Obama e l'élite nera

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Obama e l'élite nera

Mentre la prima famiglia parte per Martha's Vineyard, Patricia Williams dice che il viaggio illumina il loro delicato rapporto con la classe superiore nera, un mondo da club di debuttanti e BMW.

Quando il presidente Barack Obama ha nominato Valerie Jarrett come sua consulente senior e Desiree Rogers come segretaria sociale della Casa Bianca, c'era, tra i media mainstream, un po' di ansito soffocato su dove diavolo potessero essere emersi tali decani vestiti da designer. In quale universo nascosto esistono persone di colore che possono effettivamente distinguere un coltello da pesce da un calzascarpe? E ce ne sono di più?


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Il fenomeno dell'alta borghesia nera è sempre stato complicato, ambivalente. Spesso i discendenti di 'schiavi domestici', una percentuale significativa è cresciuta imitando i modi, i costumi e le varie condiscendenze della società delle piantagioni bianche, inclusa la creazione di club privati ​​e reti di esclusione. Più di recente, i ranghi dell'alta borghesia nera sono stati aumentati con i beneficiari del movimento per i diritti civili, con persone come Barack e Michelle Obama, che rappresentano una generazione in grado di trarre vantaggio da un maggiore accesso a posti di lavoro e scuole una volta interdetti. Questa nuova mobilità, tuttavia, non ha cancellato del tutto parte del clubbish e del fascino snob delle vecchie organizzazioni nere. Ci sono ancora linee di frattura e gerarchie nascoste nella vita sociale dei neri.

Per coloro la cui unica esposizione alle organizzazioni sociali afroamericane di classe superiore potrebbe essere l'organizzazione studentesca nera nel proprio college o nel campus della scuola di specializzazione, beh, preparatevi: c'è un mondo di debuttanti nere là fuori, e hanno intenzione di fare sul serio, l'arrampicata sociale affari, le ruote delle loro BMW nere e delle Mercedes Benz argentate che affondano fino ai coprimozzi in platino nella soffice sabbia bianca delle spiagge di Martha's Vineyard, della North Fork di Long Island e delle isole al largo della costa della Carolina del Sud.

Il romanzo di Colson Whitehead, Sag Harbor , rivela uno scorcio di questo mondo influenzato da Cosby di lottatori, arrivisti e 'ragazzi neri con case estive'. Questi afroamericani relativamente benestanti provengono in gran parte dai ranghi di quelli che il narratore del romanzo descrive come 'i sette magici': medici, dentisti, avvocati, predicatori, insegnanti, infermieri e becchini. Questo è il mondo a cui a volte gli afroamericani che non fanno parte di tali reti si riferiscono, con un triste sospiro sprezzante, come 'boogie', che è un riferimento di classe apparentemente sconosciuto alla maggior parte dei bianchi. Il New York Times, scrivendo su Whitehead , sillabava la parola, con assoluta, e assolutamente da brividi, innocenza non iniziata: 'bourgie'.


Quindi, un piccolo retroscena per coloro che sono terrorizzati dal fatto che la nave di stato stia per essere diretta verso i banchi delle paure più selvagge di Rush Limbaugh: potrebbe sorprendere il fatto che la classe media nera sia proprio questo, la classe media. È conformista, piacevolmente centrista, relativamente conservatore cristiano, eccessivamente mobile verso l'alto e generalmente vestito meglio (anche se più ansiosamente) delle sue controparti bianche.

I media parlano spesso della 'classe media nera' come se fosse una solida singolarità che include qualsiasi persona dalla pelle scura con un lavoro o un'istruzione, dai fattorini in bicicletta a Oprah Winfrey. Allo stesso modo, qualsiasi persona di colore senza un lavoro permanente dalle 9 alle 17 viene gettata nella 'sottoclasse'. Ciò è in netto contrasto con il modo in cui la 'classe media' viene applicata ai cittadini bianchi, dove connota un livello di reddito specifico collocato al di sopra dei 'disoccupati temporaneamente' e della classe operaia e appena al di sotto della classe medio-alta, con i ricchi e i super ricco al di sopra di quello. In altre parole, le rappresentazioni popolari spesso sopprimono la presenza politica di una grande classe lavoratrice nera, così come di una classe medio-alta nera, per non parlare di quei ricchi afroamericani che sono banchieri o industriali o fanatici del computer piuttosto che solo star del cinema o figure sportive.

Per quanto difficile possa essere immaginare se la tua testa è piena della foschia di HollywoodVia col vento, qualunque cosa Miss Scarlett desiderasse, anche le generazioni successive dei suoi ex schiavi, che nella vita reale erano risoluti e profondamente ambiziosi come lei. E così, dopo la guerra civile, gli afroamericani si organizzarono in ogni sorta di gruppi di auto-aiuto modellati sulle gerarchie dorate di Tara. La maggior parte degli americani è almeno consapevole del ruolo della chiesa nera in questo sforzo di elevazione, così come del NAACP, del Tuskegee Institute e della Urban League. Grazie al film di Spike Lee,stordimento scolastico, forse alcuni di più sono persino consapevoli del contributo dei college storicamente neri - così come della funzione delle confraternite e delle confraternite greche segregate - nel fondere circoli di rete abbastanza conservatori e permanenti.

Come con le confraternite bianche, i rituali di nonnismo possono essere snob o bullismo. E come con i country club bianchi, l'esclusività può avere il suo brutto vantaggio: alcuni gruppi sociali neri hanno la reputazione di discriminare in base a 'connessioni' di ascendenza o istruzione o reddito, o, in un passato non così recente, colore della pelle (deve essere 'più leggero di un sacchetto di carta marrone') e la consistenza dei capelli (un pettine dovrebbe muoversi in modo fluido tra i capelli lisci e quindi presumibilmente non crespi). Quanto a quei cotillon delle debuttanti... beh, che dire?


