Ewan McGregor interpreta Phillip Morris in Ti amo Phillip Morris

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Ewan McGregor interpreta Phillip Morris in Ti amo Phillip Morris

Il vero Phillip Morris diTi amo Phillip Morris, interpretato da Ewan McGregor nel film, parla con Gina Piccalo dell'essere stato ingannato da Steven Jay Russell: 'Potrei semplicemente batterlo in poltiglia. Ma lo amo.' Imparentato:Nicole LaPorteprofilato Russell, che sta scontando una pena di 144 anni dietro le sbarre dopo quattro fughe.Leggi la storia.

Phillip Morris, il pudico nativo dell'Arkansas la cui storia d'amore in prigione con il più famoso evasore del Texas ha ispirato una serie di straordinarie fughe e il film campy di Jim Carrey Ti amo Phillip Morris , difficilmente suona come il tipo di uomo che legherebbe il suo destino al cosiddetto King Con, Steven Jay Russell .


Ma un giorno nel 1995, nella biblioteca legale di una prigione della contea di Harris, in Texas, Morris fece proprio questo. Pensava di aver trovato la sua anima gemella in Russell, un enorme incantatore con un'influenza così potente che sembrava stregare tutti nella sua orbita. Come si è scoperto, Morris aveva il suo potere ipnotico su Russell. Anni dopo quel primo incontro, l'intensità della loro connessione avrebbe portato Russell a fuggire sfacciatamente di prigione due volte in una missione straziante per riunirsi con lui.

Mentre Morris condivide la sua versione della storia, la sua voce sussurra attraverso la linea telefonica, una dolce cadenza meridionale che bacia ogni sillaba. Da qualche parte dietro quel tono, però, c'è una grande riserva di rabbia. Morris dice che non perdonerà mai Russell per averlo irretito in una gigantesca truffa, falsificare il suo nome su conti bancari e 'ingannarlo' per fargli saltare la cauzione, azioni che alla fine potrebbero aver contribuito a mandare Morris in prigione per sette anni. (Russell, in confronto, ha avuto 144 anni, trascorsi in perenne isolamento.)

'Sembra pazzesco', mi ha detto Morris in una telefonata durante una maratona a ottobre dalla sua casa isolata. «Dopo tutto quello che mi ha fatto. Per quanto sia stata incasinata la mia vita e sette anni di prigione per qualcosa che non ho fatto o nemmeno saputo, sono così arrabbiata con lui! Potrei batterlo in poltiglia. Picchialo finché non muore.' Prende fiato, aggiungendo: 'Ma io lo amo. Spiegalo tu.'

Morris, ora 51, e Russell, ora 53, si sono incontrati mentre entrambi aspettavano il trasferimento nella prigione di stato. Morris stava scontando la pena per aver violato la libertà vigilata dopo non essere riuscito a restituire un'auto a noleggio. Stava cercando qualcosa per il suo compagno di cella morente nella biblioteca legale della prigione quando Russell si è presentato a passo lento, sostenendo di essere un avvocato, indicando il suo nome nell'elenco legale del Texas come prova.


'Ha il libro aperto a Steven Jay Russell nato il 14.15.58', dice Morris. 'Avevamo dei braccialetti con il nostro numero [carcere ID] e la nostra data di nascita. Mi dice questo. E tutto combaciava. Era un avvocato. Ci ho creduto.'

•Nicole LaPorte: la vera truffa del film sulla prigione gayMa Russell non era un avvocato. Era un brillante impostore che scontava una pena per frode assicurativa nella stessa prigione da cui era scappato appena due anni prima uscendo vestito da donna. Russell era anche un ex agente di polizia che aveva lasciato moglie e figli in Virginia per vivere uno stile di vita gay stravagante, facendosi strada in diversi lavori ben pagati. Prima di essere finalmente fermato, Russell aveva più di una dozzina di pseudonimi, avendo impersonato con successo un malato di AIDS morente, un giudice, un milionario, un medico e un agente dell'FBI.

'Steven Russell è l'uomo più affascinante che tu abbia mai incontrato nella tua vita', dice Morris. «Non è l'uomo più bello. Ma non mi interessa chi sei, se Steven Russell vuole attaccarsi alla tua vita in qualche modo, ti innamorerai di lui... punto.'

Pochi giorni dopo il loro simpatico incontro, Russell è stato miracolosamente trasferito nel blocco di celle di Morris. Poi, quando sono stati trasferiti entrambi nella prigione di stato a Rosharon, in Texas, dice Morris, Russell si è fatto alloggiare in un'unità separata in modo da poter essere rilasciato prima di Morris.


