I Dark Rangers della strada più solitaria d'America

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I Dark Rangers della strada più solitaria d'America

Nel luglio 1986,Vitala rivista ha descritto la Route 50 degli Stati Uniti come la 'Strada più solitaria d'America'.

Sotto un'unica foto deprimente, la rivista presentava questa descrizione dell'autostrada a due corsie:


'È completamente vuoto', dice un consulente AAA. “Non ci sono punti di interesse. Non lo consigliamo.” Il tratto di 287 miglia degli Stati Uniti 50, che va da Ely a Fernley, Nevada, passa nove città, due campi minerari abbandonati, alcune pompe di benzina e un coyote occasionale. 'Avvertiamo tutti gli automobilisti di non guidare lì', afferma il rappresentante AAA, 'a meno che non siano sicuri delle loro capacità di sopravvivenza'.

È stato un colossale insulto, ma i funzionari del turismo del Nevada non avrebbero potuto essere più felici. All'improvviso,Vitala mancata approvazione della loro piccola autostrada deprimente gli aveva dato unamarca,e così facendo riuscì a rendere popolare la strada tra una certa schiera di tetri viaggiatori. Lo stato ha messo dei cartelli pubblicitari con il nuovo nome: HWY 50, LA STRADA PI SOLITARIA D'AMERICA.

Appena tre mesi dopo la pubblicazione di quell'articolo, gli Stati Uniti 50 hanno ottenuto un'attrazione che anche il più sfinito consigliere AAA avrebbe convenuto che almeno fosse considerato unpunto d'interesse.Situato a poche miglia dall'autostrada, a un appezzamento di terreno di 76.000 acri è stato dato un aggiornamento del marchio. Nell'ottobre 1986, il Congresso approvò una legge che istituisce il Great Basin National Park.

Il parco doveva servire come campione rappresentativo dell'intera regione del Great Basin, un enorme spartiacque che abbraccia cinque stati, incluso quasi tutto il Nevada. Tutta l'acqua che si trova nel Grande Bacino drena o evapora internamente, senza mai raggiungere l'Oceano Pacifico o il Golfo del Messico. In altre parole, quello che succede a Las Vegas rimane a Las Vegas.


Il parco stesso è a meno di 300 miglia dalla Strip di Las Vegas, il punto più luminoso dell'intero pianeta se visto dallo spazio. Ma la strada più solitaria del paese non vede molti fari. La città più vicina a Great Basin, Baker, Nevada, ospita solo 68 persone.

'Siamo piuttosto rari', mi ha detto la ranger Annie Gilliland quando l'ho incontrata vicino al centro visitatori. “Questo è uno dei—se noilposto più oscuro del Lower 48.”

Annie è una 'Dark Ranger', parte di una squadra d'élite di personale del parco che conduce regolari presentazioni di astronomia.

'Mi piace', mi ha detto, sorridendo. 'Mi fa sembrare un supereroe.'


I Dark Rangers sono veri guardiani della galassia, incaricati di garantire che l'illuminazione all'interno del parco rimanga bassa in modo che i visitatori non siano distratti dal cielo lassù. A Great Basin, le stelle sono l'attrazione principale.

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Prima del mio incontro con Annie, avevo trascorso la giornata facendo escursioni su alcuni brevi sentieri e guidando lungo il Wheeler Peak Scenic Drive del parco. Lo scenario che avevo visto era abbastanza piacevole, ma la maggior parte, almeno ai miei occhi, era lo stesso tipo di bosco di pini e ginepri che si può trovare in tutta la regione del Great Basin.

Se uno dovesse tornare a casa quando il sole tramonta, allora Great Basin potrebbe sembrare semplicemente 'Grande' come le Grandi Pianure. Ecco perché i ranger come Annie incoraggiano i visitatori a restare. Ecco, hanno un detto...

Metà del parco... è dopo il tramonto.


Avevo sentito parlare dei cieli di Great Basin e avevo programmato la mia visita in modo da arrivare nella notte di luna nuova, la notte più buia possibile. Era anche un fine settimana serale, il che significava che Annie avrebbe tenuto uno dei suoi popolari discorsi di astronomia. Mentre il sole tramontava, una piccola folla cominciò a formarsi nel parcheggio. Le torce erano vietate: Annie voleva che i nostri occhi si adattassero naturalmente.

Quando le stelle finalmente fecero il loro debutto, il baldacchino che brillava sopra di me non mi colpì come qualcosa che dovrebbe essere definito un 'cielo oscuro'. La grotta del vento erabuio.Questo era il cielo più luminoso che avessi mai visto.

Salendo da est, la Via Lattea sfrecciava lentamente attraverso l'orizzonte del Great Basin: sembrava che i cieli fossero stati squarciati. Questa non era una debole costellazione in cui devi lottare per collegare i punti solo per vedere una forma che ricorda vagamente un orso che insegue due granchi gemelli. Questo era un imperdibile Grand Canyon interstellare, un'enorme fascia di luce così brillante da proiettare ombre sul terreno.

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Sono stato trafitto. Era difficile capire che tutte quelle migliaia di stelle fossero state lassù fin dall'inizio, nascoste in bella vista. Mi resi conto che tutte le altre presunte belle notti stellate della mia vita erano state sinfonie senza note. Al Great Basin, ho finalmente potuto apprezzare l'intera composizione.

