Com'è visitare l'Islanda in questo momento

Viaggio


Com'è visitare l'Islanda in questo momento

Sono stato così spaventato dalla pandemia di COVID che non mi tagliavo i capelli da più di un anno. Né ho viaggiato sulla metropolitana di New York City o nemmeno preso l'ascensore per il mio appartamento al sesto piano a Hell's Kitchen. Tuttavia, sono appena tornato da 12 giorni in Islanda.

Perché la mia improvvisa mancanza di panico da virus?


Avevo letto che dovevi essere vaccinato per salire su qualsiasi aereo diretto in Islanda, un paese che non riportava un caso positivo al COVID da giorni. Inoltre, 72 ore prima della partenza, il governo locale richiede che tu ti registri al suo sito web, travel.covid.is, che ti invia un codice a barre da presentare alla dogana dell'aeroporto di Reykjavik, dove sei testato (naso e gola) per il virus. È tutto ciò che avevo bisogno di sapere per curare la mia attuale paura di volare o viaggiare.

Quando arrivo dal JFK alle 7 del mattino del 18 maggio, un vero e proprio esercito di tecnici all'aeroporto di Reykjavik è lì per salutare e testare tutti a tempo di record. Si rivela una delle visite di immigrazione più veloci che ho sperimentato nei miei viaggi in oltre 80 paesi.

Scelgo di non mettere in quarantena il mio hotel per il tempo stimato di attesa da quattro a sei ore per i risultati del test, e prendo invece l'altra opzione sanzionata: giro per Reykjavik, trasportando il mio bagaglio a mano, attento alla distanza sociale, indossando una maschera e non entrare in alcun locale per mangiare, bere, fare la spesa o fare una sosta. Quando ho bisogno di quest'ultimo, mi reco nel mio boutique hotel, il piacevolissimo Alda, per fare un pisolino. Quando mi sveglio 90 minuti dopo, controllo il mio iPhone per conoscere il mio stato VOVID: negativo. La pandemia è domata.

Quando ho pensato di visitare per la prima volta l'Islanda questa primavera, ho preso un itinerario di viaggio del 2020 che avevo messo insieme con gli amici per un viaggio in macchina intorno all'isola, che è stato affondato per ovvi motivi. Negli anni ho fatto alcuni viaggi in macchina da solo in Europa; tuttavia, quando sono andato a fare la mezza dozzina di prenotazioni di hotel in Islanda per questo viaggio, le foto online sembravano improvvisamente poco invitanti, decisamente inquietanti nel loro rigido isolamento. Il viaggio sembra facile: l'autostrada 1, una strada a due corsie, praticamente circonda l'isola. Ma quelle foto dell'hotel! Uno sembrava più desolato, isolato, spoglio, anonimo e senza alberi - decisamente senza alberi - dell'altro. Forse era ora di fare un viaggio in furgone con una dozzina di altri viaggiatori vaccinati. Solo per l'azienda.


Fortunatamente, Nordic Visitor aveva programmato il suo primo viaggio in furgone di più giorni dall'inizio della pandemia, con partenza da Reykjavik il 19 maggio. La decisione migliore che ho preso è stata prenotare quel tour, perché la maggior parte di quegli hotel in Islanda sembravano altrettanto desolati, isolati, nudi, anonimi e, sì, senza alberi come hanno fatto online. Pensa a quella scena iniziale diMontagna rotta,un camioncino che viaggia al crepuscolo attraverso la parte inferiore dello schermo cinematografico, una grande montagna nera che si staglia in lontananza? Sarei stato io da solo in Islanda per otto giorni sull'autostrada 1.

Un vero svantaggio di viaggiare così presto nella stagione turistica risulta non essere il freddo, la pioggia e il vento (anche se ce ne sono in abbondanza ciascuno); anzi, un inverno straordinariamente secco ha lasciato qui il muschio e l'erba aridi. Invece di essere verde, l'erba rimane di un beige chiaro, il muschio sui campi di lava nera di un grigio opaco. Anche gli alberi di mattoni nativi (più cespugli che alberi) non sono ancora scoppiati con le foglie. C'è però tanta neve, soprattutto negli altopiani interni, che mi riporta alla mente vividi ricordi di un recente viaggio in Antartide. E, naturalmente, i numerosi maestosi ghiacciai del paese sono lì per almeno qualche altro decennio.