'Non mi interessa chi sei, se Steven Russell vuole attaccarsi alla tua vita in qualche modo, ti innamorerai di lui... punto.'

'O ha chiamato il giudice e ha finto di essere un altro giudice', dice Morris, lasciando senza risposta la parte 'o' della sua teoria. 'Pensava che se fosse uscito prima di me sarebbe stato in grado di prendermi e manipolare e controllare la situazione. Voleva così tanto stare con me. Si è assicurato che non tornassi dal mio ex amante.'

Russell uscì e ottenne immediatamente due lavori, lavorando di giorno in una gastronomia Kroger e di notte in una locanda sul tetto rosso. Andava ancora in prigione tre o quattro volte alla settimana per far visita a Morris. Il giorno in cui Morris doveva essere rilasciato, Russell ha accelerato la sua partenza davanti ad altri 200 prigionieri in fila.

Inizialmente, la coppia viveva semplicemente a Houston in quello che Morris chiamava 'un bel patio vicino al Johnson's Space Center'. Morris, che ha trascorso un decennio come topografo di Atlanta, non amava molto lavorare. Anche il suo diabete complicava le cose. Quindi è rimasto a casa e ha decorato il posto e Russell è stato il vincitore del pane. 'Ero felice', dice. 'Non avevo bisogno di molto.'


Ma Russell, dice Morris, aveva bisogno di molto di più. Nel giro di pochi mesi, Russell ha ottenuto un lavoro come direttore finanziario di una società di servizi sanitari. Ben presto comprò loro una grande casa nella versione di Bel Air di Houston e prodigò Morris con regali che ora dice di non volere nemmeno, come un orologio Cartier da $ 25.000 un giorno e un Mercedes-Benz da $ 100.000 un altro.

'Ha soddisfatto ogni mia esigenza', dice Morris. 'Mi ha trattata come, perdonate l'espressione, come una regina.'

Steve McVicker, autore del libro del 2003 Ti amo Phillip Morris , ha una visione più cinica di Morris rispetto al naif innamorato che interpreta. ('Se un milione di dollari fosse accumulato e tu lo lasciassi con me per sei mesi, perdio, quel milione di dollari sarebbe ancora lì', dice Morris.)

McVicker ha intervistato Morris mentre era trattenuto in prigione per aver aiutato Russell a sottrarre circa 800.000 dollari dal North American Medical Management, dove Russell lavorava come CFO. (Morris si dipinge come uno spettatore inconsapevole, come fanno iTi amo Phillip Morrislo sceneggiatore/regista Glenn Ficarra e John Requa.)

'Non credo che Phillip sia proprio l'angelo innocente che viene fuori nel film', dice McVicker. «Viene da una piccola città dell'Arkansas. La sua famiglia era piuttosto zelante nei confronti della loro religione di protestanti conservatori. Poi ha iniziato a colpire le grandi città e aveva un talento nel trovare uomini che lo avrebbero sostenuto. Penso che Steven fosse uno in una linea di persone del genere.'

Ma Morris lo nega fermamente. 'Nessuno ha mai ascoltato veramente la mia parte perché nessuno mi ha creduto', dice. «Non era una cosa materiale. Ho appena incontrato qualcuno di cui pensavo di potermi fidare.'

In effetti, ora Morris vive abbastanza semplicemente con un piccolo appartamento che usa come studio d'arte a Hot Springs, in Arkansas, e una casa sul lago a due ore a sud della città, così remota che il vicino più vicino si trova a otto miglia di distanza. Morris dipinge e disegna quando non pesca. Non lavora da quattro o cinque anni - è in disabilità - e si considera 'pensionato'.

Ewan McGregor ha trascorso alcuni giorni tranquilli a casa con Morris mentre l'attore si preparava per il ruolo. Morris è stato lusingato dal ritratto di McGregor, ma il sesso provocatorio nel film lo ha imbarazzato.

'Sono stato in prigione e [il film] mi fa arrossire', dice. 'Sto solo rotolando con esso.'

Nonostante tutto ciò che Morris dice che Russell gli ha fatto passare, il crepacuore e il tradimento, il viaggio oscuro attraverso il sistema legale, il trauma di aver scontato sette anni di prigione, Morris desidera ancora vederlo.

'Vorrei solo vedere i suoi occhi e parlargli', dice. 'Fagli sapere le cose che ho in mente.'

Gina Piccalo ha trascorso un decennio al Los Angeles Times coprendo Hollywood. Ora collabora con il Los Angeles Magazine e il suo lavoro è apparso su Elle, More ed Emmy. Può essere trovata su ginapiccale.com .