I nazisti hanno abbattuto la statua di questo grande generale nero della Rivoluzione francese

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I nazisti hanno abbattuto la statua di questo grande generale nero della Rivoluzione francese

L'amara divisione spettacolo messo in scena dal presidente Trump davanti al monte Rushmore venerdì è stata ancora una volta una prova potente che le icone degli eroi del passato sono punti deboli sociali e politici nel presente, non solo negli Stati Uniti ma in tutto il mondo. Questo è il primo di tre saggi che esaminano la storia spesso ambigua e sorprendente dietro i monumenti pubblici di Parigi, a Londra , e ad Hong Kong.

PARIGI — Alcune statue dovrebbero essere rovesciate. Alcuni dovrebbero essere rimontati.


Dopo che i nazisti occuparono Parigi nel 1940, demolirono il monumento in bronzo al generale Thomas-Alexandre Dumas, il cui padre era un nobile francese e la cui madre era stata ridotta in schiavitù in quella che oggi è Haiti.

Il generale, che evitò il nome e il titolo di famiglia aristocratica e firmò le sue carte semplicemente Alex Dumas, fu uno dei più coraggiosi e celebrati alti ufficiali dell'esercito della Francia rivoluzionaria, per un certo periodo superiore a Napoleone. Il primo profilo biografico di lui, nel 1797, chiedeva “chi ha più diritto al rispetto pubblico dell'uomo di colore che lotta per la libertà dopo aver vissuto tutti gli orrori della schiavitù? Per eguagliare i guerrieri più celebri gli basta tenere a mente tutti i mali che ha subito”.

A Parigi oggi, una statua in bronzo del figlio del generale Alex Dumas, il grande romanziere Alexandre Dumas, autore diI tre moschettierieIl conte di Monte Cristo, e una scultura in pietra del nipote del generale, anche lui autore, si trovano nella stessa piazza dove un tempo sorgeva il generale. Ma non furono toccati dai nazisti. Non c'è nulla negli scrittori che avrebbe minacciato la virilità di quei paradigmi suprematisti bianchi, mentre l'immagine del generale, quel guerriero alto, bello e possente con un fucile in mano, tutto in lui era una sfida al tipo nazista .

Tom Reiss, nella sua biografia di Alex Dumas, vincitrice del Premio Pulitzer, Il Conte Nero , scrive che “era un guerriero consumato e un uomo di grande convinzione e coraggio morale. Era rinomato per la sua forza, la sua abilità con la spada, il suo coraggio e la sua abilità nel tirare fuori la vittoria dalle situazioni più difficili. Ma era anche noto per le sue chiacchiere profane e per i suoi problemi con l'autorità. Era un generale di soldati, temuto dal nemico e amato dai suoi uomini, un eroe in un mondo che non usava il termine alla leggera'.


Eppure ora non c'è nessun monumento a questo eroe a Parigi, una città così piena di bronzo e marmo. Il dipinto più famoso che lo raffigura, una tela drammatica di Olivier Pichat che afferma di essere il Gen. Dumas a cavallo, è stato certamente dipinto decenni dopo la sua morte e, secondo Reiss, ha probabilmente usato come modello il figlio più basso e grassoccio, l'autore. La statua distrutta, invece, è stata realizzata utilizzando immagini più contemporanee dell'eroe.

Alex Dumas nacque nella colonia francese di Saint-Domingue (oggi Haiti) nel 1762. Suo padre era un malfattore all'epoca, con eventuali speranze di ereditare un titolo ma poco altro, che viveva sotto un presunto nome e ad un certo punto ha venduto il suo giovane figlio Alex, nato schiavo, per raccogliere fondi.

La madre di Alex, Marie Cessette, che è stata acquistata 'a un prezzo esorbitante', è morta quando Alex aveva 10 anni. Quando la fortuna del padre cambiò, ricomprò il figlio e lo portò in Francia nel 1776, all'età di 14 anni, per essere cresciuto come un gentiluomo ed erede del titolo di marchese de la Pailleterie. Alex fu iscritto ad un'accademia reale che gli diede una rigorosa educazione in molte discipline, ma soprattutto nella scherma, e ben presto si dimostrò un prodigio.