C'è un grande vantaggio nel vedere l'Islanda a maggio: abbiamo l'isola praticamente per noi, il tour Nordic Visitor è ufficiosamente il primo dopo la pandemia. Incontriamo solo un altro tour commerciale durante la nostra escursione di otto giorni intorno all'isola.

Le numerose attrazioni naturali dell'Islanda sono dotate di parcheggi, alcuni delle dimensioni che vedresti al Grand Canyon o alle cascate di Iguazu. Tutti sono praticamente vuoti. Francamente, prenderò la mancanza di verde sulla folla ogni giorno.


Per coloro che non hanno almeno una settimana intera per vedere l'Islanda, è mia opinione da principiante che le migliori attrazioni siano sulla costa occidentale dell'isola vicino a Reykjavik, e siano molto fattibili durante le gite di un giorno con l'autonoleggio o i tour commerciali, come Spedizioni dei Troll. In cima alla mia lista ci sono le alte scogliere della penisola di Snaefellsnes; miglia di sentieri qui ricordano l'ampiezza e la grandezza di Big Sur e Land's End in Cornovaglia. Snaefellsnes, tuttavia, offre alcuni spettacolari colpi di scena che non troverai in California o in Inghilterra, di cui parlerò più avanti in questo articolo.

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Ancora più vicino a Reykjavik è la Laguna Blu, il principale spazio geotermico dell'isola e, naturalmente, il vulcano Fagradalsfjall attualmente attivo, situato tra l'aeroporto e la città. Non commettere l'errore che ho fatto riguardo a Fagradalsfjall e lascialo alla fine del tuo viaggio. Se hai bel tempo a Reykjavik, prendilo! Guarda il vulcanoquellogiorno. Altrimenti, il maltempo, in particolare i forti venti letali, possono far fallire quei piani come hanno fatto con i miei. Per tre giorni alla fine della mia vacanza, nessun tour commerciale è andato lì. E francamente, non volevo rischiare un viaggio in elicottero o aereo molto costoso su un vulcano con venti a più di 40 miglia all'ora. L'autonoleggio è un'altra opzione, ma devono essere prenotate con diversi giorni, se non settimane, in anticipo.

Il primo giorno del mio tour in furgone copre quello che è noto come il Golden Circle (facilmente fattibile in un giorno), che inizia alle cascate a due livelli di Gullfoss sul fiume Hvita; noto come 'Cascate d'oro', è una vera mini-cascata Victoria mentre l'acqua cade in un'enorme fessura. Non riesco a trovare un punto di osservazione per vedere le cascate effettivamente toccare il fondo. Anche a 90 minuti di auto da Reykjavik si trova l'area delle sorgenti termali, con i suoi numerosi sfiatatoi, quello chiamato Geysir che dà il nome ai geyser in tutto il mondo. Geysir non è così attivo in questi giorni, ma a pochi metri di distanza c'è lo Strokker, che erutta 10 volte o più all'ora. Prendo tre grandi colpi in meno di due minuti, alcuni colpiscono 115 piedi. Per fare un confronto, l'Old Faithful di Yellowstone a volte arriva fino a 180.

Invece di fare la gita di un giorno in città, proseguiamo verso la comunità di Reykjavik di Selfoss, dove rimaniamo bloccati in un piccolo ingorgo di pendolari che tornano a casa venerdì pomeriggio. Situata sul fiume Olfusa vicino al monte Ingolfsfjall, la città offre splendide viste. La città stessa, d'altra parte, è - come dire? - anonima. La maggior parte delle città in Islanda lo sono. Alloggiamo nell'elegante Selfoss Hotel, che sorge dove furono costruite le case originali della città nel 1942.


Il secondo giorno ci porta alle cascate di Seljalandsfoss - impari presto che 'foss' si traduce in 'cadute' - notevole per il sentiero delle pecore che ti porta dietro lo specchio d'acqua che scende. Parte del divertimento è la scalata davvero infida sulla roccia coperta di fango per sfuggire a quella sacca d'aria.