Un astronomo ti direbbe che stavo ancora vedendo solo una piccola frazione dell'universo. L'occhio umano, nelle migliori condizioni, può vedere meno di 5.000 dei miliardi di stelle che brillano solo nella nostra galassia. Mentre cercavo di assimilarli tutti, mi chiedevo se il fattore limitante non fosse l'occhio, ma il cervello umano. Mettici dentro anche qualche dozzina di puntini di spillo bianco brillante e mi sembrava che la testa mi sarebbe esplosa.

Quando di tanto in tanto abbassavo lo sguardo per riposare il collo per qualche minuto, potevo vedere le teste di un centinaio di altri turisti allungarsi verso il cielo, con gli occhi sbarrati dalla meraviglia. Annie aveva installato dei telescopi nel parcheggio per chiunque volesse dare un'occhiata più da vicino. Quando sono andato da uno per scrutare Giove, ho incontrato una truppa di Boy Scout di Farmington, nel New Mexico, che erano venuti al parco per guadagnare i loro distintivi di merito di astronomia. Ho chiesto a uno degli scout se il cielo era diverso da quello che era abituato a vedere a casa.

'Non riesco a vedere niente di tutto questo a casa', ha detto. 'Mi fa pensare, il nostro mondo è così piccolo e la galassia là fuori è cosìgrande.'

In un'età in cui la maggior parte dei bambini pensa di essere il centro dell'universo, le stelle di Great Basin hanno aiutato a ricordare a questo ragazzo che non lo era. Nessuno di noi lo è.

Per la maggior parte degli americani, questo tipo di intuizione cosmica è sempre più difficile da ottenere. Più di due terzi del paese vive in aree in cui la Via Lattea non può essere vista dai loro cortili. Mentre oggi sappiamo molto di più sul cosmo di qualsiasi generazione nella storia, noivederemolto meno di esso.

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Quando l'International Dark-Sky Association ha annunciato nel 2016 che stava riconoscendo Great Basin come un 'Dark Sky Park', il manager del programma John Barentine ha detto alLas Vegas Review-Journalquel Great Basin era 'il più vicino possibile a come poteva essere il cielo notturno prima dell'invenzione della luce elettrica'.

È facile dimenticare che l'era a cui si riferiva non era in realtà molto tempo fa. Le luci hanno oscurato la nostra vista del cielo solo per un secolo e mezzo: l'azienda di Thomas Edison non ha iniziato a vendere lampadine fino al 1880 e ci è voluto molto tempo prima che le città si trasformassero nelle scintillanti metropoli che conosciamo oggi. Ma il nostro mondo continua a diventare sempre più luminoso. Le previsioni più disastrose stimano che, entro il 2025, potrebbero non esserci più cieli bui nel Lower 48.

Prima che potesse essere certificato come Dark Sky Park, Great Basin ha dovuto prima regolare i suoi apparecchi di illuminazione in modo che tutti puntassero verso il basso. Le lampadine intorno al centro visitatori sono state adattate per utilizzare luci rosse a basso wattaggio, un colore che consente ai nostri occhi di adattarsi meglio al buio. (Ecco perché tutto, dai numeri sulle sveglie digitali agli interni delle sale di controllo dei sottomarini, è illuminato in rosso.)

Cosa più importante, il parco si è sforzato di non usare mai più luce del necessario. Quando qualcosa non era in uso, veniva spento. È così facile affrontare l'inquinamento luminoso. Può letteralmente andare via con il semplice tocco di un interruttore. L'inquinamento luminoso èreversibile.

I parchi, con il loro compito di preservare 'inalterate' le nostre risorse naturali, hanno la responsabilità ecologica di considerare l'impatto della luce. Le fonti di luce artificiale possono causare enormi interruzioni ai ritmi circadiani degli animali nei parchi e influenzare la relazione tra i predatori notturni e le loro prede. Le luci possono anche disorientare le specie che si affidano alla luna e alle stelle per i segnali di navigazione.

Ogni anno in Florida, milioni di piccoli di tartarughe marine muoiono quando si allontanano barcollando in direzione di fonti di luce artificiale lungo la spiaggia, scambiando il bagliore dei condomini per la luce della luna. Le rane, che gracidano di notte per trovare una compagna, potrebbero non essere mairendersi contoè notte se fuori è troppo luminoso. Se i maschi non riescono a entrare nell'umore giusto per fare la loro musica per fare i bambini, allora le femmine non si accoppiano e la popolazione di rane muore.

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Al di là dell'impatto ambientale dell'inquinamento luminoso, vedere le stelle a Great Basin mi ha ricordato che il cielo notturnosiè una risorsa da preservare. La visione di ciò che sta al di là del nostro mondo può essere altrettanto potente e trasformativa di qualsiasi scenario che si trova sulla sua superficie. Sfortunatamente, proteggere quella vista è al di là del potere di pochi Dark Rangers. La visione di ciò che sta al di là del nostro mondo può essere altrettanto potente e trasformativa di qualsiasi scenario che si trova sulla sua superficie.

Lascia solo impronte: il mio viaggio da Acadia a Zion attraverso ogni parco nazionale

Penguin Random House LLC.

Tratto da Lascia solo impronte di Conor Knighton Copyright © 2020 di Conor Knighton. Estratto con il permesso di Crown, un'impronta di Random House, una divisione di Penguin Random House LLC.