I federali hanno sequestrato una fortuna dalle icone della #Resistenza accusate di aver potenziato gli 'schemi Ponzi' online

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I federali hanno sequestrato una fortuna dalle icone della #Resistenza accusate di aver potenziato gli 'schemi Ponzi' online

Alla fine del 2016, gli agenti federali si sono presentati a Fort Myers, in Florida, nelle case dei fratelli Brian ed Edward Krassenstein, sequestrando computer e documenti finanziari, e tirare fuori 'almeno da 20 a 30 pacchi di roba'.

A quel tempo, la storia era solo un notevole punto debole nel tampone criminale dei media locali. Ma nei due anni successivi, i Krassenstein sono diventati più di una coppia di uomini d'affari locali. Ora sono membri di spicco della 'resistenza' anti-Trump online.


Secondo i federali, anche i fratelli, fino a poco tempo fa, gestivano siti Web che sostenevano truffe finanziarie fraudolente online. L'anno scorso i funzionari delle forze dell'ordine hanno sequestrato quasi mezzo milione di dollari ai fratelli, denaro che secondo i pubblici ministeri proveniva da frodi telematiche. I Krassenstein, che non sono stati accusati di alcun crimine, sostengono di non aver fatto nulla di sbagliato o illegale.

I fratelli rimangono estremamente popolari negli angoli della sinistra anti-Trump, dopo aver sfruttato la loro veemente, spesso cospirativa opposizione al presidente in fama sui social media, con oltre un milione di follower tra di loro. Gestiscono anche i siti web di notizie indipendenti Independent Reporter e Hill Reporter dove, come Twitter, il loro marchio di #Resistance - un'etichetta che evitano, ma che si adatta perfettamente alle loro frequenti richieste di impeachment e perseguimento del presidente - ha galvanizzato i critici di Trump.

Ma ha anche attirato l'attenzione e le critiche degli attivisti progressisti che vedono i Krassenstein come opportunisti che distraggono da un messaggio più produttivo. Mentre altri sono stati accusato di usare la 'resistenza' anti-Trump per riempirsi le tasche, i Krassenstein hanno una storia documentata di coinvolgimento con loschi piani di arricchimento rapido di Internet, una storia che un investigatore finanziario federale aveva motivo di ritenere fosse una cospirazione criminale.

'Ci sono molti soldi da fare', afferma Nomiki Konst, attivista e giornalista progressista, nel creare il tipo di seguito online di cui godono i fratelli Krassenstein. Konst, ex surrogato della campagna presidenziale 2016 di Bernie Sanders e giornalista investigativo perI giovani turchi, ha detto a The Daily Beast che 'molte persone si sono rese conto che possono passare molto tempo in onda parlando dell'impeachment di Trump piuttosto che parlare di soluzioni che aiuteranno gli americani di tutti i giorni'.


Molto prima di assumere il ruolo di #Resistance, i Krassenstein hanno iniziato a vendere dubbia consulenza sugli investimenti, nel lontano 2003, su un paio di forum Internet, vendendo annunci a operazioni di guadagno online che includevano una serie di truffe apparenti, tra cui alcune gestite da persone in seguito condannate con accuse che vanno dalla frode a omicidio capitale .

Secondo i pubblici ministeri, i servizi promossi dai Krassenstein sui loro siti Web hanno ingannato migliaia di 'investitori' nel finanziare truffe di tipo schema Ponzi e hanno persino portato alcuni a scaricare un virus che ha svuotato i loro account su una piattaforma di pagamento online anonima utilizzata dagli stessi Krassenstein, prima che fosse chiuso come parte di un'importante indagine federale sul riciclaggio di denaro.

Il caso ricevuto un po' di copertura nazionale dopo che la casa dei Krassenstein è stata perquisita, ma l'intera portata del caso contro di loro e i dettagli delle loro controverse iniziative imprenditoriali non sono stati precedentemente segnalati.

I Krassenstein insistono di essere stati vittime del calvario. Sostengono di non essere a conoscenza delle attività illegali delle società a cui hanno venduto annunci e che il loro diritto di vendere tali annunci è protetto sia dal Primo Emendamento che da una legge federale che rimuove la responsabilità legale degli editori online. I loro siti di consulenza sugli investimenti, dicono, non erano diversi dalle piattaforme pubblicitarie ospitate da Google e da altri giganti della pubblicità online. In effetti, insistono sul fatto che erano più a misura di consumatore perché, dicono, aiutavano le persone a evitare le truffe.


