L'epoca d'oro e la grande distruzione del New York Palace di Cornelius Vanderbilt II

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L'epoca d'oro e la grande distruzione del New York Palace di Cornelius Vanderbilt II

Nel 1883, Cornelius Vanderbilt II e sua moglie Alice posarono per una foto prima di partecipare al ballo in maschera organizzato dal fratello di Vanderbilt, William Kissam Vanderbilt, e da sua moglie Alva.

Era l'evento dell'epoca , e il immagine color seppia mostra Vanderbilt vestito da re Luigi XVI completo di soprabito di broccato, gilet e calzoni, un paio di calze nere che terminano con décolleté a punta e una parrucca incipriata bianca. Tiene in mano un tricorno, che sembra essere rifinito con una lussureggiante pelliccia bianca.


Sua moglie, la sua Maria Antonietta, è seduta su una sedia accanto a lui. Sebbene non sia vestita esplicitamente come la famigerata regina di Francia, è riccamente addobbata con un abito in maschera realizzato per lei da uno dei migliori couturier dell'epoca, Charles Worth.

Il Abito elettrico leggero ha acquisito una fama storica per la sua tecnologia all'avanguardia. Nascoste sotto le pieghe c'erano delle batterie che accendevano una lampadina quando Alice la teneva in mano come la Statua della Libertà.

Mentre la coppia potrebbe essere stata vestita in costume, la scelta di Vanderbilt di pappagallo il reggente francese del XVIII secolo era azzeccata. Dopotutto, stavano vivendo una vita di massimo privilegio e lusso, essendosi appena trasferiti nella loro nuova villa sulla Fifth Avenue l'anno precedente.

Sebbene la loro dimora fosse nuova di zecca, non era quasi completa. Quando avessero finito di divorare le pietre marroni circostanti ed espandere il loro dominio, avrebbero creato quella che all'epoca era la più grande casa privata mai costruita negli Stati Uniti.


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Ma questo palazzo americano della Fifth Avenue, noto come Cornelius Vanderbilt II House, sarebbe sopravvissuto per meno di 50 anni. Nel 1927, il gioiello della corona di una famiglia reale americana era stato reclamato dal popolo... beh, almeno dalla gente dell'alta società. La villa fu demolita per far posto alla chiesa dell'alta moda - Bergdorf Goodman - e molti dei tesori che la casa conteneva furono sparsi per la città per i normali newyorkesi.

La saga di una delle grandi case americane è iniziata alla fine del XIX secolo. L'originale Cornelius Vanderbilt , noto come Commodore, era un povero ragazzo di Staten Island che sognava di diventare grande.

Con un $100 in prestito da sua madre , ha avviato un'attività per traghettare persone in giro per l'isola. Alla fine avrebbe trasformato questo primo successo in una delle più grandi compagnie di trasporto nella storia americana. Divenne un ferroviere e, all'epoca, essere un ferroviere significava accumulare una quantità inimmaginabile di ricchezza.

Quando morì nel 1877, del commodoro la fortuna ha totalizzato un enorme $ 100 milioni. Lasciò la maggior parte della sua proprietà al figlio maggiore William H. 'Billy' Vanderbilt, poiché il Commodoro era della vecchia mentalità aristocratica che la fortuna della tua famiglia dovesse rimanere intatta e andare al tuo primogenito. (Gli altri suoi figli non hanno apprezzato questa nozione e senza successo citato in giudizio per la loro parte.)


Billy divise la sua parte con i suoi figli e, alla sua morte nel 1885, diede ragione al vecchio Commodoro quando divise la maggior parte dell'eredità tra i suoi due figli maggiori: Cornelius II e William Kissam. Fu l'inizio della fine di una dinastia. A partire da questa generazione, dalle casse hanno iniziato a uscire più soldi di quanti ne entrassero.

John Singer Sargent (1856-1925)

Ma la sopravvivenza della fortuna di famiglia era una preoccupazione per generazioni successive . Alla morte del Commodoro, i suoi eredi presero l'eredità appena acquisita e iniziarono a costruire. Il tratto della Fifth Avenue appena sotto Central Park sarebbe diventato noto come 'Vanderbilt Row'.

È iniziato con Billy che costruiva una gigantesca casa doppia in arenaria tra la 51a e la 52a strada. Quindi, William K. costruì un castello francese a pochi isolati più a nord, e Cornelius II iniziò una sua villa sulla 57th Street.

Alla fine, i Vanderbilt avrebbero costruito 10 grandi case sulla Fifth Avenue. In una straordinaria dimostrazione dei cambiamenti che stavano avvenendo nella società americana in quel momento, così come i capricci della ricchezza, tutti questi sarebbero scomparsi entro il 1947.


