Left for Dead: la storia del ritorno di Michter's Whisky

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Left for Dead: la storia del ritorno di Michter's Whisky

Nell'ultimo fine settimana insolitamente caldo del 1983, ho fatto un giro nella campagna della Pennsylvania con il mio amico Bob. Non avevamo nessun obiettivo in mente, nessun piano diverso da quello di dirigerci a nord di Lancaster. Dopo diversi incroci decisi sul lancio di una moneta, stavamo correndo verso nord su Rt. 501 vicino a Schaefferstown, quando abbiamo visto un cartello: Distillery Road. È stato rapidamente seguito da un altro segno: To Michter's Jug House-America's Oldest Distillery. Tour.

Come potremmo dire di no? Quindi, abbiamo svoltato a sinistra in Distillery Road e presto abbiamo trovato il posto, un gruppo di edifici in mattoni e vetro, uno sormontato da un grande serbatoio d'acqua a forma di brocca di whisky, intorno a una casa con struttura in legno bianco. Era occupato, con almeno altre 20 auto nel parcheggio. Siamo scesi e abbiamo fatto il giro. Ci è stato detto che la distillazione era in corso dal 1753 e che il sito aveva ottenuto il riconoscimento come monumento storico nazionale nel 1980.


Courtesy Michter's Fort Nelson Distillery Sensory & Tasting Lab

Ok, ho dovuto cercare quei fatti, e mentirei se dicessi di ricordare molto altro della nostra visita. So che si parlava di mais e lievito, e ricordo di aver visto un paio di piccoli alambicchi tozzi in rame. Bobby ha comprato una bottiglietta di whisky, siamo tornati in macchina e ci siamo diretti di nuovo a nord. È stata una buona giornata: siamo finiti al birrificio Yuengling e non ci siamo nemmeno resi conto di essere stati nella distilleria e nel birrificio più antichi d'America tutto in un pomeriggio.

Michter's ha chiuso circa sette anni dopo, il giorno di San Valentino del 1990. Nel 1997 sono andato a rendere omaggio agli edifici abbandonati. Era una giornata deprimente: fredda, piovosa, grigia, triste come gli edifici che lentamente crollavano nella campagna della Pennsylvania.

Perché ho fatto quel secondo pellegrinaggio? A quel tempo, i bevitori di whisky seri erano ossessionati dal Bourbon di Michter di 16 anni. Ironia della sorte, era stato acquistato mentre la distilleria stava chiudendo ed è stato venduto sotto l'etichetta A.H. Hirsch. È stato fenomenale, ma l'offerta era molto limitata. Chuck Cowdery ha scritto un e-book al riguardo, intitolato giustamenteIl miglior bourbon che non assaggerai mai. (Divulgazione: sono citato nel libro.)

Ho appreso che 'Michter's' dal suono relativamente germanico era in realtà un nome costruito da 'Michael' e 'Peter', i due figli di Louis Forman, che aveva acquistato la distilleria nel 1950. C. Everett Beam, pronipote di Jim Beam, era il penultimo mastro distillatore. L'ultimo distillatore, Dick Stoll, ha 80 anni e vive ancora nella zona. (È attivamente coinvolto in una nuova piccola distilleria, Stoll & Wolfe).


Courtesy Michter's Fort Nelson Distillery Sensory & Tasting Lab

Di tanto in tanto la gente parlava di riportare in vita la vecchia distilleria, ma i magazzini stavano cadendo a pezzi, il marchio era moribondo e i piccoli alambicchi di rame erano stati acquistati da un altro Beam, David, e spediti in Kentucky. David era un mastro distillatore Jim Beam in pensione e apparentemente stava pensando di avviare una piccola distilleria con gli alambicchi. Non ne venne mai fuori niente, e si sedettero nel garage di Beam a Bardstown. È lì che li ho visti di nuovo, circa nove mesi dopo essere stati vicino alla distilleria vuota in Pennsylvania.

In quel periodo, un giovane imprenditore di New York, Joe Magliocco, stava dando uno sguardo diverso a Michter's. Pensava che il marchio potesse avere un certo valore. “Potrebbeera la parola chiave', mi ha detto, ridacchiando, in una recente intervista telefonica.

Magliocco è cresciuto nel settore del vino e dei distillati. 'Mio padre, Tony, era un distributore e importatore', ha detto. 'Il mio primo lavoro di vendita, tra l'ultimo e l'ultimo anno di college, è stato in realtà vendere il whisky di Michter'. Ha fondato la sua società, Chatham Imports, 'una piccola azienda fornitrice che in realtà non aveva nulla che nessuno volesse'.