Oggi, alcune delle più grandi di queste organizzazioni sono state istituite per fornire opportunità di incontri per i figli di professionisti neri suburbani, ovvero adolescenti che vivono in quartieri quasi completamente bianchi e frequentano scuole quasi completamente bianche, ambienti che inconsciamente o in altro modo li escludono da eventi sociali o rituali di formazione. Ma la maggior parte di questi gruppi—Jack and Jill, The Links, The Girl Friends, The Coalition of a Hundred Black Women—sono anche filantropici; raccolgono fondi per borse di studio, aiuti pubblici, tutoraggio e assistenza sanitaria. Come Hadassah o la Junior League, i più vivaci e visibili sono i matriarcati, serviti da donne istruite, per lo più sposate, i cui mariti sono abbastanza benestanti da consentire loro di impegnarsi in attività di beneficenza.

Ci sono anche molte organizzazioni maschili, ovviamente, ma storicamente sono state un po' più segrete, con più rituali e cappelli ancora migliori. Come i Cavalieri di Colombo o il Bohemian Club, mirano a rafforzare la virilità attraverso la stima reciproca, il buon whisky, i sigari e il più puro nepotismo. 100 uomini neri d'America. Le Guardie. Il Boule. Queste e mille altre reti sono la spina dorsale della borghesia nera.

Eppure tali organizzazioni operano all'interno di un teatro di relazioni decisamente ambivalente: da un lato, c'è tutta quella filantropia. Dall'altro, è tutto finanziato da eventi terribilmente effeminati come tornei di golf, incontri di tennis sponsorizzati da studi legali e compagnie di sigarette, incontri gourmet, crociere ai Caraibi, cene in cravatta, sfilate di moda e aste di scapoli. Oh, e ho menzionato quei cotillons...?

Uno degli aspetti più interessanti dell'ascesa degli Obama è che nessuno dei due è il prodotto di questo mondo dipendente dall'approvazione di obbligo implacabile, dovere di preghiera e punizione ben lavata. In primo luogo, la madre di Obama era bianca e l'appartenenza a organizzazioni come Jack e Jill dipende dalla genitura della mamma (la madre deve essere di origine africana, non è così importante che il padre sia nero). E poiché entrambi i genitori di Michelle Obama erano della classe operaia, è dubbio che avrebbero considerato le tasse elevate e gli impegni dispendiosi in termini di tempo una priorità, anche supponendo che avrebbero soddisfatto i criteri più di arrampicata sociale che un certo numero di tali club enfatizzano. (Ad esempio: verrai escluso se perdi troppe riunioni, a meno che, ovviamente, tu non sia un retaggio. È probabile che verrai svergognato fuori dai ranghi se i tuoi figli hanno il tipo di difficoltà di apprendimento che precludono il loro divenire— almeno!—medici, dentisti o avvocati. Puoi ricomprare nei ranghi se hai abbastanza soldi, influenza o celebrità.)


Un amico che rifiuta di essere identificato descrive la sua esperienza da adolescente in Jack and Jill: “Ti è stato insegnato a essere un tipo di persona di colore alla Adam Clayton Powell. Abbiamo ballato al Copacabana. Hai imparato a travestirti e hai gareggiato nel memorizzare lunghi passaggi di EllisonUomo invisibileo la Bibbia. Sei stato giudicato per la tua dizione. Se sei riuscito a comportarti da bianco, sei riuscito a essere un tipo accettabile di persona di colore”.

Sospiro. Ma forse siamo pronti per un nuovo capitolo più confuso in tutto questo. L'anno scorso, Michele Obama è stato nominato membro onorario dell'Alpha Kappa Alpha, una delle più antiche confraternite nere. E, alleluia, in questi giorni ci sono pochi club sociali al mondo - di qualsiasi razza, religione, classe o etnia - che non accolgano gli Obama e i loro figli gloriosamente ben educati nell'ovile.

Meglio ancora, gli Obama hanno iniziato a modellare un nuovo tipo di servizio alla comunità, più ecumenico, che accoglie i contributi delle organizzazioni tradizionali ma dipende meno dalla necessità di esclusività. Non è stato un caso che il reverendo Lowry abbia concluso la sua benedizione inaugurale con parole che ogni afroamericano ha sentito come un appello a porre fine ai vecchi pregiudizi interni e a un nuovo giorno in cui 'non verrà chiesto al nero di tornare indietro, quando il marrone può resta, quando il giallo sarà morbido, quando l'uomo rosso può andare avanti, amico, e quando il bianco abbraccerà ciò che è giusto.

Come presidente, inoltre, Obama ha costantemente sottolineato la necessità di un'ampia e unificata dedizione al servizio nazionale e all'impegno politico, non solo il servizio militare, ma anche iniziative di beneficenza grandi e piccole. Servizio che tutti noi possiamo rendere: vecchi, giovani, ricchi, poveri. Non solo passare anni nei Corpi di pace, ma piccoli compiti che si sommano nel complesso: leggere ai bambini piccoli, riparare case, piantare giardini, volontariato in ospedale, insegnare competenze informatiche, riempire buste, raccogliere rifiuti, organizzare scambi di libri, cibo banche, sostegno alle piccole imprese. Questa visione meno limitata di chi può essere una risorsa per chi sta democratizzando, energizzando, un gradito passo avanti verso un futuro collettivo di reciproco rispetto.

Patricia J. Williams è l'autrice di L'alchimia della razza e dei diritti ; L'uovo del gallo ; e Vedere un futuro per daltonici: il paradosso della razza . È anche editorialista di The Nation.