerali come filo conduttore. Il mio mirino narrativo si è ampliato grazie all'autore Freddi Williams Evans'Congo Square: radici africane a New Orleans(2011). Uno studioso nero, Freddi ha confrontato le fotografie di strumenti africani con i disegni del 1819 di un testimone oculare dell'architetto Benjamin Latrobe di tamburi, archi e artisti di Congo Square. Nei loro libri, Freddi Evans e Ned Sublette hanno collegato le immagini e le osservazioni di Latrobe inImpressioni rispetto a New Orleansa specifiche tradizioni del Kongo.

Una campagna Kickstarter dell'estate 2018 ha fruttato $ 20.000 che ci hanno aiutato a iniziare a pianificare per Congo Square. Sapendo che ci sarebbe voluto molto di più per filmare la rievocazione, stavo rimescolando quando Bernard F. Pettingill Jr., un amico degli anni del liceo dei Gesuiti che ha seguito il mio lavoro, ha chiamato dalla sua tenuta in Florida. Una star del football all'epoca, Biff Pettingill aveva una spavalderia geniale e una messa a fuoco del raggio laser che non ho mai apprezzato poiché il suo percorso ha portato a un dottorato di ricerca. alla London School of Economics. Quando abbiamo rinnovato l'amicizia anni dopo, era un economista forense a West Palm Beach, un esperto in contenziosi ad alto rischio. 'Ho visto il trailer su Kickstarter', ha detto. 'Di cosa hai bisogno per finire il film?'

Contando il budget iniziale della Ford, avevamo speso quasi $ 300.000 per interviste e riprese di funerali. Molti documentari aumentano il budget attraverso una combinazione di sovvenzioni, raccolte fondi e investimenti. Harris Done, un direttore della fotografia di Los Angeles che ha girato il mio film sul Vaticano, è stato direttore della fotografia su questo, lavorando a un ritmo molto inferiore al suo solito ritmo, come fanno molti professionisti del cinema per i documentari come 'progetti di passione'. Calcolo rapido dei costi per finire. Ho inghiottito, ho chiuso gli occhi e ho espirato una sana somma a sei cifre. Biff ha detto: “Oh, posso farlo. E le percentuali?' Presto ci accordammo sui punti di profitto dopo il rimborso della sua quota.

Gli africani tornano

Con Evans come consulente, Simonette ha lavorato allo storyboard, disegnando costumi e decorazioni per il set. Latrobe è stato l'unico testimone oculare conosciuto che ha disegnato ciò che ha visto. I disegni di E.W. Kemble che illustravano i saggi di Cable del 1886 inSecoloLa rivista ha fornito l'altra serie di immagini per la pianificazione: immagini reinventate tratte dalle descrizioni ben studiate di Cable decenni dopo la fine dei balli. Stavamo ricreando panorami di un passato con molta più ricerca di quella che aveva fatto Cable.

Simonette ha scelto Alison Parker come costumista. Immersa nella conoscenza degli stili di pezzi storici e d'epoca, Alison stava anche lavorando per una produzione simile alla nostra, programmata diversi mesi dopo, la rievocazione dell'artista Dread Scott della ribellione degli schiavi del 1811 nelle piantagioni a monte [presente nel nuovo film di C.J. Hunt-Darcy McKinnonIl terreno neutralesu PBS.] Alison aveva un occhio meticoloso per i vestiti che indossavano gli schiavi, in particolaretignonio copricapi da fondere con i ritmi umani.

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La coreografia era il lavoro cruciale, orchestrando le danze dei popoli africani, sulla base della ricerca e delle immagini. Ci siamo rivolti a Monique Moss, una studiosa di colore alla Tulane University focalizzata sulla cultura della diaspora. Monique aveva fatto viaggi di ricerca nei Caraibi. Era anche andata nella Repubblica del Congo con Titos Sompa, un famoso percussionista e ballerino di Brazzaville che aveva guidato compagnie di danza congolesi a Parigi e nelle città americane. Al momento della produzione, Titos Sompa aveva sede a Detroit. Aveva lavorato con Chico Freeman, Sun Ra, Ron Carter, Pharoah Sanders e legioni di jazzisti. L'altra guida di Monique in Congo era il fratello minore di Titos, Jean-Claude Biza Sompa, un maestro batterista e ballerino che insegna danza congolese all'Università del Michigan.

'Papa Titos ha spiegato che il mondo vivente è intrecciato con gli angeli, o antenati', dice Moss. “Questo mi ha convinto a usare la licenza artistica per modellare i modelli di danza congolese. Le illustrazioni storiche ci hanno dato un'idea delle formazioni. Ho chiesto a Biza Sompa di coreografare frasi di movimento specifiche legate al significato diBamboula,lasciando che ogni ballerino improvvisasse i propri assoli all'interno del ring formato dal gruppo più numeroso”.