Quando ha deciso di aggiungere a Rye Whisky a quella lista di cose che nessuno voleva e credimi,nessunovoleva whisky di segale a metà degli anni '90, pensò al marchio Michter. Cercava qualcuno con cui negoziare, ma il marchio era stato abbandonato. Era letteralmente suo per la presa.


Quello fu l'inizio di quella che ora chiama la Fase I di Michter. 'Il piano iniziale era quello di trovare un whisky davvero buono con l'indicazione dell'età e metterlo là fuori', ha detto. “Siamo andati in giro per le persone e c'era un sacco di ottimo whisky. Quando abbiamo detto loro che volevamo avere dieci anni in su, erano davvero felici. Non c'era alcuna richiesta per questo allora.'

Magliocco ha assaggiato i whisky con il suo capo delle vendite, Steve Ziegler, e il suo mentore, Dick Newman, l'ex capo di Austin, Nichols, che produce Wild Turkey. “Abbiamo scelto lo stile di whisky che ci piaceva molto. Abbiamo pensato che se mai avessimo finito per produrre, sarebbe stato uno stile che avremmo potuto emulare'.

Poi è arrivata la Fase II, iniziata intorno al 2004, quando una distilleria in Kentucky (la cui identità è ancora sotto contratto di non divulgazione) ha iniziato a produrre Michter's pochi giorni all'anno. 'Era più di un semplice approvvigionamento', ha spiegato Magliocco. “Era fatto come ci piaceva.” Ciò includeva tutto, dall'uso del ceppo di lievito proprietario di Michter al riempimento dei barili a una prova più bassa, che è molto più costoso ma produce più sapore.

Una volta che la Fase II ha stabilito la buona fede del marchio, ed erano sicuri che abbastanza persone apprezzassero ciò che avevano prodotto, Magliocco ha iniziato a progettare una distilleria a Shively, un sobborgo di Louisville. La costruzione è iniziata nel 2012 e il marchio ha sperimentato per la prima volta un piccolo pilota. Nel 2014, hanno inserito un alambicco a colonna da 32 pollici e un duplicatore da 250 galloni e i test sono proseguiti.


Ma questo era tutto: test. Fu allora che Magliocco e il suo distillatore, Willie Pratt, iniziarono davvero a mostrare l'ostinata insistenza sulla qualità che è diventata il segno distintivo del marchio rinato. Non un cane bianco qualsiasi sarebbe diventato di Michter. (Pratt è stato in seguito soprannominato Dr. No, dalla forza vendita del marchio per non aver permesso la vendita di whisky fino a quando non ha pensato che fosse pronto anche se scarseggiava.)

'Stavamo distillando, ma non barricando', ha detto Magliocco. “Volevamo che il cane bianco fosse praticamente identico, chimicamente e organoletticamente, a quello della Fase II. Non abbiamo barricato nulla fino ad agosto del 2015'. Ho visitato nella primavera del 2018 e ho fatto un giro con Magliocco e il suo attuale mastro distillatore, Pam Heilmann, che era stato il direttore della distilleria della distilleria Booker Noe di Jim Beam. (Pratt si è ritirato alcuni anni fa e ha scelto Heilmann come suo successore.)

L'attenzione ai dettagli è stata sorprendente. La distilleria era immacolata, tutto era chiaramente etichettato. Heilmann ha spiegato come i diversi whisky sono stati filtrati utilizzando tecnologie diverse; Pratt aveva accuratamente testato 32 combinazioni di filtri e whisky per determinare la migliore combinazione per ciascuno. Sono rimasto molto più colpito dal mio secondo tour di una distilleria Michter.

Per gentile concessione della distilleria Fort Nelson di Michter

Intanto Magliocco lavorava a un altro tassello dell'esperienza del Michter. Nel 2011, Chatham Imports ha acquistato lo storico edificio di Fort Nelson su Main Street nel centro di Louisville. L'edificio decorato era stato utilizzato anche dalle truppe dell'Unione durante la guerra civile, ma era rimasto disabitato per anni. Voleva aprire una distilleria in quella che era stata la Whisky Row della città prima del Proibizionismo, ma non doveva esserlo. L'inizio dei lavori di ristrutturazione ha rivelato difetti quasi catastrofici, tra cui un muro esterno in mattoni che si piegava di quasi due piedi sul marciapiede.