Nelle vicinanze e ancora più potente (ma non visibile da dietro le cascate) c'è Skogafoss, che presenta una scala di quasi 500 gradini per una stazione di osservazione sul lato più alto a est. Penso che le persone nuotino qui, anche se non a maggio, poiché il parcheggio dispone di docce.

Fuori dall'autostrada 1, tra Skogar e Vik, si erge il grande promontorio sporgente di Dyrholaey, il punto più meridionale dell'Islanda. I marinai la chiamavano 'Portland', grazie al suo enorme arco naturale. Nella vicina Dverghamrar, o le 'Dwarf Cliffs', le sue colonne esagonali di basalto ricordano il Giant's Causeway d'Irlanda, con una differenza importante: quei 'tubi' finemente intagliati non sono percorribili qui; piuttosto, presentano un intimidatorio muro di roccia, come se un enorme organo a canne fosse stato trasformato in pietra.

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Il miglior soggiorno del viaggio è quella notte al Magma Hotel, vicino a Kirkjubaejarklaustur, con le sue capanne dal tetto di zolle, ognuna dedicata a una spettacolare eruzione storica. Rimango in quello chiamato Hengil, anno 100 d.C.

Le lingue dei ghiacciai ci salutano il terzo giorno mentre ci avventuriamo più a est. A Jokulsarlon, camminiamo lungo la spiaggia di sabbia nera dei diamanti, così chiamata per i grossi pezzi di ghiaccio che si staccano dal ghiacciaio Vatnajokull, attraverso la strada e la laguna, dove blocchi di ghiaccio molto più grandi brillano dello stesso blu azzurro scuro che trovi in Antartide. Un giro in barca ci porta a una distanza ravvicinata da queste sculture naturali galleggianti ma non dal ghiacciaio stesso. Chiedo al conducente della barca se era 'troppo pericoloso lì'. Lei risponde: 'No, non abbiamo tempo'.

Mentre proseguiamo verso est, la costa islandese assomiglia alle ondulate scogliere del Big Sur alla tua destra e alle Alpi innevate alla tua sinistra. Trascorriamo la notte nell'Hotel Blafell ispirato alla capanna di legno a Beliddalsuik, un'altra città anonima, tranne che per il violento oceano di fronte a te. Una sorpresa sono i gradini dipinti con l'arcobaleno fino all'hotel. Diverse città dell'isola presentano questo simbolo su muri e strade; ciò che queste piccole città mancavano di fascino architettonico compensano con l'ospitalità LGBTQ.

Abbiamo tagliato nell'entroterra il quarto giorno per il famoso paesaggio lunare dell'isola, dove Neil Armstrong e altri aspiranti astronauti si sono formati nel 1965 e nel '67 per il loro tempo nello spazio. È stato detto che il paesaggio in Islanda cambia ogni ora. Per la maggior parte, è vero, ma non qui. Per ore è tundra e neve, la monotonia interrotta da una mezz'ora di trekking verso le cascate più imponenti d'Europa. Dettifoss è un altro di quegli spettacoli acquatici in cui l'acqua ruggisce fino a perdersi in un profondo crepaccio.

In avanti, la strada è costellata di ometti triangolari di quattro piedi, alcuni risalenti a 400 anni fa ma ancora in piedi a segnare la strada per i viaggiatori.

Alla fine, vediamo di nuovo l'oceano, sul lato nord dell'isola, così come il lago Myvatn alimentato da sorgenti, un'altra area termale. Proprio quando penso di non poter prendere un altro campo di lava, sono completamente incantato a Dimmuborgir, un giardino roccioso naturale dove la lava ha assunto forme fantasticamente contorte. Dimmuborgir deve essere l'ispirazione per la storia d'amore islandese con i troll, quelle creature mitiche e dispettose che viaggiano di notte e si trasformano in pietra se la luce del sole entra nei loro occhi. Qui abbondano figure simili a troll, navi fantasma, chiese, cittadelle e grotte.

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Quella sera a Husavik, sulla costa nord, al Fosshotel, incontriamo l'unico altro tour commerciale di questo viaggio: ci sono otto danesi su un autobus con i tour Gudmundur-Tyrfingsson.