Moss ha avuto lunghi legami con artisti di New Orleans immersi nella danza dell'Africa occidentale. Luther Gray e la ballerina Jamila Muhammad hanno fondato Bamboula 2000, eseguendo il ritmo di bamboula nei festival pubblici, 'mostrando la radice storica del ritmo di seconda linea suonato dalle bande di ottoni', afferma Moss. Diverse dozzine di musicisti e ballerini hanno prosperato nei laboratori con figure come il compianto Babatunde Olatunjii, il maestro batterista Yoruba noto per l'album classicoTamburi della Passione.

New Orleans era anche diventata la patria di Seguenon Kone, un polistrumentista della Costa d'Avorio che si esibiva e insegnava le danze ivoriane, senegambiane e altre tradizioni. Seguenon, che ha registrato su balafon con il Dr. Michael White suAvventure nella musica di New Orleans, parte 1(Basin Street Records), ha aiutato a reclutare ballerini locali per le riprese.

Nell'ottobre 2018 Titos e Jean-Claude Biza Sompa sono volati da Detroit a New Orleans per guidare l'orchestra africana che si riunisce. Un altro batterista congolese nel Michigan, insieme a quattro percussionisti ivoriani con sede nel Maryland ea New York, si unì a Luther Gray e Bill Summers di New Orleans, completando la band.

Il traffico pesante di Rampart Street ha reso la vera Congo Square inadatta per le riprese. Avevamo bisogno di un grande spazio verde. Simonette l'ha trovata nelle zone rurali di Belle Chasse, una cittadina nella parrocchia di Plaquemines a sud del Lower Ninth Ward. L'enorme area erbosa sostenuta da alberi torreggianti si estendeva lungo un argine di fronte al piccolo complesso governativo. Il presidente della parrocchia Amos Cormier ha accolto la richiesta di Simonette e ha approvato il programma del film di tre giorni per una cifra modesta. I funzionari della parrocchia sono stati immancabilmente disponibili.

Pubblicità““Stiamo commemorando ciò che hanno fatto i nostri antenati e ti ringraziamo per i semi piantati in Congo Square.'”— Padre Jerome LeDoux

Mentre circa 120 persone convergevano su questa bellissima striscia di terra, tra cui cineasti, ingegneri del suono, assistenti alla regia, costumisti, comparse, personale di primo soccorso e ristoratori, ho visto il set prendere vita, consapevole come un uomo bianco di quanto fossi fortunato nell'avere tanti amici e colleghi neri. Abbiamo pagato tutti come potevamo, senza lamentele. Tuttavia, i neri che interpretano i ruoli degli schiavi africani sperimentano un'intensità che i bianchi non possono immaginare. Volevo che questo lavoro fosse il più valida possibile per loro.

Padre Jerome LeDoux, il popolare ex parroco della parrocchia di Sant'Agostino a Tremé, ha accettato di fare un'invocazione. Per anni LeDoux ha sfidato la legge della chiesa celebrando funerali di vittime della guerra alla droga le cui famiglie non erano cattoliche. 'Come potrei affrontare Gesù altrimenti?' mi disse una volta. Tre mesi dopo questo evento sarebbe morto a 88 anni dopo un intervento al cuore.

Con un drone che volteggiava sopra, i membri del cast hanno chinato la testa. Ringraziando il Signore per “la bellezza della terra”, LeDoux ha detto, “Stiamo commemorando ciò che hanno fatto i nostri antenati e ti ringraziamo per i semi piantati in Congo Square. Chiediamo le vostre benedizioni perché lo facciamo nella loro memoria ancestrale'.

La frustrazione di due decenni alle fermate e all'inizio alla ricerca di un sogno per filmare questo pezzo del passato si è dissolto per me mentre la telecamera si muoveva, oltre il volto di un giovane indiano, oltre i neri che commerciavano pesce e verdure, andando stretto al ballerino Jarrell Hamilton, una donna flessuosa, che svolazzava sul lungo abito con le mani, esponendo le cosce mentre circondava la figura imponente di Seguenon Kone, a torso nudo, che suonava uno strumento a corde, una carica di tensione erotica che si accumulava tra loro: si avvicinò lei, lei si girò, la poesia incarnata, schernitrice, guizzando in finte, una forza vitale oltre la semplice sopravvivenza. Presto gli altri strumenti alzarono un tuono percussivo; altri ballerini riempirono lo spazio, danzando in anelli di tempo mentre guardavo, senza fiato e grato.

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Il documentarioCittà di un milione di sogniaveva il suo prima proiezione al Sarasota Film Festival 2021. Il film avrà la sua prossima proiezione al Rhode Island International Film Festival dal 9 al 15 agosto. Per gli aggiornamenti vedi www.CityofaMillionDreams.com