I medici nascondono le lotte per la salute mentale. Ecco una ragione per cui.

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I medici nascondono le lotte per la salute mentale. Ecco una ragione per cui.

Dott.ssa Lorna Breen è sopravvissuta al COVID-19, ma la pandemia ha comunque finito per toglierle la vita. La scorsa primavera, Breen, una 49enne brillante e straordinariamente motivata che ha supervisionato il dipartimento di emergenza del New York-Presbyterian Allen Hospital, si è ripresa dal coronavirus, solo per essere colpita da un'ondata di depressione che l'ha portata in un reparto psichiatrico. Nei giorni seguenti, ha raccontato a The Daily Beast suo cognato Corey Feist, che continuava ad esprimere una paura: che avrebbe perso la sua licenza medica a causa del suo trattamento. Circa una settimana dopo essere stata dimessa, morì suicida.

'Era convinta al di là di ogni dubbio che avrebbe perso la patente', ha detto Feist in un'intervista questa settimana. 'Assolutamente è stato un fattore chiave nella sua decisione di togliersi la vita, che è tragica in tanti modi'.


La pandemia ha focalizzato l'attenzione sulle lotte per la salute mentale dei medici e sui modi in cui l'establishment medico le perpetua. La principale tra queste preoccupazioni è il fatto che molte commissioni mediche statali - le agenzie incaricate di autorizzare i medici a esercitare - richiedono ancora ai medici di rivelare la loro storia di salute mentale sulle loro domande e sui moduli di rinnovo. Gli esperti dicono che queste domande portano i medici a ritardare il trattamento, automedicare e cercare terapisti in altre città per mantenere segrete le loro lotte. In casi estremi come quello di Breen, lo stigma può essere mortale.

Spinto da queste preoccupazioni, l'anno scorso un gruppo di ricercatori ha cercato di esaminare quante commissioni mediche statali seguono le linee guida federali su come affrontare la salute mentale nelle domande di licenza. La risposta, hanno scoperto, era esattamente una.

Secondo il studia pubblicato la scorsa settimana inGiornale dell'Associazione Medica Americana. Numerosi stati richiedono che queste informazioni siano pubblicamente disponibili a chiunque lo chieda.

In confronto, solo il 25% chiede di una storia di cattiva condotta sessuale.


'Capisco l'intenzione di queste schede. L'idea è che tu voglia proteggere i pazienti', ha affermato Ariel Brown, coautore dello studio e cofondatore di Il Progetto DPI Emozionali , un'organizzazione non profit che mette in contatto gli operatori sanitari con i professionisti della salute mentale.

'[Ma] da cosa stiamo cercando di proteggere i nostri pazienti?' lei chiese. “Chi stiamo definendo come medici accettabili? E perché dovremmo dare la priorità a una diagnosi di ansia in un lontano passato rispetto a ripetute accuse, o addirittura condanne, di cattiva condotta sessuale?'

La consapevolezza delle lotte per la salute mentale dei medici potrebbe aver raggiunto il picco durante la pandemia, ma ribolle sotto la superficie da anni. I medici americani soffrono di tassi sproporzionatamente alti di ansia e depressione e hanno alcuni dei tassi di suicidio più alti di qualsiasi professione. Uno studio del 2014 ha rilevato che il 57 percento degli studenti di medicina ha manifestato sintomi di ansia da moderati a gravi dopo il primo anno di facoltà di medicina e il 27 percento ha manifestato sintomi di depressione. Altro ha scoperto che più del 54% dei medici mostrava sintomi di burnout. In media, ogni giorno negli Stati Uniti un medico muore suicida.

Paradossalmente, coloro che lavorano più vicino alle cure mediche sono tra le meno propense a cercarle. Uno studio del 2018 ha rilevato che il 61 percento dei residenti e dei borsisti sentiva che avrebbero beneficiato del trattamento psichiatrico, ma solo il 24 percento lo ha effettivamente cercato. Un sondaggio condotto quell'anno su 2.000 donne medico ha rilevato che quasi il 50% pensava di soddisfare i criteri per la malattia mentale ma non aveva cercato cure. I partecipanti a entrambi gli studi hanno citato la paura di influenzare la loro licenza come uno dei motivi principali per cui non hanno cercato aiuto.