I giorni cinque e sei sono trascorsi dentro e intorno a questo villaggio di pescatori. Tremila anni fa, il Parco Nazionale di Jokulsargljufur fu teatro di una catastrofica inondazione che creò il più grande e drammatico dei canyon fluviali dell'isola, ora il gigantesco Canyon Asbyrgi a forma di cavallo. La leggenda narra che il dio nordico Odino abbia creato questa possente depressione rocciosa (15 miglia di lunghezza, mezza larga di larghezza) con un battito del piede. Lo svantaggio di visitare a maggio è che la foresta intorno allo stagno è ancora inattiva. Il vantaggio è avere questa fossa profonda 325 piedi tutta per noi.

Il settimo giorno ci porta a Godafoss, o 'Cascate degli dei', una cascata a due livelli con una lunga serie di violente rapide nel mezzo. Il suo nome deriva da Porgei Ljorsvetningagodi, che portò la cittadinanza ad adottare il cristianesimo (intorno al 1000 d.C.) e a gettare i loro idoli pagani norreni in queste acque turbolente.

Verso la seconda città più grande del paese, Akureyri (18.000 abitanti), che si trova alla fine del fiordo più lungo d'Islanda. Avendo percorso alcuni di questi fiordi, posso riferire che l'Islanda è arrivata in un lontano terzo rispetto alla Norvegia e al Cile. Affamato di vedere un po' di vegetazione, salgo su per la collina fino al giardino botanico della città. Voglio vedere cosa ha da offrire un giardino botanico a soli 50 miglia dal Circolo Polare Artico. Sorprendentemente, è uno dei luoghi più boscosi di tutta l'Islanda. In questo viaggio, solo l'Asburgi Canyon e il cimitero di Holavallagarour di Reykjavic sfoggiano più alberi, quelli del cimitero sono stati piantati nel 1885.

Mentre lasciamo l'estremo nord e viaggiamo verso ovest, il nostro itinerario per il settimo giorno lo chiama 'le gemme nascoste della costa occidentale', la parola chiave è 'nascosta'. Sfrecciano una serie di paesini poco distinti. Presso una di esse, il nostro tour ha allestito il nostro secondo test Covid, necessario per lasciare il Paese. Ho dimenticato di scrivere il nome della città, ma è vicino a Kirkjufeel, conosciuta come la 'Montagna della Chiesa', il colosso di 1.500 piedi che è apparso nelle stagioni sei e sette diGame of Thrones. Impressionanti cascate dall'altra parte della strada si aggiungono al fascino spettrale della montagna.

Infine, arriviamo per la sera all'Hotel Arnarstapi, che prende il nome dal piccolo villaggio di pescatori che condivide la stessa architettura sopravvissuta all'estetica di tante altre città qui. A parte questa osservazione scortese, i dintorni di Arnarstapi trasformano l'ottavo giorno nel mio preferito in questo giro.

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Come detto in precedenza, i sentieri lungo l'oceano qui ricordano il Big Sur e la Cornovaglia. C'è anche un minuscolo porto con una breve diga di pietre ammucchiate. Questa insenatura è splendidamente incorniciata da pilastri di roccia nera naturale che si innalzano dalle acque, lontano dalle scogliere, a cui erano soliti aggrapparsi. Altri ponti naturali sono ancora intatti, e mentre ci si cammina è necessario fare attenzione e non cadere nelle enormi buche sul lato terra. Le onde viaggiano sotto i ponti e poi si infrangono in queste profonde fosse aperte, dove riposano e nidificano le sterne artiche. Lungo le scogliere circostanti questi uccelli hanno schizzato la roccia nera con la loro cacca bianca in uno stile degno di una tela di Jackson Pollock. Più in alto sulla costa c'è un ponte naturale così grande che puoi attraversarlo con una barca con l'alta marea. E ancora più a ovest c'è una gigantesca spruzzata di lava chiamata la 'nave vichinga'. Tra queste formazioni brutali, troverai il fiore nazionale islandese, il delicato Holtasoley, che spunta qua e là per presentare un bouquet di piccoli fiori rosa nella roccia nera.

