Dal dono papale al fascino reale della fertilità, la folle storia del prepuzio di Gesù

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Dal dono papale al fascino reale della fertilità, la folle storia del prepuzio di Gesù

Se eri un cristiano nel Medioevo non potevi entrare in una chiesa senza ascoltare una storia sui santi le cui reliquie erano custodite lì. Tutti amavano le reliquie e c'era una feroce competizione per il possesso delle spoglie di coloro che erano più vicini a Gesù o più famosi per la loro santità. Dato che Gesù era asceso al cielo, il più vicino possibile al Salvatore era il corpo di uno dei suoi parenti o seguaci, giusto? Beh, non esattamente. C'era un pezzo piuttosto sensibile del corpo di Gesù che alcuni credevano fosse rimasto sulla Terra: il suo prepuzio.

Gesù era un uomo ebreo. Predicò nelle sinagoghe, fu chiamato rabbino e, come altri uomini ebrei, fu circonciso otto giorni dopo la sua nascita (Luca 2:21). Non c'era niente di strano o insolito in questo evento; era qualcosa fatto in adempimento di una legge tramandata da Dio ad Abramo in Genesi 17.


Sorprendentemente, tuttavia, l'apostolo Paolo non richiedeva che i seguaci gentili di Gesù si circoncidessero per unirsi al movimento. Anche se oggi molti cristiani circoncidono i loro figli non è un requisito religioso e la lettera brusca di Paolo ai Galati sottolinea che i seguaci non ebrei in realtà non dovrebbero farlo. In effetti, lui accusa quelli che fanno questo mutilandosi. L'opinione di Paolo ha vinto ed è facile capire perché: oltre al fatto che la circoncisione è una vendita difficile per gli uomini adulti, è stata vista con sospetto da molti dei contemporanei di Paolo.

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Il dottor Isaac Soon, un assistente professore di studi sul Nuovo Testamento alla Crandall University, ha dettoLa Bestia Quotidianache “molti antichi greci e romani trattavano la circoncisione come una sorta di disabilità”. “Sappiamo di alcuni antichi uomini ebrei che cercarono di rimuovere la loro circoncisione, attraverso una procedura chiamata epispasmo .” Altri hanno cercato di fingere usando lo spago per tirare in avanti la pelle intorno al pene, ma non sempre ha avuto successo. Il poeta Marziale ridicolizzò un uomo ebreo la cui fibula (spago) cadde quando era alle terme.

Nei secoli successivi la circoncisione divenne sempre più impopolare tra i cristiani tradizionali. Dr. Andrew Jacobs, senior fellow presso il Center for the Study of World Religions presso la Harvard Divinity School e autore diCristo circonciso: uno studio sulla storia e la differenza dei primi cristiani, mi disse che la circoncisione, essendo il segno più famoso dell'identità ebraica, era un modo per i cristiani di distinguersi dagli ebrei e da quelli che in seguito sarebbero stati chiamati 'gruppi eretici'.

Fonti successive, ha detto Jacobs, si riferiscono a gruppi di cristiani non ortodossi che avrebbero praticato la circoncisione. Il teologo del IV secolo Epifanio afferma nella sua lunga enciclopedia delle eresie che almeno tre gruppi - i 'Cerinzi', i 'Nazorei' e gli 'Ebioniti' - praticavano la circoncisione 'come gli ebrei'. Cerinthians ed Ebionites affermarono di seguire l'esempio di Cristo quando furono circoncisi. La difficoltà è che non possiamo essere sicuri che questi gruppi siano esistiti, tanto meno che abbiano fatto le cose che Epifanio afferma di aver fatto. 'Epifanio non è certo estraneo all'esagerazione (e persino alla menzogna)', ha detto Jacobs, 'Ma altre fonti antiche parlano di forme di cristianesimo che aderivano alle leggi di Mosè... quindi dobbiamo immaginare che almeno alcune persone che si consideravano cristiane possano sono stati circoncisi e potrebbero aver affermato di seguire l'esempio di Gesù”.