Reiss scrive con dettagli affascinanti sul modo in cui alcune persone di colore sono state in grado di elevarsi nella società francese sotto i monarchi borbonici. All'estero, le condizioni degli schiavi nelle colonie francesi erano orribili e il traffico di esseri umani dall'Africa alle piantagioni di zucchero sulle navi francesi, come su quelle degli inglesi e degli americani, aveva un cinismo genocida. Le economie delle isole e dei territori produttori di zucchero delle Americhe erano costruite sulla pratica di importare schiavi dall'Africa per lavorare nelle brutali rotture delle canne, lavorandoli fino alla morte nel corso di pochissimi anni, per poi sostituirli con nuovi schiavi comprato a buon mercato in Africa occidentale.


Ma sotto il 'Code Noir' di Luigi XIV, decretato nel 1685, veniva fatta un'eccezione speciale se un proprietario sposava una donna schiava, nel qual caso moglie e figli sarebbero stati 'liberi e legittimi'. Di conseguenza, specialmente a Saint-Domingue, si sviluppò una nuova classe di persone di colore libere e in molti casi benestanti.

C'era anche un'idea accettata da Luigi XIV che le persone sul suolo della stessa Francia non dovevano mai essere ridotte in schiavitù e, a volte con avvocati ispirati dall'Illuminismo che combattevano per i loro diritti - o con i loro padri bianchi che davano loro vantaggi sociali - le persone di colore potevano vivere con un livello di uguaglianza nella Francia continentale sconosciuto altrove in Europa o nelle Americhe.

Dumas non era l'unico uomo di discendenza mista ad aver guadagnato una grande importanza. Un altro figlio di un nobile e una donna nera liberata dalla Guadalupa divenne uno dei più famosi schermitori e violinisti della metà del XVIII secolo. Prendendo il titolo di Chevalier de Saint-Georges, ebbe il patrocinio di Maria Antonietta e prestò servizio nella guardia d'onore del re. Quando il padre fondatore americano John Adams visitò Parigi nel 1779 scrisse che questo 'uomo mulatto è l'uomo più abile in Europa nell'equitazione, nel tiro, nella scherma, nella danza, nella musica'.

“Dumas credeva negli ideali della Rivoluzione che nel febbraio 1794 abolì la schiavitù. Combatté per la Repubblica che pretendeva di garantire libertà, uguaglianza e fratellanza. '

La Rivoluzione francese iniziata nel 1789 era, nel 1792, combattendo disperatamente per difendere il territorio nazionale dai nemici reali in tutta Europa. Dumas lasciò cadere i suoi titoli e si arruolò come caporale nelle forze rivoluzionarie, dove attirò una notevole attenzione catturando 12 soldati nemici da solo.


Quando il Chevalier de Saint-Georges prese il comando di un corpo di soldati neri e multirazziali che divenne noto come Légion Noire, nominò Dumas il suo secondo in comando. E quando l'unità fu sciolta l'anno successivo, a Dumas, ormai distinto come ufficiale, fu offerto un incarico come generale di brigata nell'esercito regolare della nuova Repubblica francese. Un mese dopo fu promosso generale di divisione con 10.000 uomini al suo comando. (Era diventato il più alto ufficiale di colore non solo in Francia, ma in qualsiasi esercito occidentale, e avrebbe mantenuto quella distinzione per più di 150 anni.)

Ma come scrive Reiss, 'Le opportunità rivoluzionarie arrivavano con rischi rivoluzionari: ci voleva un coraggio speciale per accettare una commissione di ufficiali generali nell'estate del 1793'. Questo era al culmine di The Terror. Luigi XVI era stato giustiziato a gennaio. Maria Antonietta aspettava la stessa sorte. E le ghigliottine stavano facendo gli straordinari in tutto il paese per volere del 'Comitato di sicurezza pubblica' di Robespierre. Tra le migliaia di vittime c'erano molti ufficiali fedeli alla Rivoluzione che furono ritenuti da politici ambiziosi e assetati di sangue per averla fallita. Almeno due dei predecessori di Dumas nel comando erano stati assassinati per motivi politici.

