Il chirurgo che ha salvato la vita di Biden ricorda una previsione fatidica

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Il chirurgo che ha salvato la vita di Biden ricorda una previsione fatidica

Il dottor Neal Kassell era in piedi vicino alla porta della sala operatoria quando l'allora Sen. Joe Biden è stato portato dentro per una seconda operazione di aneurisma nel maggio 1988.

Biden si alzò dalla barella e afferrò il braccio del neurochirurgo.


'Mi ha guardato negli occhi e ha detto: 'Doc, fa un buon lavoro, perché un giorno diventerò presidente'', ha detto Kassell al Daily Beast sabato, dopo che la previsione del suo ex paziente si era avverata .

Biden guidò la barella in sala operatoria al Walter Reed National Military Medical Center di Washington, DC, e Kassell lo seguì una volta che Biden fu anestetizzato per la sua seconda craniotomia microchirurgica.

La prima operazione era stata quel febbraio, dopo che una scansione aveva localizzato due aneurismi alla base del cervello di Biden, il più grande a destra, il più piccolo a sinistra. Kassell e un collega neurochirurgo, il dottor Eugene George, decisero di iniziare con quello più grande. Rischiava di scoppiare da un momento all'altro, con possibili risultati fatali.

Biden si era ritirato dalla corsa del 1987 per la nomina democratica alla presidenza cinque mesi prima. Le sue possibilità di sopravvivere a quella prima operazione e quindi di avere un futuro erano state stimate solo al 50-50.


Joe Biden annuncia il suo ritiro dalla corsa per la nomina presidenziale democratica del 1988.

Jerome Delay/AFP via Getty

La prima operazione è iniziata con un'équipe chirurgica che ha praticato un foro nella parte superiore del cranio di Biden e rimosso il tappo osseo come se fosse, secondo la successiva descrizione di Kassell, 'la parte superiore di un barattolo di biscotti'. Kassell ha quindi utilizzato un microscopio per guidare una sonda tra il cervello e il cranio. Ha localizzato l'arteria gonfia e stava applicando una clip a molla su di essa quando la sua vista attraverso il microscopio è stata improvvisamente occlusa dal sangue.

L'aneurisma era scoppiato e Biden sarebbe potuto benissimo morire proprio lì sul tavolo se il sangue gli fosse entrato nel cervello. Invece è andata dall'altra parte e Kassell è stato in grado di pulire l'obiettivo e finire di fissare la clip prima che si verificasse un danno.


Nella sala di risveglio, Biden è stato in grado di muovere le dita delle mani e dei piedi e calcolare da un orologio a muro che l'operazione aveva richiesto nove ore. In seguito avrebbe scritto di essere arrivato così vicino alla morte da rendersi conto che 'un singolo momento di fallimento, anche uno così pubblico e dolorante come la fine della mia campagna presidenziale, non poteva determinare il mio epitaffio'.

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Al momento della seconda operazione, tre mesi dopo, Biden era di nuovo pronto a trasformare il destino in destino. Venne il momento in cui guardò negli occhi Kassell e fece la previsione che alcuni avrebbero potuto presumere che fossero almeno in parte uno scherzo.

Biden ha corso per la nomination democratica nel 2008, si è ritirato ed è diventato vicepresidente di Barack Obama nel 2009. Avrebbe potuto candidarsi di nuovo alla presidenza nel 2016 se non fosse stato ancora innervosito dal figlio La morte di Beau Biden per cancro al cervello al Walter Reed l'anno prima.

Joe si è invece concentrato sul lancio dell'iniziativa White House Cancer Moonshot e Kassell ha accettato di far parte del suo Blue Ribbon Panel. Hillary Clinton si è candidata alla presidenza, ha ottenuto la nomination e ha perso contro Donald Trump.


Quando la pandemia ha colpito, Kassell era uno delle migliaia di medici profondamente offesi e allarmati dall'approccio antiscientifico di Trump. Trump è diventato solo più aggressivo nell'ignoranza poiché quasi un quarto di milione di americani è morto di COVID-19.

'Inimmaginabile', ha detto Kassell a The Daily Beast.

Grazie in parte a Kassell, Biden era in giro per fare un'altra corsa presidenziale. Ha citato la scienza e ha indossato una maschera e ha cercato di preservare il distanziamento sociale mentre procedeva a vincere la nomination democratica.

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Donald Trump Jr. e i suoi simili hanno citato le passate operazioni al cervello di Biden come prova che non era all'altezza del lavoro. Kassell ha ribattuto che aveva visto il cervello di Biden e che andava bene; le clip ancora nel suo cervello in realtà rendevano meno probabile la rottura di quelle arterie.

Nel frattempo, Trump non ha imparato nulla dopo aver preso il COVID-19 e aver trascorso un breve soggiorno a Walter Reed. Rimase indifferente al numero sempre crescente di anime sfortunate che non si ripresero come aveva fatto lui. Ha annunciato che la pandemia era quasi finita, dicendo 'stiamo girando una svolta', anche se la contea stava assistendo a un picco record di casi.

Ma un numero così deprimente di americani lo ha ancora sostenuto che i primi risultati del giorno delle elezioni hanno sollevato la possibilità che avrebbe ottenuto un altro mandato prima che Biden andasse avanti.

Sabato, quattro giorni dopo un'elezione che inizialmente era troppo vicina all'appello, diverse reti televisive hanno dichiarato vincitore Biden. Trump si era dimostrato incapace di respingere i voti di Biden con la stessa facilità con cui aveva archiviato i casi di COVID-19. Quelli di noi che avevano temuto un secondo mandato di Trump hanno accolto quella che sembrava una liberazione come il suo poeta preferito, Seamus Heaney, descritto in versi scritti per una compagnia teatrale dell'Irlanda del Nord nel 1990.

“La storia dice di non sperare

Da questa parte della tomba.

Ma poi, una volta nella vita

L'agognato maremoto

Della giustizia può sorgere.

E speranza e storia fanno rima”.

Sabato a Kassell è arrivata a casa la notizia che la giustizia era effettivamente sorta per accoppiare la speranza con la storia. Sua figlia, Nicole Kassell, una regista che ha vinto un Emmy per HBO'sWatchmen, ha inviato a suo padre un video delle celebrazioni spontanee vicino alla sua casa ad Harlem. Le macchine suonavano il clacson. La gente acclamava e ballava per le strade.

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«Pandemonio», disse il dottore in tono di approvazione.

Il dottor Kassell raccontò al Daily Beast ciò che Biden gli aveva detto quel giorno 32 anni fa mentre veniva trasportato per la seconda operazione al cervello. Il Daily Beast ha osservato che gli sforzi riusciti di Kassell e del suo team chirurgico nell'affrontare i due aneurismi avevano mantenuto Biden tra i vivi. E questo ora significava che avremo un nuovo presidente che affronterà effettivamente la pandemia.

Kassell ha risposto con una riga della Bibbia.

“Salva una vita, salverai il mondo.”