Tutta questa conversazione anti-circoncisione, tuttavia, ha creato un problema. Per i cristiani che usavano la circoncisione come mezzo per distinguersi dagli ebrei, il corpo di Gesù era una specie di sfregamento. 'I cristiani hanno dovuto capire', mi ha detto Jacobs, 'come e perché (o anche se) il loro salvatore aveva questo paradigmatico marchio ebraico sul suo corpo'. La difficoltà è stata solo esacerbata quando i teologi cristiani hanno iniziato a sottolineare la divinità di Cristo 'fin da bambino doveva essere consapevole e avere il controllo di ciò che è accaduto alla sua persona!' Perché Gesù bambino ha permesso che ciò accadesse?

Nel Medioevo, i cristiani avevano elaborato argomenti sofisticati sul motivo per cui la circoncisione di Gesù non riguardava la sua ebraicità. Sostenevano che fosse circonciso per dimostrare che in realtà era un essere umano; porre fine alla legge adempiendola una volta per tutte (un'idea simile sul sacrificio si trova nella lettera agli Ebrei); o la sua circoncisione conferma la sua mascolinità. Il bestseller medievaleLa leggenda d'oroha anche affermato che il giorno della circoncisione ha una funzione salvifica in quanto era il giorno in cui Gesù iniziò a versare sangue per l'umanità. Era, ha detto Jacobs, “qualsiasi cosamauna concessione alla legge ebraica!”

Questa manovra teologica ha permesso ai cristiani di reclamare il prepuzio di Gesù come una santa reliquia. Ma c'era ancora un problema: dov'era?

La Bibbia non ce lo dice, ma per i cristiani medievali che erano affascinati dal potere e dall'intimità delle reliquie, l'idea che un pezzo del corpo di Gesù fosse ancora sulla Terra aveva un potenziale maturo. Un successivo vangelo apocrifo dell'infanzia racconta noi che il prepuzio (e il cordone ombelicale) fu portato via da una “vecchia ebrea” e conservato in una scatola di alabastro piena d'olio. Secondo la tradizione poi in qualche modo finì nella bottiglia di profumo che la peccatrice usò per ungere il corpo di Gesù prima della sua morte in Marco 14. Questo è il primo esempio, ha detto Jacobs, di cristiani che pensano al tipo di reliquie di Gesù uniche che potrebbe essere ancora in giro. Altre parti del corpo abbandonate come ritagli di unghie dei piedi o capelli potrebbero anche essere là fuori: la spazzatura di un uomo divino, come si suol dire, è il tesoro di una persona normale.


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Come con tutte le reliquie, il santo prepuzio (o prepuzio come è nobilmente conosciuto) iniziò a moltiplicarsi. Il primo esempio si presentò all'inizio del IX secolo quando Carlo Magno, imperatore del Sacro Romano Impero, ne donò uno a papa Leone III. Secondo Santa BirgittaIl prepuzio del Signore, la Vergine Maria aveva conservato il prepuzio di Gesù in una borsa di cuoio prima di lasciarlo in eredità all'apostolo Giovanni. Ha poi languito per 700 anni prima di finire nelle mani di Carlo Magno. Nel XIII secolo era in mostra in Vaticano.

La reliquia di Carlo Magno non era l'unica; durante il Medioevo se ne trovavano almeno 12 nelle chiese europee. Un famoso esempio include un santo prepuzio dalla Francia che è stato posto nel letto matrimoniale di Enrico V d'Inghilterra e Caterina di Valois la prima notte di nozze come un incantesimo di fertilità (e pensavi che trovare un vecchio cerotto nel tuo letto fosse disgustoso). Nel corso dei secoli, però, molti dei prepuzi sacri sono andati perduti o sono stati rubati. L'ultimo esempio conosciuto è stato rubato da una chiesa a Calcata, in Italia, nel 1983. È interessante notare che il vescovo locale non ha tentato di recuperarlo e ha lasciato che l'intera faccenda scivolasse via. Alcuni hanno ipotizzato che il Vaticano stesso aveva rubato la reliquia per impedire alle persone di parlare del pene di Gesù.