Ma Dumas non ha fallito la rivoluzione. Ha vinto una straordinaria vittoria in alto sulle Alpi che alla fine ha aperto la strada alla Francia per invadere l'Italia sotto un altro astro nascente, Napoleone Bonaparte.

I due uomini non andavano d'accordo. Dumas credeva negli ideali della Rivoluzione che nel febbraio 1794 abolì la schiavitù. Combatté per la Repubblica che pretendeva di garantire libertà, uguaglianza e fratellanza. Napoleone vedeva tutto ciò solo come un mezzo per raggiungere un fine - la propria ascesa al potere - e come un'ideologia esportabile che avrebbe aperto la strada all'espansione dell'influenza francese e, quindi, al dominio francese.

Prima della campagna d'Italia, Dumas aveva servito un breve giro come comandante delle forze nella regione ribelle della Vandea della Francia occidentale, frenando finalmente la ferocia dei soldati incoraggiati dai suoi predecessori a violentare, saccheggiare e bruciare la loro strada attraverso le province del nome della Rivoluzione. Dumas si era guadagnato una reputazione di umanità in un'epoca in cui si poteva dire di pochi ufficiali in ogni guerra. In Italia, lui e Napoleone si scontrarono spesso sul trattamento dei civili.

“Uomo di colore, e dalla sua figura che sembrava un centauro, quando videro [Dumas] cavalcare il suo cavallo sopra le trincee, andando a riscattare i prigionieri, tutti credettero che fosse il capo della spedizione”. — Il capo medico ufficiale della spedizione francese in Egitto

Quando Napoleone lanciò l'invasione francese dell'Egitto nel 1798, nominò Dumas comandante della sua cavalleria ma, come nota Reiss, “fu lì che i due soldati molto diversi arrivarono a detestarsi a vicenda. Lo scontro era ideologico - Dumas si considerava un combattente per la liberazione del mondo, non per il dominio del mondo - ma era anche personale'.

'Tra i musulmani, gli uomini di ogni classe sociale che sono stati in grado di scorgere il generale Bonaparte sono rimasti colpiti da quanto fosse basso e magro', ha scritto il capo ufficiale medico della spedizione citato inIl Conte Nero. «Quello, tra i nostri generali, il cui aspetto li colpiva di più era... il generale in capo della cavalleria, Dumas. Uomo di colore, e per la sua figura che sembrava un centauro, quando lo videro cavalcare il suo cavallo sopra le trincee, andando a riscattare i prigionieri, tutti credettero che fosse il capo della spedizione”.

Quando la marina britannica sconfisse i francesi nella battaglia del Nilo nell'agosto 1798, l'occupazione dell'Egitto e i piani per minacciare l'India britannica erano condannati. Napoleone alla fine lanciò una disastrosa campagna lungo la costa della Terra Santa, per poi riattraversare il Mediterraneo nell'agosto 1799, lasciando molti dei suoi ufficiali e uomini bloccati. Dumas era già tornato a casa a marzo, ma fu catturato dai nemici della Francia e trascorse i successivi due anni in una prigione soffrendo il tipo di condizioni orribili che suo figlio avrebbe descritto così vividamente inIl conte di Monte Cristo.

Quando Dumas finalmente tornò in Francia, la Rivoluzione era finita. Napoleone aveva preso il potere con un colpo di Stato, facendosi dittatore con il titolo di Primo Console, in procinto di proclamarsi imperatore.

E con l'ascesa di Napoleone arrivò il ritorno della schiavitù.

Nella regione dello zucchero di Saint-Domingue, gli eventi in Francia nel 1789 avevano ispirato la rivoluzione, una vasta rivolta degli schiavi e una violenza orribile da tutte le parti che aveva notevolmente ridotto la produzione di zucchero nella più ricca delle colonie francesi.