Ci sono voluti anni, e una somma di denaro sconosciuta, per restaurare l'edificio. Più o meno nello stesso periodo in cui Magliocco acquistò l'edificio, vennero messi in vendita quei vecchi alambicchi di Michter. Lo stava aspettando e si è messo in contatto con David Beam, ma era in ritardo di un giorno. Beam li aveva appena venduti a Tom Herbruck, che voleva metterli nella sua Tom's Foolery Distillery in Ohio.

'Ho chiamato Tom e gli ho chiesto: 'Vuoi girarlo?'', ha ricordato Magliocco, e potevo ancora sentire l'entusiasmo nella sua voce. Hersbruck no, ma nel 2015 ha deciso di espandere la distilleria oltre la capacità dei piccoli alambicchi e ha chiesto a Magliocco se fosse ancora interessato. Si lo era.

Quindi, mentre l'edificio di Fort Nelson ora sembra invariato, è stato in realtà ricostruito all'interno, completo di una nuova struttura in acciaio. Ospita anche i due piccoli alambicchi in rame che avevo visto in Pennsylvania e anche i tre fermentatori in legno di cipresso da lì. Il sistema ha essenzialmente fatto un viaggio di andata e ritorno, da quando è stato costruito a Louisville nel 1976 da Vendome Copper & Brass Works. 'Alcuni dei ragazzi di Vendome che hanno installato la grande attrezzatura a Shively hanno visto il sistema della Pennsylvania', ha detto Magliocco, 'e hanno detto, 'ehi, mio ​​padre, mio ​​nonno ci ha lavorato!''

I distillatori Dan McKee e Matt Bell hanno seguito lo stesso processo con questo set-up come era stato fatto nello stabilimento di Shively. Dopo mesi di test e modifiche per assicurarsi che avesse il sapore del whisky prodotto nel grande alambicco, il marchio ha riempito il primo barile di Fort Nelson il 31 gennaio 2019.

Ho fatto un tour a Fort Nelson una settimana dopo, e c'erano gli alambicchi dei Michter, a Louisville a circa un miglio e mezzo da dove sono stati realizzati a Vendome. Mentre mi appoggiavo al bordo dei fermentatori di cipresso, che avevo visto per l'ultima volta 36 anni prima, a 600 miglia di distanza, rimasi colpito dalle diverse circostanze delle due visite.

Nel 1983 avevo visto una distilleria allo stremo, nel bel mezzo di un ultimo clamore prima di essere ignominiosamente abbandonata a marcire sulle colline della Pennsylvania. Il whisky americano era una proposta persa, in lento declino. Mi rattrista ancora pensare a come l'originale Michter's abbia mancato di poco il revival di liquori e cocktail che sarebbe iniziato circa cinque anni dopo la sua chiusura.

C'era stato un certo risentimento per il modo in cui Magliocco aveva raccolto il marchio Michter's e lo aveva seguito, principalmente da parte di persone che avrebbero voluto vedere rinascere il sito della Pennsylvania. Ma questa è in gran parte acqua sulla diga ora, lavata via dalla qualità del whisky che è stato imbottigliato sotto l'etichetta Michter. (E per essere onesti, molti marchi storici della Pennsylvania e del Maryland sono ora prodotti e di proprietà di aziende del Kentucky.)

Ho parlato con Magliocco del simbolismo di quegli alambicchi. Era più eccitato che il nipote di David Beam, Ben Beam, li gestisse come distillatore presso lo stabilimento di Fort Nelson. 'Puoi avere la migliore attrezzatura', ha detto, 'ma se le persone sono sciatte, non otterrai un buon whisky. Le nostre persone hanno talento e uno dei motivi per cui sono da Michter è che hanno una missione. Vogliono fare quello che stiamo facendo noi'.

Qual è il prossimo? Sistemarsi e produrre più whisky, 'il più grande whisky americano', Magliocco si è affrettato a sottolineare. “Questo è l'obiettivo. Abbiamo un altro stabilimento a Springfield, dove coltiviamo mais, orzo e segale non OGM. Ci dà più esperienza con il grano. Continuiamo a provare diverse distillazioni e maturazioni. A volte le cose sono unicamente orribili e ce ne liberiamo. Ma a volte, ehi, è davvero buono! Continueremo a cercare di fare un whisky davvero buono'.