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Nel dicembre 1878, Il New York Timessegnalato che il Vanderbilt di nostra competenza, Cornelius II, aveva acquistato due brownstone nell'isolato dalla 57a alla 58a della Fifth Avenue per 225.000 dollari.

Aveva parlato di costruire una nuova villa ed è stato giustamente ipotizzato che questo fosse un segno che il suo prossimo grande progetto era iniziato.

Nel 1882, la nuova villa Vanderbilt fu completata. Era favoloso, anche se modestamente in linea con la grandezza delle altre ville della zona. L'esterno era un caratteristico mattone rosso e pietra calcarea e aveva già iniziato ad avere tutti gli ornamenti di un castello francese (si pensi a merli, merli e camini).

Nel decennio successivo, la casa avrebbe ospitato più della sua giusta quota di socialite e giocatori importanti da tutto il mondo. Alice ha intrattenuto generosamente nella sua nuova casa. Ci sono state segnalazioni del pubblico straripante a una performance di a giovane prodigio del pianoforte che 'ha mostrato il suo solito apprezzamento impulsivo' dei tesori e delle fronzoli che ha visto durante un giro della casa dato dai giovani figli Vanderbilt. Egli «avrebbe girovagato per i grandi appartamenti tutto il giorno senza stancarsi se non fosse stato obbligato a svolgere la sua parte di programma».

C'era resoconto senza fiato su come la signora Vanderbilt avesse decorato i suoi alloggi con luci soffuse e una vasta gamma di fiori esotici drappeggiati intorno alle scale, colonne intrecciate, dipinti decorati ed esposti in composizioni floreali 'estese e belle' per intrattenere una delegazione francese per Una colazione.

E, naturalmente, c'erano le palle. Per una sera gettato per 250 ospiti nel 1891, fu sistemato un arazzo per separare il vestibolo dove arrivavano gli ospiti dal corridoio principale. Quando ogni partecipante era pronto per fare il proprio ingresso, il sipario dell'arazzo si separava e l'ospite d'onore entrava.

Era un palazzo imponente dove molti visitatori 'oohed' e 'ahed' per l'arredamento e il design. Ma quando diversi rami della tua famiglia molto ricca stanno tutti costruendo le loro enormi case, o meglio, palazzi, nella stessa strada, devi chiederti, la tua è abbastanza impressionante?

La risposta a questa domanda per i nostri Vanderbilt è stata un sonoro 'no'.

Solo sette anni dopo essersi trasferiti nella loro grande casa,Il New York Times stava riportando che Vanderbilt aveva acquistato altre due case in arenaria sullo stesso isolato in modo da poter espandere la casa che era 'già una delle visite preferite dalle persone della società'. Alla fine avrebbe acquisito e demolito cinque case e la sua villa si sarebbe estesa per l'intero isolato.

Secondo il libroI figli della fortunascritto da un successivo parente di Vanderbilt, era 'credenza comune che Alice Vanderbilt abbia deciso di rimpicciolire il castello di sua cognata sulla Fifth Avenue, e rimpicciolirlo lo ha fatto.'

All'inizio del 1893, i lavori di ristrutturazione erano in pieno svolgimento. I Vanderbilt erano ansiosi che l'espansione fosse completata il più rapidamente possibile, quindi organizzarono che più di 600 lavoratori lavorassero giorno e notte sul sito sotto la luce delle lampadine elettriche quando necessario. Il lavoro doveva essere completato in 18 mesi, sebbene Vanderbilt consentisse una proroga di due mesi.

Le chiacchiere in città riguardavano la costruzione della nuova villa, ma i Vanderbilt volevano mantenere segreti i loro piani.

Così eressero un gigantesco muro lungo la Fifth Avenue per schermare l'avanzata degli operai dagli sguardi indiscreti dei passanti. Anche con questa protezione della privacy, era chiaro che era in corso un enorme progetto. Alla fine, due pareti principali della casa sono state completamente rimosse per far posto all'aggiunta e gli interni ancora nuovi sono stati sventrati.

Entro la fine dell'anno, la casa era completa e la rivelazione era sbalorditiva. IlNew York Times pesato con il giudizio che 'è una struttura che susciterebbe ammirazione in qualsiasi terra di palazzi e castelli grandiosi, perché nel suo design, nelle sue nobili proporzioni e nella sua finitura artistica è, in realtà, un palazzo'.

La Società Storica di New York

Due giganteschi cancelli in ferro battuto si aprirono sulla 58th Street per ammettere i visitatori al vialetto circolare che fungeva da ingresso formale alla casa, che conteneva 130 stanze e decorazioni interne commissionate ad alcuni dei più grandi scultori e artisti dell'epoca.