“Il mito là fuori che “abbiamo promosso truffe finanziarie” è falso. Non abbiamo 'promosso' nulla', ha scritto Ed Krassenstein in una e-mail. 'Il nostro sito Web era pieno di avvisi e avvisi sull'invio di denaro a qualsiasi sito Web che qualcuno vedesse pubblicizzato sui [suoi siti Web]... L'intero scopo... era aiutare le persone a scoprire quali opportunità di business online erano legittime e quali no. '

I pubblici ministeri federali non la vedevano così. In un denuncia di confisca dei beni civili depositato lo scorso agosto, l'agente speciale della sicurezza nazionale Michael Adams ha scritto che i fratelli sono stati pagati ingenti somme da truffatori online impegnati in attività illegali.

'C'è una ragione ragionevole', la soglia di prova per le richieste di confisca dei beni federali, 'per credere che i Krassenstein avrebbero saputo che questi fondi erano derivati ​​criminalmente', ha affermato Adams. 'Ci sono anche ragionevoli motivi per credere che... Brian ed Edward Krassenstein abbiano cospirato per commettere una frode telematica'.

L'indagine di Adams si è concentrata su due siti di proprietà e gestiti dai fratelli: TalkGold.com e MoneyMakerGroup.com. Entrambi i siti hanno promosso schemi chiamati programmi di investimento ad alto rendimento (HYIP), che la Securities and Exchange Commission descrive come 'investimenti non registrati in genere gestiti da individui senza licenza e spesso sono frodi'.


Gli HYIP, ha scritto Adams nella sua denuncia, 'sono in genere gestiti come schemi Ponzi online e sono per natura fraudolenti'. di legittimità', ha scritto. La sua denuncia ha identificato cinque HYIP apparentemente fraudolenti pubblicizzati o promossi sui siti Web dei Krassenstein, ma ha affermato che quei cinque hanno solo scalfito la superficie.

Ma Ed Krassenstein ha difeso la pratica in una breve intervista lunedì. “Il cento per cento degli [HYIP] non sono truffe. Conosco molti che sono stati legittimi', ha detto a The Daily Beast. 'La definizione dell'FBI non è che siano tutte truffe. Dice che una grande quantità sono truffe, ed è vero. In ogni caso, ha affermato, i loro forum non possono essere ritenuti responsabili per eventuali schemi fraudolenti pubblicizzati lì, poiché, ha affermato, 'la libertà di parola protegge gli inserzionisti'.

Su TalkGold e MoneyMakerGroup, i moderatori hanno ospitato discussioni su varie opportunità HYIP. Attraverso annunci a pagamento e thread di commenti organici, gli utenti verrebbero informati di vari potenziali 'investimenti' HYIP. Alla fine, molti degli HYIP smetterebbero di pagare, come fanno tutti gli schemi Ponzi, e i thread HYIP inizierebbero a raccogliere migliaia di reclami dei clienti. I moderatori sposterebbero quindi quei thread HYIP in una sezione separata del sito Web contrassegnata come 'programmi chiusi e avvisi di truffa'.

Ed Krassenstein ha affermato che TalkGold e MoneyMakerGroup, lungi dal promuovere tali truffe, le hanno effettivamente sradicate e hanno svolto un'importante funzione di difesa dei consumatori. I visitatori del forum 'li hanno usati per indagare su vari HYIP', ha detto, 'e abbiamo rimosso tutto ciò che era truffe'.

Adams ha scritto nella sua denuncia che la sezione 'avvisi di truffa' conteneva 13.638 thread nell'agosto 2017, quando è stata presentata la denuncia. Ma ha aggiunto che molte truffe apparenti non sono mai state designate come tali. 'È quindi probabile che il numero di thread HYIP contenenti denunce di truffe sia significativamente maggiore di 13.638', ha scritto Adams.

Ed Krassenstein ha affermato che i loro siti 'non hanno mai permesso agli annunci di nulla che fosse una truffa'. Ma Adams ha identificato un campione di cinque apparenti schemi Ponzi pubblicizzati come HYIP su TalkGold. Tra questi uno, il Fondo Leopardo, gestito da un uomo che nel 2012 era condannato per cinque capi di frode telematica e condannato a sette anni di carcere. Un altro, CSMFinance, ha incoraggiato gli 'investitori' a scaricare software proprietario. Secondo i post su TalkGold, il software era in realtà un virus che consentiva agli operatori di CSMFinance di rubare denaro dai conti degli utenti sulla piattaforma di pagamento anonima Liberty Reserve.

Un certo numero di siti Krassenstein offriva agli utenti e agli inserzionisti la possibilità di effettuare pagamenti utilizzando Liberty Reserve. Ma il servizio era chiuso nel 2013 nel mezzo di un'indagine federale sul suo ruolo in un'operazione di riciclaggio di denaro multimiliardaria in 17 paesi.