'Sappiamo che i medici hanno molta della loro identità che ruota intorno alla loro professione', ha affermato la dott.ssa Katherine Gold, che ha condotto l'indagine sulle donne medico. 'E ogni volta che parli di qualcosa che potenzialmente [mette in pericolo] la capacità di qualcuno di essere un medico e di esercitare la professione di medico, è davvero minaccioso'.

Fare domande sulla salute mentale sulle domande di licenza, ha aggiunto, 'è incredibilmente minaccioso per le persone e si riduce semplicemente alle persone che decidono che non si rivolgeranno e otterranno aiuto'.

Nel 2015, grandi gruppi come l'American Psychological Association avevano iniziato a riconoscere il danno in queste domande e a sconsigliarne l'uso. L'American Medical Association ha approvato una risoluzione nel 2016 chiedendo ai consigli di licenza di non richiedere le storie complete di salute mentale dei candidati. La Federation of State Medical Boards ha pubblicato le proprie linee guida nel 2018, esortando gli Stati a considerare se sia necessario includere 'domande di indagine' sulla salute mentale e osservando che una storia di malattia mentale 'non prevede in modo affidabile il rischio futuro per il pubblico'.

'I medici dovrebbero sentirsi al sicuro nel segnalare il burnout ed essere in grado di adottare le misure appropriate per affrontarlo senza timore di mettere a rischio il loro stato di licenza', ha scritto il gruppo.


Per quegli stati che volevano chiedere informazioni sulla salute mentale, la Federation of State Medical Boards ha dato diversi suggerimenti: primo, che chiedono solo le condizioni che attualmente hanno influenzato il lavoro del medico - una diagnosi di ansia ben gestita, per esempio, non sarebbe qualificano e che limitano la portata di tali domande ai due anni precedenti. ('L'idea è che se vuoi sapere se qualcuno diventerà un buon medico, chiedigli della sua capacità di essere un buon medico. Non chiedere loro della sua storia', ha detto Brown.) Il gruppo ha anche raccomandato che i consigli includano una dichiarazione sull'importanza di cercare aiuto per problemi di salute mentale nelle loro domande e consentano a coloro che sono attualmente in cura per la loro malattia di non segnalarlo.

Nel corso della pandemia, Jessi Gold, professore di psichiatria alla Washington University presso la St Louis School of Medicine, ha visto un numero crescente di operatori sanitari nella sua pratica clinica. Non sorprende che molti di loro fossero nervosi all'idea di rivelare il loro trattamento al loro consiglio medico statale. Sapendo che uno studio del 2017 aveva scoperto che meno della metà di tutti gli stati limitava le proprie applicazioni a domande sui disturbi attuali, Gold si è trovata a chiedersi se qualcosa fosse cambiato e se ci fossero buone notizie che potesse dare ai suoi pazienti.

Quindi, insieme ad altri cinque ricercatori, Gold ha esaminato le domande di licenza in 54 stati e territori degli Stati Uniti. 'C'era qualche speranza che potessimo tornare indietro e fare un'immersione più profonda per dimostrare che le commissioni mediche avevano fatto dei progressi e aiutare i medici a vedere che non tutti gli stati erano orribili', ha detto.

I risultati sono stati misti. Alla fine dello studio, 15 stati hanno continuato a porre domande su eventuali diagnosi passate, indipendentemente dal danno attuale, o hanno chiesto ai candidati di ipotizzare un potenziale danno futuro. L'Oklahoma, ad esempio, chiede informazioni su eventuali condizioni che 'se non trattate, potrebbero influenzare la tua capacità di praticare con competenza', mentre il North Dakota ha chiesto informazioni su condizioni che 'si potrebbe dire' per compromettere la capacità di un medico di praticare. (Un rappresentante del consiglio di medicina del Nord Dakota ha affermato di aver aggiornato le sue domande l'anno scorso per rimuovere l'ipotetica; il direttore esecutivo del consiglio di amministrazione dell'Oklahoma ha affermato che erano 'in procinto di apportare alcune modifiche'.)