Tra solo alcune delle sale pubbliche c'erano una biblioteca, un piccolo salone che rendeva omaggio allo stile di Luigi XVI, un grande salone decorato in stile Luigi XV, un grande salone gigante, una sala degli acquerelli, un'enorme sala da ballo, una sala da fumo moresca , e un'ampia sala da pranzo, da non confondere con la sala colazioni.

Mentre alcuni potrebbero obiettare che ristrutturare una casa che non aveva nemmeno un decennio era un po' troppo, i cambiamenti sono arrivati ​​al momento opportuno. All'inizio degli anni 1890, i bagni moderni stavano appena iniziando ad essere installati nelle case americane. I Vanderbilt hanno approfittato avidamente di questi nuovi sviluppi nell'impianto idraulico.

'Nelle nuove, sontuose dimore erette in tutto il paese dai milionari americani, il bagno è stato portato a un punto di perfezione in cui sembra che non ci sia più nulla da desiderare', Il New York Timessegnalato nel 1894, continuando a dire che molti di questi mostrano “in ogni dettaglio, eleganza e gusto squisito”.

Le toilette del Vanderbilt non erano diverse. Si dice che Alice sia stata la prima persona a usare l'onice nel suo bagno. (Sua cognata e rivale Alva non doveva essere da meno e fu la prima a decorare la sua con marmo di Carrara.) I figli Vanderbilt avevano tutti i lussi che i nuovi bagni potevano fornire e, secondo ilVolte, nessun bagno nella nuova casa costa meno di $ 3.000.

Ma il bagno più elegante di tutti è stato apprezzato dal capofamiglia. Vanderbilt aveva non una, ma quattro diversi tipi di vasche: 'una vasca di porcellana, una vasca da bagno con ago e doccia, una doccia e un semicupio'.

Vanderbilt potrebbe essere riuscito nel suo obiettivo 'dominare la Plaza' con la sua nuova casa di famiglia, ma non è stato in grado di godersi il suo successo per molto tempo. Secondo alla leggenda , sei anni dopo che la famiglia è tornata nel loro palazzo, Vanderbilt si è seduto nel mezzo della notte, ha detto a sua moglie 'Penso che sto morendo' e ha continuato a farlo.

Alice rimase in casa per diversi altri decenni, ma all'inizio del secolo le peggiori paure dei Vanderbilt iniziarono a realizzarsi. Quando la famiglia decise di costruire le proprie dimore lungo questo tratto di strada, il quartiere era un bastione esclusivo delle più lussuose case di famiglia della città.

Ritenevano goffo mescolare gli immobili privati ​​con gli affari, ma, nonostante le loro vaste ricchezze, non riuscivano a fermare l'assalto di hotel e spazi commerciali che si facevano strada sulla Fifth Avenue.

IlPosta serale di New York segnalato che 'Nel 1914, era quasi impossibile vendere una casa privata per l'occupazione a sud della 59a'.

Nel 1926 Alice decise di vendere la casa di famiglia e il suo destino fu segnato. Prima che la famiglia si trasferisse e gli sviluppatori ne prendessero possesso, decise di aprire la casa al pubblico come beneficenza. I visitatori hanno pagato 50 centesimi per visitare il palazzo americano.

'I visitatori sembravano persi nello stupore per lo scintillio degli interni e soprattutto sembravano stupiti per l'immensità delle stanze', Il New York Timessegnalato il 10 gennaio 1926. “Gli armadi hanno le dimensioni di una moderna camera da letto in ingresso e le camere da letto occupano tanto spazio quanto una sala da ballo in un appartamento duplex di Park Avenue. Un taxi potrebbe girare nei bagni».

Con quest'ultimo evviva, i Vanderbilt rinunciarono al loro gioiello della corona e fu fatto a pezzi. Al suo posto sarebbe poi sorto Bergdorf Goodman, il famoso negozio di alta moda che ancora oggi gode dell'indirizzo tony sulla piazza che condivide con il Plaza Hotel.

Ma non tutto era perduto. Diversi pezzi dell'interno rimangono in mostra al Metropolitan Museum of Art, tra cui una lunetta in vetro colorato e un a splendido caminetto in quercia rossa sormontato da un mosaico realizzato dallo scultore Augustus Saint-Guadens.

E, oggi, i visitatori dello spazio più democratico di Manhattan, Central Park, che entrano tra la 105th Street e la Fifth Avenue passano attraverso una straordinaria meraviglia di design decorativo che un tempo era segno di privilegio irraggiungibile: un paio di cancelli in ferro battuto che un tempo ha dato il benvenuto a dignitari e persone mondane in visita nella più grande casa privata d'America.