Gli oscuri segreti di Central Park

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Gli oscuri segreti di Central Park

Sono stato inchiodato dal titolo inIl New York Times: 'HA VISSUTO UN MESE IN UNA GROTTA—La polizia trova una quindicenne fuggiasca, nascosta a Central Park.' La storia continuava descrivendo la scomparsa del 1 luglio del residente sulla East 71st Street, la frenetica ricerca di un mese da parte dei suoi genitori per il loro bambino e gli investigatori del distretto che alla fine hanno localizzato l'adolescente all'interno del parco, vivo e vegeto, sdraiato su una roccia nel profondo una grotta affacciata sul lago, dove aveva vissuto per le quattro settimane da quando era uscita di casa. La storia è stata pubblicata più di un secolo fa, il 31 luglio 1897, ma l'ho trovata online quando ho iniziato a cercare le ambientazioni per un nuovo romanzo.

Per 30 anni ho servito come pubblico ministero nell'ufficio del procuratore distrettuale della contea di New York, responsabile dell'unità pionieristica per le vittime speciali del paese. Adolescenti in fuga e giovani senzatetto sono sempre stati una parte triste di quel lavoro, vulnerabile come quella popolazione a ogni sorta di abuso e finali tragici a differenza della storia del bambino nella grotta. Ora scrivo romanzi polizieschi con protagonista un procuratore di crimini sessuali di Manhattan (l'ultimo dei quali, Angelo della morte ,esce questa settimana). In ogni storia, ho usato come sfondo un luogo emblematico di New York City, quasi un personaggio del romanzo, esplorando la storia oscura di un luogo familiare in un racconto di suspense completamente moderno.


La storia della ragazza nella caverna è ciò che mi ha portato all'idea di rendere il glorioso Central Park, spesso chiamato il cuore di questa città, il fulcro della mia nuova avventura criminale. Gli 843 acri (più grandi del principato di Monaco) un tempo descritti come una 'terra desolata' paludosa sono diventati il ​​primo grande parco pubblico progettato (da Olmsted e Vaux) in America, con la costruzione iniziata nel 1857. Ora arrivano più di 40 milioni di visitatori ogni anno, e questa oasi unica è davvero la grande seduttrice di New York. Ci sono motociclisti, corridori, bambini in passeggino, dog sitter, birdwatcher, bladers, pattinatori sul ghiaccio e turisti da ogni paese del mondo che entrano per godersi i panorami e la vitalità del parco. Ma come pubblico ministero, ero ben consapevole che aveva anche un lato oscuro.

Negli anni '70, quando ero solito fare jogging lì prima di andare al lavoro, il declino del parco e la sua abbandono da parte della città lo hanno reso una zona pericolosa dopo il tramonto. Ho perseguito una serie di casi riguardanti giovani donne che sono state stuprate lì, alcune all'estremità sud, altre sul sentiero nuziale intorno al bacino idrico o sui campi da baseball a nord. Nel 1986 ho processato il caso di omicidio di un giovane di nome Robert Chambers, che ha ucciso a mani nude una vivace amica diciottenne di nome Jennifer Levin. Stava per partire per il suo primo anno di college, ma invece ha lasciato il suo corpo sul prato dietro il Metropolitan Museum of Art. Nel 1995 ho indagato sulla morte di una donna brasiliana di 44 anni, Maria Alves, che è stata picchiata a morte da un killer che non è mai stato catturato e lasciata a faccia in giù in un ruscello che scorre sotto Huddlestone Arch nel Ravine.

Prima di percorrere il luogo del delitto di Alves con i detective della omicidi, convinto di conoscere bene il parco, non ero mai stato al Ravine. Non sapevo che fosse stato progettato per assomigliare a un nido di bosco, in modo che i newyorkesi pensassero di essere stati trasportati in un posto come gli Adirondack. Non avevo visto le tre cascate che l'attraversavano per creare il lago vicino a dove era stato trovato il corpo spezzato di Alves. E non avevo idea che l'intera topografia di Central Park, che pensavo fosse naturale, fosse interamente artificiale, fino alle grotte del Ramble, dove l'adolescente fuggiasco si era nascosto per un mese.

Non ho mai trascorso un periodo così affascinante nella ricerca di un libro come ho fatto conAngelo della morte—il nome è un riferimento all'iconica statua dell'angelo di Bethesda, la prima scultura commissionata per il parco da una donna. Il magnifico restauro iniziato nel 1998 come partnership pubblico-privato tra la città e la Central Park Conservancy ha reso una gioia passeggiare nelle aree meno conosciute, alcune delle quali avevano per me associazioni così sinistre finché non le ho viste di nuovo alla luce del giorno, con l'occhio di un romanziere.


Non avevo idea che quasi ogni metro del parco fosse stato creato da paesaggisti, fino al numero e alle specie di alberi, ad eccezione dei massi erratici glaciali depositati sulla terra migliaia di anni fa. Vagai per il Ramble, uno dei luoghi più spettacolari di questa città, finché non trovai l'ingresso posteriore della grotta che aveva fornito rifugio al fuggiasco del 1897 e a un'intera famiglia durante la Depressione. Ho trovato il rubinetto alimentato a molla che un tempo portava l'acqua al misterioso Seneca Village, una comunità afroamericana di case, chiese e cimiteri che è stata presa dalla città e rasa al suolo per la costruzione del parco. Ho imparato che è impossibile perdersi negli angoli più remoti del parco perché ogni lampione ha dei segni che descrivono il luogo, est o ovest, equivalenti a una strada cittadina numerata. E in realtà mi sono seduto su una panchina nel burrone, ascoltando la cascata d'acqua sopra le cascate, guardando le tartarughe che prendono il sole sulle antiche rocce.

Tutti questi elementi hanno funzionato a modo loro nella mia finzione. C'è una ragazza senzatetto che viene attirata in una grotta, una preziosa reliquia di una delle chiese del villaggio di Seneca, un indizio che porta gli investigatori ai famosi appartamenti Dakota, il primo maestoso edificio a torreggiare sul lato ovest del Parco negli anni 1880. La storia rivela il suo lato oscuro, come è solito fare il pubblico ministero trasformatosi in romanziere criminale, ma è anche una canzone d'amore per la spettacolare bellezza e l'eccitante storia del grande cuore di New York, Central Park.