Alcuni stati hanno persino chiesto alle referenze di intervenire su questo punto, chiedendo loro se erano a conoscenza di 'disturbi emotivi' che potrebbero compromettere la capacità del loro collega di praticare. (Il Wyoming, ad esempio, chiede referenze se il richiedente ha 'mai mostrato segni di problemi comportamentali, di droga o alcol'. Il direttore esecutivo ha affermato che il gruppo stava esaminando tali domande.) Quarantuno stati hanno limitato le loro domande agli ultimi due anni della vita di un richiedente, ma meno della metà ha permesso ai pazienti in trattamento di non segnalarlo, e solo otto includevano un linguaggio di supporto. Cinque stati non sono riusciti a soddisfare nessuna delle raccomandazioni.

Ciò che le commissioni mediche fanno con le informazioni non è del tutto chiaro. UN Sondaggio 2007 di 35 commissioni mediche statali hanno scoperto che 13 di loro potrebbero sanzionare le domande sulla base della sola diagnosi di salute mentale. Quattordici ha detto lo stesso di una diagnosi di disturbo da abuso di sostanze. E quasi tutti i consigli hanno affermato di poter revocare, sospendere, limitare o limitare in altro modo la licenza di un medico che ritenevano 'disabile mentale'. Katherine Gold ha ricordato una collega che ha chiesto la licenza in Florida, solo per essere chiamata a testimoniare davanti alla commissione medica sulla sua breve esperienza con la depressione postpartum. 'È stato molto traumatizzante per lei', ha detto Gold.

'C'è così tanta paura e stigma che il presupposto è: 'Se cerco un trattamento mi verrà tolta la licenza.''— Ariel Brown, autore dello studio

Gli effetti di questo sono evidenti. Il 44% delle donne nello studio di Gold del 2018 che non hanno cercato cure per un problema di salute mentale ha citato la paura di segnalarlo a un consiglio medico o all'ospedale come fattore decisivo. Di coloro che sono andati a chiedere aiuto, il 35 percento lo ha fatto in una città o in un sistema sanitario diverso e il 18 percento ha ammesso di scrivere la propria prescrizione o di chiedere a un collega di farlo. Un intervistato ha affermato di aver paura persino di prendere un antidepressivo per paura che finisse sul loro record. Un altro ha detto che ha lasciato la residenza piuttosto che cercare assistenza.

'Finora ho conosciuto molti colleghi che non hanno cercato aiuto quando necessario a causa di preoccupazioni per ritorsioni contro la loro licenza, credenziali, reputazione, ecc', ha scritto un intervistato. “In almeno un caso [ha] contribuito al suicidio”.

Lo studio più recente ha mostrato un cambiamento positivo, con molti altri stati che limitano le loro domande sulla salute mentale o le eliminano del tutto. Ma il problema, ha detto Brown, è che molti medici non sono consapevoli di questo fatto e non hanno modo di scoprirlo. Il quaranta percento delle domande esaminate per il suo studio non erano disponibili al pubblico e almeno nove stati avevano cambiato le loro politiche tra l'inizio dello studio a luglio e la fine a febbraio.

'Il bersaglio si sta muovendo e il bersaglio è oscuro, e non c'è chiarezza da terra', ha detto Brown. 'C'è così tanta paura e stigma che il presupposto è: 'Se cerco un trattamento mi verrà tolta la licenza.''

Questa era la stessa supposizione che Breen ha fatto quando ha deciso di porre fine alla sua vita, ha detto Feist. Era così invischiata nello stigma del trattamento della salute mentale, ha detto, che non si è resa conto che New York è uno dei pochi stati che non fa domande al riguardo nei rinnovi della licenza. 'Ci ha chiaramente detto che avrebbe perso la patente e il lavoro', ha detto. 'E ciò che è stato così tragico in retrospettiva... è che Lorna si sbagliava'.

Come parte del suo lavoro con il Fondazione Dr. Lorna Breen Heroes , Feist ha affermato di sostenere una 'grande campagna nazionale di sensibilizzazione' sull'attuale legge statale sulle licenze.

'Se Lorna avesse conosciuto la sua legge statale e si fosse fidata di essa', ha detto, 'forse avrebbe pensato diversamente'.