Come reliquia, il santo prepuzio era oggetto di venerazione religiosa. Il cristianesimo medievale era una religione sensoriale in cui i partecipanti comunicavano con Dio in modo incarnato. Gli incontri somatici con i resti dei santi e il corpo di Gesù erano un evento comune e anche oggi i servizi eucaristici cattolici comportano l'ingestione del corpo di Cristo. C'è un precedente, quindi, per assaggiare il corpo di Gesù. La monaca svedese Santa Birgitta registra una visione in cui ha mangiato il prepuzio santo allora millenario. Capitolo 37 di leiRivelazioni descrive l'esperienza in qualche dettaglio: “Ora sente sulla lingua una piccola membrana, come la membrana di un uovo, piena di sovrabbondanza di dolcezza, e l'ha ingoiata… E lo ha fatto forse centinaia di volte. Quando lo toccò con il dito, la membrana le scese da sola nella gola».

Anche se questo potrebbe sembrare un po' estremo, l'accademico di Harvard Marc Shell scrive che assaggiare il prepuzio di Gesù era uno dei pochi modi per testare l'autenticità di un santo prepuzio. Considerando che potremmo eseguire test di datazione al carbonio, antichi medici, noti comecroques-prepuziavrebbe assaggiato la 'pelle raggrinzita per determinare se era pelle umana interamente o parzialmente'. Shell nota che il prepuzio era solo uno dei tanti scarti di Gesù per fare un tuffo sulla scena della reliquia: sudore dal giardino del Getsemani, denti da latte persi, latte materno dalla Vergine Maria e persino urina e feci sono apparse. Il monaco cistercense del XII secolo San Bernardo era famoso per potabile il latte materno della Vergine. Pratiche digestive come queste danno un significato completamente nuovo al frase “caffetteria cattolica”.


Molti cristiani, tuttavia, erano scettici riguardo alle affermazioni sul prepuzio di Gesù. Il sesto secolo Severo di Antiochia fu il primo, mi disse Jacobs, a discutere quella che sarebbe poi diventata la visione standard: che il prepuzio si alzò con Gesù alla risurrezione ed è ora in cielo. Questa visione non riguarda solo la protezione dell'integrità della risurrezione di Gesù, ma riguarda anche la risurrezione di tutti gli altri. I primi cristiani si preoccupavano degli effetti estetici delle persone che lasciavano frammenti di sé dopo il Giorno del Giudizio. Volevano assicurarsi che gli arti amputati, i capelli persi a causa della calvizie maschile e così via, arrivassero in paradiso. Lasciare indietro dei pezzi di te presenta un problema filosofico: sei davvero risorto se il tuo corpo, nella sua interezza, non è resuscitato dai morti?

Anche così, il santo prepuzio ha suscitato più della sua giusta dose di umorismo e critiche. Martin Lutero era uno scettico; Voltaire si prendeva gioco dei concetti nel XVIII secolo; e anche BuzzFeed ha esplorato la storia. Un po' liminale Visualizza del teologo del XVII secolo Leone Allazio che il prepuzio di Gesù lasciò la Terra solo per espandersi e formare una delle fasce di Saturno ha un particolare appeal comico. Nel tempo, quindi, la chiesa cattolica romana si preoccupò. Nel 1900 il Vaticano emanò una sentenza secondo cui chiunque si riferisse alla 'vera carne sacra' poteva essere soggetto a scomunica. Nei suoi 2000 anni di storia il prepuzio di Gesù è passato da detriti biologici, a marcatore di identità controverso, a reliquia e, infine, a sacro tabù. Il viaggio culturale di questo piccolo pezzo di pelle segna il passaggio del cristianesimo dalla setta ebraica a potenza socioeconomica medievale alla religione moderna.