Alla domanda se i fratelli provassero qualche rimorso, mettendo da parte le questioni di colpevolezza legale, per gli utenti di TalkGold che erano stati apparentemente truffati, Ed Krassenstein ha scritto: 'Non c'è alcun rimorso da provare. I nostri siti hanno fatto risparmiare denaro a migliaia di persone fornendo agli utenti un luogo per avvisare gli altri delle truffe'.

La promozione degli HYIP da parte dei Krassenstein è andata ben oltre i due siti centrali della denuncia. Secondo Adams, gestivano anche società che offrivano spazio server agli operatori HYIP per ospitare i propri siti Web, newsletter via email che promuovevano varie opportunità HYIP e servizi di 'monitoraggio' per tenere traccia delle prestazioni HYIP.

I Krassenstein spesso promuovevano in modo incrociato le loro varie proprietà, integrando il buon senso degli affari e le prestazioni di investimento di altri siti con cui erano coinvolti. La pratica, ha scritto Adams, è stata progettata per creare l'illusione di una rete di consulenti HYIP indipendenti e fiorenti.

'In realtà', ha scritto, 'l'apparente comunità di siti HYIP era il prodotto di uno sforzo concertato dei Krassenstein, progettato per garantire una fornitura continua di nuove vittime di frodi HYIP e il continuo arricchimento di Brian Krassenstein, Edward Krassenstein e dei loro complici».

Nonostante quel resoconto dettagliato dell'attività illecita che avrebbe arricchito i Krassenstein, il governo federale non ha mai accusato nessuno dei fratelli di un crimine, scegliendo invece di perseguire semplicemente ciò che i pubblici ministeri sostenevano fossero i loro guadagni illeciti. Il governo alla fine ha sequestrato loro $ 450.000.

In un posta su uno dei loro siti web affrontando il calvario, i Krassenstein hanno affermato che i pubblici ministeri inizialmente avevano detto loro che potevano essere ritenuti penalmente responsabili per la condotta dei loro inserzionisti. Hanno quindi sollecitato la loro collaborazione nel tentativo di abbattere i capi di alcune delle più grandi truffe online che erano spuntate nei forum nel corso degli anni. I fratelli rifiutarono. dicendo che temevano di essere uccisi per aver collaborato con gli investigatori.

'In effetti abbiamo venduto banner pubblicitari ad aziende che hanno finito per essere truffe', hanno ammesso. 'Quello che non abbiamo fatto, tuttavia, è stato vendere consapevolmente banner pubblicitari ad aziende che erano truffe'. Da allora Ed Krassenstein ha dichiarato inequivocabilmente che i fratelli non si sono impegnati in 'schemi di marketing discutibili'.

Ulteriori informazioni sul loro scontro con le autorità federali hanno filtrato in pubblico questa settimana, e i fratelli hanno ribadito la loro totale smentita di qualsiasi illecito. 'Non abbiamo MAI truffato un'anima in vita nostra', Brian Krassenstein ha scritto ai suoi 431.000 follower su Twitter di domenica. 'Il pensiero ci disgusta.'

Ciò che i Krassenstein hanno indubbiamente è un talento nel trovare mercati di nicchia negli affari e nei commenti basati su Internet. Ed Krassenstein, il fratello con il maggior seguito su Twitter, costruito quel seguito come account fan di Justin Bieber, prima di convertirlo nella sua attuale iterazione omonima. Uno dei fratelli portato a un forum web all'inizio del 2017 per offrire il pagamento in bitcoin per gli account Twitter con più di 40.000 follower. Hanno anche acquistato centinaia di domini web e utilizzato forum simili per capovolgerli.

I fratelli sostengono che la loro difesa politica è genuina, non semplicemente il loro ultimo sforzo per capitalizzare su una potente tendenza di Internet. Ma continuano a dire lo stesso delle loro incursioni in HYIP, programmi di marketing multilivello e pratiche finanziarie simili a frodi.

Adams, l'investigatore del DHS, ha visto attività finanziarie potenzialmente illegali, ma i fratelli non sono mai stati accusati, né tanto meno condannati, il che significa che nessuno ha dimostrato che tutto ciò che hanno fatto era criminale. Ma quel beneficio del dubbio non è una cortesia che i Krassenstein hanno esteso ai loro avversari politici.

'ROTTURA', Ed Krassenstein twittato il mese scorso . 'L'avvocato del presidente Trump, Michael Cohen, ha appena invocato il suo quinto emendamento giusto, ammettendo sostanzialmente di essere un criminale'.

—Con segnalazione di Gideon Resnick