'Molto sostegno al colpo di stato di Napoleone', ci dice Reiss, 'era venuto da una coalizione di schiavisti e proprietari di piantagioni in esilio, che calcolavano che un dittatore in abiti tricolore avrebbe significato una migliore possibilità per ristabilire la schiavitù rispetto a qualsiasi tipo di governo rappresentativo effettivo, specialmente uno che includeva neri, abolizionisti e idealisti rivoluzionari assortiti”.

Il 20 maggio 1802, Napoleone ripristinò effettivamente la schiavitù nelle isole per decreto e due settimane dopo proibì a tutti gli ufficiali e i soldati di colore che si erano ritirati o erano stati congedati dall'esercito di vivere a Parigi e dintorni. A luglio, un nuovo ordine impediva a 'neri, mulatti e uomini di colore ... di entrare nel territorio della Repubblica per qualsiasi causa o pretesto, salvo autorizzazione speciale'. L'anno successivo, Napoleone proibì i matrimoni tra persone di diverso colore della pelle.

Alex Dumas, fisicamente quasi distrutto dalla prigionia, negato il sostegno del governo e abbandonato da molti compagni d'armi che pensava fossero amici, morì nel 1806 lasciando moglie e figli praticamente indigenti.

La Repubblica francese non ha mai eretto un monumento a questa straordinaria figura nella sua storia, ma intorno all'inizio del secolo scorso un gruppo di ammiratori guidati dallo scrittore Anatole France e dall'attrice Sarah Bernhardt ha raccolto i soldi per erigere una sorprendente figura in bronzo di l'uomo dello scultore Alfred de Moncel. Anche allora languiva per un anno sotto un sudario lacero prima di una formale inaugurazione nel 1913.

Dopo che i nazisti ebbero Dumas e diverse altre statue che simboleggiano la democrazia e la libertà fusa nel 1941 e 1942, apparentemente per proiettili, il suo posto rimase vuoto fino al 2009 quando fu svelata una nuova scultura, non del Gen. Dumas, ma un insieme molto più generico di grandi ceppi spezzati. Da allora sono diventati un punto di ritrovo per gli adolescenti borghesi del 17° arrondissement vicino al Parc Monceau.

Ho scritto al biografo di Dumas Tom Reiss per chiedere cosa pensasse di tutto questo in un momento in cui stiamo riflettendo come mai prima d'ora quali monumenti dovrebbero reggere e quali dovrebbero cadere.

'Ho avuto la questione della statua nella mia mente un po' di recente', ha scritto Reiss. “Mi è sempre sembrato un doppio insulto il fatto che la statua del generale Dumas sia stata fusa dai nazisti e poi mai sostituita dopo la guerra dal governo francese... La Repubblica francese ha fatto di tutto per 200 anni per non erigere un statua al grande eroe nero della sua rivoluzione.

'Credo che il motivo sia perché celebrare il generale Dumas fa emergere una contorta ansia nazionale riguardo alla storia della Francia con la schiavitù', ha detto Reiss. “Richiamando l'attenzione sul fatto che è stata la prima potenza bianca ad abolire la schiavitù e a tentare l'uguaglianza razziale, la Francia dovrebbe anche affrontare il fatto che, poco dopo, ha reimposto la schiavitù e ha creato una sorta di stato di potere bianco reazionario come Jim Crow . Per la Francia, come per gli Stati Uniti, non è solo il crimine di razzismo che brucia, è l'ipocrisia.

“E per me, la recente scultura di ‘catena e catena’ è peggio di nessun monumento. Il generale Alex Dumas non fu una vittima senza volto della barbara tratta degli schiavi francesi; era un imponente eroe e leader della Rivoluzione francese, un raro volto puramente 'buono' di quella rivoluzione, un padre fondatore per la Francia da celebrare, se qualcuno lo era. ...

'In un'epoca in cui tutti stanno abbattendo statue', ha detto Reiss, 'Parigi ha davvero bisogno di erigerne una, al generale Alex Dumas'.