A proposito di nero, solo su queste scogliere si erge Buoakirkja, o la 'Chiesa nera', una replica dell'originale costruita nel 1703 ma ancora ricoperta di catrame per proteggersi dagli elementi. Bisogna amare una casa di culto che è stata “costruita senza il sostegno dei padri spirituali”, come ci dice la targa davanti.

Tornato a Reykjavik, ho un ritrovato apprezzamento per la città, dopo aver visto tanti austeri villaggi di pescatori dove la strada principale è essenzialmente un centro commerciale. A un secondo sguardo, Reykjavik ora sembra essere il Lyme Regis dell'Occidente. Anni fa, avevo ammirato l'uso architettonico dello stagno ondulato a Valparaiso, in Cile. È un metallo che questo ragazzo di campagna dell'Iowa aveva associato a qualcosa che hai messo sopra una stalla. Laddove a Valparaiso questa latta ha un tocco psichedelico selvaggio, i negozi e le case di Reykjavik limitano i loro colori a solo due o tre. Dà a certe strade l'atmosfera nautica dei conservifici. Laddove Valparaiso ricorda Wavy Gravy, è più probabile che Popeye camminerebbe per le strade di Reykjavik.

La parte vecchia della città è conosciuta come il quartiere creativo del Lighthouse Village, ma non metterlo contro il posto. È pieno di caffè chic, gallerie e bar, molti dei quali si rivolgono alla folla LGBTQ. Sono molto schietti al riguardo qui, con nomi come Kiki Queer Bar e una grande bandiera arcobaleno dipinta per strada alla moda di Black Lives Matter. Un intero isolato è dedicato a questo simbolo di liberazione su Skolavovoustiguer Road, che conduce in salita alla chiesa più iconica del paese, la Hallgrimskirkja, progettata da Guojon Samuelsson e completata nel 1987. Pensa a una brutta data tra Paul Bunyon e Josef Stalin e ottieni un accenno della brutale simmetria di questa struttura. Si trova in cima a una collina che ospita anche l'opera del primo scultore islandese, Einar Jonsson (1874-1954), che a quanto pare ha introdotto l'isola in questa propensione per l'esagerazione.

Più interessante è il Museo Nazionale con i suoi manufatti islandesi e lezioni di storia consegnate in una serie di splendide stanze e tableaux.

Di notte, ceno al Lobsterhouse, appena fuori dal centro della città, Tjornin, o Pond. Controllando il menu, chiedo: 'Allora dov'è l'aragosta'. Chiaramente, non sono un buongustaio. 'Quello è lo scampo, lo scampo', risponde il cameriere. Ho scoperto che preferisco gli scampi nella zuppa che nel piatto, dove escono un cattivo dolce. Meglio è il piatto di pesce, che offre un po' di tutto dall'oceano.

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Uscire dall'Islanda si trasforma in un incubo di viaggio. Il problema è in parte COVID, in parte Islanda, in parte incompetenza della compagnia aerea e qualcosa da tenere a mente quando si viaggia qui quest'anno. Un volo in tarda mattinata viene posticipato di 14 ore al mattino presto del giorno successivo perché il pilota è risultato positivo al COVID. Falso allarme, è davvero negativo. Quando finalmente siamo tutti a bordo all'1:30, il pilota annuncia che all'aereo manca una 'parte importante'. Ci informa allegramente che 'se questo fosse JFK, avremmo la parte necessaria. Ma l'Islanda non ha quell'inventario di approvvigionamento'. Finalmente quella mattina esco dall'Islanda tardi.

Al JFK, esco dalla dogana solo per sentire una donna sola che chiede educatamente alle persone il loro modulo COVID. Non ne ho compilato uno. potrei continuare a camminare. Nessuno è lì per fermarmi. Invece, compilo e firmo il modulo, nonostante sia un processo spudoratamente poroso. Gli Stati Uniti hanno molto da imparare dall'Islanda sulla protezione da COVID.

Robert Hofler è il critico teatrale principale di TheWrap. È anche autore di diversi libri, tra cuiL'uomo che ha inventato Rock HudsoneDenaro, omicidio e Dominick Dunne.